ENTREVISTA MXA: JOEL SMETS EN SU MOMENTO MÁS GRANDE Y SU ERROR MÁS GRANDE

POR JIM KIMBALL

¿ES VERDAD QUE USTED FUE NOMBRADO POR JOEL ROBERT? Eso es correcto. Mis padres eran definitivamente amantes de los deportes con preferencia por el motocross. Vivíamos en el mismo barrio que la familia Geboers. En el pasado, Sylvain Geboers estaba teniendo sus peleas con Joel Robert. Mis padres eran fanáticos y pensaban que era un buen nombre. 

CON TODO SU ÉXITO POSTERIOR, ¿RECUERDA SUS PRIMERAS CARRERAS DE MOTOCROSS? Por supuesto. Recuerdo todo bastante bien. No entré en el motocross con el anhelo de convertirme en Campeón del Mundo. Estaba en la luna con solo tener una motocicleta. Tenía 17 años cuando compré mi primera bicicleta; mi único objetivo era aprender y mejorar cada día. 

TÍPICAMENTE, EN AMÉRICA, EMPEZASTE A CORRER CON UNA MINI O UNA 125. ¿SIGUISTE ESE PATRÓN? No, nunca corrí con bicicletas pequeñas debido a mi presupuesto limitado. Elegí el 500 de inmediato por razones de mantenimiento. Era la forma más barata de hacerlo. Empecé con la Yamaha YZ490 y luego  una Honda CR500. Esa era la única oportunidad para mí de ser corredor.

¿CUÁNDO GANÓ SU PRIMER GP? El año 1990 fue mi primer año en el Campeonato del Mundo; Yo era un corsario en CR500. En 1993, el año en que gané mi primer GP, era un piloto semi-de fábrica montando un Husaberg sueco.  

Huele a su fábrica Husaberg.

DESPUÉS DE ESE PRIMERA GANANCIA, ¿TENÍAS LA SENSACIÓN DE “HE LLEGADO”? Estaba progresando rápidamente. En 1990, terminé 46º en el Campeonato. En 1991, terminé 17 ° en el Campeonato y en 1992, mejoré a 4 ° en el campeonato. Estaba progresando pero no quería pensar en ganar un Campeonato del Mundo. Si empiezas a una edad tardía, no solo has empezado tarde, también tienes que ponerte metas realistas, y ese era mi punto fuerte. Era bueno estableciendo metas realistas y no presionándome demasiado. Mi único objetivo era que "mañana debe ser mejor que hoy". Creí que si podía ganar un GP, ​​debería poder ganar más. Y si ganaba más, quién sabe, algún día, podría ganar un campeonato. Así sucedió.

"POR SUPUESTO. RECUERDO TODO MUY BIEN. NO ENTRÉ A MOTOCROSS CON UN AÑO DE CONVERTIRME EN CAMPEÓN DEL MUNDO. " 

EN ESE MOMENTO, 500 DOS TIEMPOS ERA EL ESTÁNDAR, PERO LOS NUEVOS CUATRO TIEMPOS ESTABAN LLEGANDO. ¿ES POR ESO QUE CAMBIÓ? No fue una elección táctica; fue una decisión económica. Después de haber terminado 4º y haber sido el primer piloto privado en 1992, esperaba conseguir algo de apoyo de Honda. Mis primeros dos años en el campeonato fueron con CR500, pero no recibí ninguna ayuda de Honda. Luego llegó una oferta de Husaberg, que estaba en un cuatro tiempos. Probé la moto y me enamoré del cuatro tiempos, así que fue una afortunada coincidencia. Recibí una oferta en la que podía ganarme la vida con el deporte y, al mismo tiempo, podía montar una bicicleta que me sentara bien. Me encantaba esa bicicleta y era única porque solo Jacky Martens y yo estábamos en cuatro tiempos. Luchar contra todos los dos golpes fue increíble; te sentías como el desvalido.

