MARK BLACKWELL: EL PRIMER VAQUERO AMERICANO FUE REALMENTE EL PRIMERO

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Por Jean Turner

Antes de que los estadounidenses dominaran el deporte del motocross en términos de talento, prestigio y dinero, los pilotos estadounidenses en el circuito del Gran Premio eran ciudadanos de segunda clase. Pero un vaquero estadounidense solitario decidió hacer algo al respecto. ¡Mark Blackwell era ese hombre! Pero el era mucho mas.

Pocos corredores de motocross pueden reclamar una carrera profesional exitosa en ambos lados de la industria. Mark Blackwell no solo fue el primer Campeón Nacional AMA 500, sino también el único piloto profesional de motocross que se abrió camino desde las pistas de tierra hasta la oficina del presidente de una importante compañía de motocicletas.

El viaje de Mark comenzó con una tragedia, pero Blackwell lo llamó un "nuevo comienzo". Ser forzado a dejar la bicicleta resultó ser el comienzo de una carrera aún más satisfactoria para el hombre que dejó su marca tanto en los libros de récords como en las listas de ventas. MXA se sentó con Mark en su extenso rancho de caballos de California para hablar sobre el pasado, el presente y el futuro.

Mark Blackwell ha reemplazado las motocicletas de carreras por caballos de montar.

CUÉNTANOS CÓMO COMENZASTE?

En esos primeros días, leía todo lo que podía tener sobre motocross. E incluso antes de que el motocross llegara a Estados Unidos, me quedé encantado con lo que estaba sucediendo en Europa. Alrededor de 1966, Edison Dye trajo a los primeros corredores europeos para correr. Solía ​​andar en bicicleta a Redondo Beach, que era donde estaba el distribuidor más cercano de Husqvarna, y miraba por la ventana las bicicletas. Recuerdo que babeé y soñé que tal vez algún día podría tener una bicicleta como esa, pero luego vi el precio: era de $ 1000. Cuando era niño, bien podría haber sido un millón de dólares. Fue como, "Nunca tendré mil dólares".

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Cuando Mark llegó a casa desde Europa, siguió corriendo a pesar de que la visión en su ojo se había deteriorado. En 1975 decidió retirarse.

¿QUIÉN FUE EL PRIMER CORREDOR DE MOTOCROSS REAL QUE VIO?

El primer piloto europeo que vi fue Torsten Hallman en Saddleback Park el 4 de julio de 1967. Nunca lo olvidaré mientras viva. Vi todos sus movimientos. Cuando comenzó la carrera, Torsten tomó la delantera y desapareció en la parte posterior de la pista. Cuando volvió a la vista, parecía que estaba en cámara lenta. Dio un gran salto y estaba flotando. Luego, 30 segundos después, llegó el siguiente jinete. Era Preston Petty, uno de los mejores corredores estadounidenses, y parecía que iba a recorrer 1000 millas por hora. Estaba al borde del desastre, haciendo todo lo posible por mantenerse al día con Torsten, y solo era la primera vuelta. La idea de que podías ir rápido y ser suave al mismo tiempo era muy poderosa.

Pero no pasó mucho tiempo antes de que estuvieras corriendo contra TORSTEN HALLMAN. ¿COMO FUE ESO?

Cuando vi montar a Torsten por primera vez, era un cachorro joven que todavía cabalgaba por los campos petroleros de El Segundo. Acababa de comenzar a correr TT y pista plana, pero quería correr motocross. Torsten Hallman, Joel Robert y Roger DeCoster fueron como dioses para mí. Muy pronto fui identificado como uno de los nuevos en una CZ. Dick Miller, de Motocross Action, me presentó al importador de Husqvarna, Edison Dye, y me cambié a Husqvarna. En 1970, Edison Dye me envió a Suecia para aprender sobre el deporte del motocross desde el punto de vista europeo. Me dijo: "Quiero que traigas ese conocimiento de vuelta y lo compartas con los otros pilotos".

¿CUÁNTOS AÑOS TENÍAS?

Tenía 16 años en ese momento. Cuando llegué a casa desde Suecia, Edison Dye llamó y dijo: "Quiero que vuelvas a Suecia y formes parte del equipo estadounidense de Motocross des Nations". Solo tenía dos días de aviso. Acababa de cumplir 17 años y me dirigía al MXDN. No teníamos ni idea de lo que estábamos haciendo e hicimos algo horrible. Todos nos estrellamos. Estaba realmente embarrado y nos estábamos deslizando cuesta abajo. Literalmente, estaban subiendo las colinas y nos estábamos deslizando hacia abajo.

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Mark Blackwell ganó el Campeonato Nacional AMA 1971 de 500 y se mudó a Europa para probar suerte en el Campeonato Mundial 500.

¿Quién estaba en ese equipo contigo?

Bob Grossi y un caballero de Michigan llamado Dick Robbins. Su familia era propietaria de un concesionario Husqvarna. El asunto del MXDN de 1970 se unió tan rápido que Edison estaba desesperado por encontrar un tercer piloto, y Dick Robbins se ofreció como voluntario para ir.

ERES EL PRIMER PILOTO AMERICANO EN VER EL VALOR DE ENTENDER TODOS LOS ASPECTOS DEL DEPORTE.

Fui muy afortunado. En primer lugar, la gente de la fábrica de Husqvarna, como Bror Jauren, un gerente de alto nivel, y Ruben Helmin, el jefe de ingeniería, me llevaron bajo sus alas. Me asignaron a ciertos mecánicos e ingenieros y me dijeron: “Trabaja con estos tipos; aprenderás de ellos ". También fui recibido en un club llamado Eksjo Moto Club. Pasé mucho tiempo en la fábrica trabajando en bicicletas, aprendiendo de los ingenieros y recorriendo la fábrica. Pasé el resto del tiempo saliendo con los muchachos del club y corriendo ese verano en Suecia.