QUE UNDERDOG DE CUATRO TIEMPOS FUE PRONTO EL ESTÁNDAR. Cuando surgió la oportunidad de competir con el cuatro tiempos, le pedí consejo a Roger DeCoster. Le pregunté qué pensaba de los cuatro tiempos. Roger dijo: "Escuche, en California, los motores de dos tiempos pronto estarán prohibidos en lugares públicos". Al final no llegó tan lejos, pero de alguna manera ese consejo de Roger me ayudó a tomar la decisión. Como de costumbre, Roger tenía razón.  

EN 1994, FUE A VERTEMATI. ¿COMO FUE ESO? El equipo de Husaberg para el que competía en 1993 era un equipo italiano. Algo salió mal allí y los propietarios decidieron construir su propia motocicleta basada en un motor Husaberg. Así que, aunque la moto se convirtió en una Vertemati, seguía compitiendo exactamente para el mismo equipo. Las Vertematis eran bicicletas caseras hechas a mano. No era exactamente la misma bicicleta que la Husaberg, pero en cuanto a conducción, se sentía similar.  

Joel corriendo en una KTM de cuatro tiempos de fábrica.

¿POR QUÉ TE QUEDASTE SOLO UNA TEMPORADA? La razón principal fue que no recibieron el apoyo de Husaberg, que querían y necesitaban. Además, con la construcción de su propia bicicleta, hubo muy poca práctica o tiempo de prueba. Estaba compitiendo con una moto prototipo única, y eso suele ser una mala señal de fiabilidad. Tuve uno o dos DNF de más; de lo contrario, habría ganado el Campeonato Mundial FIM 1994 de 500. Pero así fue. Vertemati era un equipo tan pequeño que no veía futuro allí. Recibí una oferta para regresar a Husaberg en 1995 y decidí hacerlo en lugar de estar inseguro con el equipo Vertemati en Italia. 

¿NO HICIERON USTED Y OTROS CINCO CORREDORES DE 500 GP BOICOTEAR LA SEGUNDA MOTO DE UN GP EN 1994? Sí, ese fue el Gran Premio de Eslovaquia. Fue un día muy embarrado, y hubo una subida muy empinada que fue tan difícil que muchos ciclistas se atascaron en ella. Tenías que subir a una gran velocidad. Los tipos que no lo lograron estaban cayendo al revés. Se puso demasiado peligroso en la primera manga, y no queríamos correr ese riesgo, por eso seis de nosotros hicimos una parada.

Los seis, que incluimos a los tres primeros en la clasificación del Campeonato Mundial 500 (Jacky Martens, Marcus Hansson y yo) fuimos a una habitación en la casa club de la pista y permanecimos juntos allí hasta el comienzo de la carrera. Sabíamos que si volvíamos al paddock nuestros equipos nos presionarían para correr. Permanecimos juntos para garantizar que ninguno de nosotros comenzara la carrera y sumara puntos.  (Nota del editor: Mervyn Anstie ganó su único Gran Premio ese día).

EN 1995, DESPUÉS DE VOLVER AL EQUIPO SUECO HUSABERG, GANÓ EL CAMPEONATO MUNDIAL 500. ¿CÓMO FUE LA SENSACIÓN? No puedo describirlo. Cada vez que le cuento la historia a alguien, todavía me cuesta creer que haya sucedido. Por el resto de mi vida, será difícil de creer. Comenzando a los 17 años con su primera bicicleta y finalmente ganando cinco campeonatos, no se puede escribir un escenario mejor para una película.  (Nota del editor: Joel ganó cuatro Campeonatos del Mundo FIM 500 y un Campeonato FIM MX3 650cc). 

Tony Cairoli y Joel.

¿FUE DIFÍCIL DEFENDER SU CAMPEONATO EN 1996? Sí, 1996 fue un año difícil para mí. Hasta ese momento, desde el día que empecé a montar, siempre miraba hacia arriba y trataba de mejorar y mejorar. Entonces, de repente, me convertí en el número uno del mundo y lo único que podía hacer era lo mismo que el año anterior. No pude mejorar más en términos de resultados, así que mentalmente no fue fácil. Además, en aquellos días, si ganaba el Campeonato, estaba obligado a montar con la placa número uno en su bicicleta.  

“Sentí que todos los ojos estaban puestos en mí, que tenía que demostrar que me merecía ganar el campeonato. Pensé que tenía que ganar todas las carreras. ESA NO FUE DEFINITIVAMENTE LA FORMA CORRECTA DE PENSAR ".

ASÍ QUE, ¿SENTÍAS EL PESO DEL NÚMERO UNO EN TU BICICLETA? Me costó mucho lidiar con eso. Sentí que todos los ojos estaban puestos en mí, que tenía que demostrar que merecía ganar el Campeonato. Pensé que tenía que ganar todas las carreras. Definitivamente esa no era la forma correcta de pensar. Cometí errores. Además, mi bicicleta de 1996 no era tan buena como la de 1995. La única gran diferencia fue la bifurcación. Había estado usando horquillas invertidas WP en 1995, pero en 1996 cambiamos a la horquilla convencional. Durante todo el año, luché con mi parte delantera. Lidiar mentalmente con tener el número uno en mi bicicleta y mis problemas con la horquilla me hizo perder el Campeonato.  

¿CÓMO PUDISTE VOLVER TAN FUERTE EN 1997 Y 1998? Aprendí mucho al ganar el campeonato en 1995 y perderlo en 1996. Esa experiencia me hizo realmente fuerte, física, mental y técnicamente. Aprendí que si quieres ganar un campeonato, debes estar preparado para perder algunas carreras. Esa fuerza se mantuvo durante el resto de mi carrera.  

DESPUÉS DE GANAR 1995 TÍTULOS EN 1997, 1998 Y 500, SUS RESULTADOS SUFRÍAN EN 1999. ¿POR QUÉ? Era muy fuerte y creía que podía dominar todas las carreras, pero tenía demasiados abandonos. Teníamos un motor nuevo. Pensamos que teníamos un problema de encendido, pero resultó ser un problema de culata. Nos tomó hasta fin de año resolverlo. Eso fue una lástima; Todavía gané cuatro carreras de las 12, pero podría haber ganado ocho o nueve. Podría haber ganado el campeonato, pero terminé tercero.

Joel fue adorado por los fanáticos de Bélgica.

¿POR QUÉ CAMBIÓ DE HUSABERG A KTM PARA LA TEMPORADA 2000? En realidad, había pilotado para KTM desde 1996, ya que Husaberg era el hermano pequeño de KTM. Ese fue el mejor año de mi carrera, en cuanto a resultados y conducción. Era una moto completamente nueva, pero me encantó. Para mí, la historia más destacada del 2000 fue que, por primera vez en mi carrera, logré ganar mi GP de casa en Namur y, finalmente, el Campeonato del Mundo. Se me pone la piel de gallina cuando hablo de ello. Había 30,000 espectadores en Namur. Cuando hice mi vuelta de honor, tenía miedo de no volver a los boxes. La multitud se volvió loca.  

¿CUÉNTANOS CÓMO FUE GANAR EN EL LEGENDARY NAMUR? Correr allí y ganar fue una experiencia fenomenal. Si nunca ha estado allí y ha presenciado una carrera, no hay posibilidad de que pueda entender de lo que estoy hablando. El nivel de dificultad técnica, el ambiente, el trazado de la pista, el bosque, la Ciudadela, las cuestas empinadas, las cuestas empinadas, las rocas y los desniveles eran como nada que se ve en el motocross actual. Todas esas cosas lo hacían incomparable. Ojalá pudiera revivir esos días nuevamente.

¿CÓMO ERA COMPETIR CON MOTOCROSS EN LOS PRIMEROS DÍAS? El motocross era tan popular en ese entonces. Vivía en un pequeño pueblo con menos de 10,000 personas. Recuerdo haber competido en Alemania y la mitad de mi pueblo estaba allí animándome. Todos podrían identificarse conmigo. Nunca había visto a tantas personas adultas llorar juntas.

STEFAN EVERTS SE MUEVE A LA CLASE 500 Y GANÓ EN 2001 Y 2002. ¿FUE MUCHO MÁS RÁPIDO QUE USTED? En cuanto a la velocidad, yo era tan rápido como Stefan, pero él era más consistente. Además, yo estaba acostumbrado a andar en bicicletas grandes, mientras que él estaba acostumbrado a andar en 125 y 250. Saliendo de 500 de dos tiempos y 650 de cuatro tiempos, estaba tan acostumbrado a la gran potencia; el 450 requería un estilo de conducción diferente. Stefan, con su experiencia en 125 y 250, se adaptó mejor.

LA FIM MATÓ AL CAMPEONATO DEL MUNDO 500 Y LO HIZO EL CAMPEONATO DEL MUNDO DE MX3. ¿CÓMO ERA ESAS BICICLETAS MX3? Muy poderoso. Me gustaron los motores grandes de la clase 450 / MXGP pero no los 650. La gente ya no podía montarlos; simplemente se volvieron demasiado. Además, los fabricantes no tenían ningún interés en las motos de cross de 650 cc. Gané el Campeonato del Mundo de MX2003 de 3, pero decidí pasar a la clase 450 para 2004. 

Smets corrió para el equipo italiano Vertemati durante un año.

DEJÓ KTM EN 2004 Y FIRMÓ PARA CORRER CON EL PROTOTIPO 2005 SUZUKI RM-Z450. ¿POR QUÉ? KTM estaba centrando sus esfuerzos en las carreras de carretera y sentí que había demasiada atención en el lado de la carretera. Sentí que mi KTM 450SXF no era lo suficientemente competitiva como para vencer a la Yamaha YZ450F de Stefan. Suzuki me hizo una muy buena oferta, pero Suzuki nunca había hecho un cuadro de motocross de cuatro tiempos o de aluminio, por lo que no fue una decisión fácil, sobre todo porque nunca había visto la moto, y mucho menos la había montado. Pero Sylvain Geboers dirigía el equipo y me convenció para que lo hiciera.  

“CORRER ALLÍ Y GANAR FUE UNA EXPERIENCIA TAN FENOMENAL. SI NUNCA HAS ESTADO ALLÍ Y TESTIGO UNA CARRERA, NO HAY OPORTUNIDAD DE QUE PUEDES ENTENDER DE LO QUE ESTOY HABLANDO ".

¿CÓMO FUERON LOS DOS AÑOS EN SUZUKI? Fueron el mayor error de mi carrera. Es una pena que cometiera ese error al final de mi carrera. Cuando firmé el contrato con Suzuki, ya tenía 34 años. Fue un buen negocio económicamente. Como la RM-Z450 era una bicicleta nueva, Sylvain dijo: “Oye, te daremos un contrato por dos años. Usaremos el primer año para configurar la bicicleta y eventualmente ganar carreras si podemos. Si no podemos, no es gran cosa ". Para mí, eso sonó como un buen plan. El problema era que todavía quería pelear por el campeonato ese año. 

Joel ganó cuatro Campeonatos del Mundo FIM 500 y un Campeonato FIM MX3 650cc en su carrera.

¿Sintió que se estaba acabando el tiempo? A mi edad, no tenía mucho tiempo que perder. Toda mi carrera me había fijado metas realistas, pero Suzuki fue la única vez en mi carrera que me equivoqué. Me lesioné incluso antes de que comenzara la temporada porque intenté andar en bicicleta cada vez más rápido. Eso arruinó mis dos años con Suzuki. Al final del contrato de dos años, supe que era hora de retirarme.

¿CUÁNDO SE UNO A KTM PARA TRABAJAR CON EL MXGP RACE TEAM? Comencé en KTM como Director Deportivo de Carreras a finales de 2015. Aconsejo a los pilotos sobre entrenamiento, conducción, tácticas y técnicas de carrera. Planeé campamentos de entrenamiento y ayudé a los ciclistas en la práctica. Les di consejos diarios. Contamos con un director técnico que se encarga de las motos. Y, en mi posición, si los pilotos no están pilotando bien o físicamente no son buenos, es culpa mía. Una vez que empiezas a trabajar con un jinete joven, tienes que ver cómo es su carácter. ¿Acepta consejos? ¿Aprende rápido? ¿Cómo es su situación familiar? Después de considerar todo eso, podríamos pensar: "Oye, este podría ser un buen paquete".

TOM VIALLE SURGIÓ A TRAVÉS DE SU PROGRAMA. ¿QUÉ HIZO TOM CAMPEÓN MUNDIAL TAN RÁPIDAMENTE? Ese niño aprende rápido. No es un gran conversador, pero es un buen oyente. Tom ha sido excepcional y superó nuestras esperanzas.

FREDERIC VIALLE, EL PADRE DE TOM, FUE UN GP RACER. ¿LE AYUDÓ ESO? Frederic fue un ganador múltiple de 125 GP, pero Fredric me dijo: “Joel, ya no quiero ser su maestro y entrenador. Quiero ser padre y su mamá quiere ser mamá. Queremos que tú y KTM hagáis la parte de las carreras ”. Eso fue extraordinario, porque no muchos padres lo entienden.

“RESPETO A LOS AMERICAN RIDERS. USTED TIENE GRANDES CAMPEONES Y EUROPA TAMBIÉN. REALMENTE NO ME GUSTA LA COMPARACIÓN. NO PUEDES DECIR QUE CHICOS COMO WEBB, BARCIA O TOMAC NO PUEDEN MONTAR UNA MOTOCICLETA ".

¿POR QUÉ BÉLGICA NO ESTÁ PRODUCIENDO GRANDES MOTOCROSS COMO EN EL PASADO? Bélgica fue el país líder en motocross durante mucho tiempo, pero no había ganado el Motocross des Nations durante 14 años, en gran parte porque el equipo de EE. UU. Ganó durante 13 años consecutivos. Luego, en 1995, fui miembro del equipo y ¡ganamos! Eso me enorgulleció mucho, ya que fue mi primera aparición con el equipo de Bélgica. Después de que terminaron mis días de carreras, fui Director del equipo de Bélgica durante 11 años.

Hace cuarenta años, cuando el motocross era grande en Europa, muchos de los mejores pilotos tenían su base en Bélgica porque éramos centrales en Europa. Los corredores escandinavos e ingleses, todos fuertes, tenían una base en Bélgica para no tener que desplazarse. Cuando los jóvenes ciclistas belgas salían a entrenar en las pistas, siempre tenían los mejores ciclistas contra los que competir. Si quieres ser el mejor, tienes que entrenar con los mejores. Pero, con el aumento de la población, nuestras pistas han desaparecido y eso ha perjudicado a los ciclistas belgas.

¿CUÁLES SON SUS PENSAMIENTOS SOBRE EL ESTILO “EUROPA-VERSUS-AMÉRICA”? Respeto a los ciclistas estadounidenses. Tienes grandes campeones, y Europa también. Realmente no me gusta la comparación. No se puede decir que tipos como Webb, Barcia o Tomac no puedan conducir una motocicleta. Últimamente has sido derrotado en el Motocross des Nations, pero en el pasado también hemos sido derrotados. 

MIRANDO HACIA ATRÁS TODOS SUS LOGROS, ¿QUÉ DESTACA MÁS? Probablemente sea un cliché, pero mi primer Campeonato del Mundo es el que más destaca. Pero siento que pasa lo mismo con todo en la vida. Solo una vez puedes tener un primer beso, un primer hijo y así sucesivamente. Con la experiencia y las emociones que atraviesas al ganar ese primer campeonato, el segundo y el tercero siempre parecerán un déjà vu.

Campeonato del mundo de motocross 500Husabergjoel huelektmmooctossmxaMXGPNAMUREVERTS STEFANvertematiCAMPEÓN MUNDIAL