¿LOS JINETES SUECOS TE ENSEÑARON MUCHOS TRUCOS?

Al principio solo hice lo que hicieron e intenté emularlos, pero también les mostré algunas cosas. Había desarrollado un estilo de conducción que se centraba en cuadrar las esquinas. Billy Grossi y yo íbamos a una esquina y lo cuadrábamos. Obtendríamos una muy buena tracción y saldríamos de la esquina. Los jinetes europeos dijeron: "¿De dónde vino eso?" Se trataban de ser suaves y fluidos.

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Un joven Mark Blackwell comparte la atención con el eterno Adolf Weil en 1970.

TU EXPERIENCIA SUECA TE HIZO RÁPIDAMENTE UNO DE LOS PRINCIPALES RACERS AMERICANOS.

Sentía que estaba alcanzando mi mejor momento en los Estados Unidos, pero en Europa todavía tenía un largo camino por recorrer. Cuando corrí en los GP, todo lo que quería hacer era obtener un punto de Gran Premio. En la última carrera de la temporada de 1972 en Luxemburgo, tuve un muy buen comienzo. Estaba en el top 10. A mitad de la primera vuelta, había usado todos mis arranques en el barro, y cuando llegué a la cima de una colina, una roca me golpeó en el ojo. Me golpeó tan fuerte que pensé que era una bala. El control de multitudes fue realizado por los militares, y todos tenían fusiles. Pensé, no que alguien me hubiera disparado a propósito, sino que una de las armas se había disparado accidentalmente o algo así.

Después de un año de trabajo, finalmente estaba corriendo entre los 10 primeros, y en mi camino para ganar un punto GP y tuve que abandonar.

¿SABÍAS LO MALO QUE ERA LA LESIÓN?

Regresé a Suecia antes de que me diera cuenta. Mi ojo había estado sangrando internamente, y la presión se estaba acumulando porque no había a dónde ir la sangre. Estaba acostada en mi habitación de hotel gritando de dolor. El periodista estadounidense Terry Pratt me llevó al hospital. Estuve en el hospital unas dos semanas, y cuando llegué a casa solo podía ver por un ojo.

¿Pero seguiste corriendo?

Corrí en la serie Trans-AMA de 1972, pero no podía ver bien y tuve problemas. No tenía percepción de profundidad, pero no me di cuenta de lo que estaba sucediendo. Empecé a cometer errores y fallar. Nunca fui un gran crasher, pero comencé a golpear cosas y a perder mi confianza. Finalmente, después de tratar de superar la lesión, me di cuenta de que tal vez era hora de pasar a otra cosa. Colgué mis botas en 1975.

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Mark (izquierda) y Billy Chaplin (derecha) enarbolan pabellón estadounidense en el Campeonato del Mundo 1972 de 500. La lesión ocular de Mark terminaría con su carrera en el GP.

¿CREES QUE ERAS AFORTUNADO?

Sí. Tuve suerte porque, para ser sincero, estaba muy interesado en otras cosas. Quería volver a la escuela. Quería aprender sobre ingeniería. Torsten Hallman tuvo una gran influencia en mi vida de muchas maneras diferentes. Descubrí que era ingeniero y descubrí que Gunnar Lindstrom era ingeniero, y eso me hizo pensar de inmediato en que quería ser algo más que un piloto de motos del sur de California. Esos tipos me inspiraron, particularmente a Torsten, porque ganó cuatro Campeonatos del Mundo, y tengo entendido que habría ganado un quinto pero se saltó los últimos GP para terminar su título de ingeniero. Torsten comenzó a iniciar Torsten Hallman Offroad Racing, que hoy se conoce como THOR. También fue el importador de Yamaha para Suecia. Eso me pareció realmente inspirador.

¿REGRESASTE A LA ESCUELA?

Yo fui a la escuela. Empecé a ver el lado del marketing y el lado comercial del deporte. Calcular los puntos de precio, los márgenes brutos y los volúmenes de producción me resultó muy interesante. Gradué gradualmente de las carreras al desarrollo de productos a la gestión del equipo de carreras a la gestión de productos y, finalmente, a dirigir una empresa de motocicletas.

Pude pasar de dirigir la Suzuki School of Motocross a dirigir el Team Suzuki. Mientras estuve allí, ganamos seis campeonatos. Se podría pensar que ser el gerente del equipo Suzuki era estar en la cima del mundo, pero sentí que cuanto más tiempo permaneciera allí, más me calificarían como un tipo de carrera. Si me quedaba en Suzuki, sabía que nunca saldría de la tienda de carreras.

Entonces, renuncié y tomé un trabajo en Husqvarna. Fue mi primer gran paso al frente del negocio. Había sido piloto, piloto de pruebas y gerente de equipo, pero llamo a esos trabajos el "respaldo del negocio". Quería acercarme al "frente del negocio": los departamentos de ventas, contabilidad y marketing.

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Mark Blackwell pudo haber sangrado a Husqvarna de azul y amarillo, pero no estaba por encima de competir con un Maico alemán.

¿Y HUSQVARNA LE DIO ESTA OPORTUNIDAD?

Para ser honesto, Husqvarna estaba luchando en este punto porque los japoneses se habían hecho cargo y empujaron a los europeos hacia atrás. Esa fue la posición en la que estaba Husqvarna cuando fui allí, pero fue un momento divertido, muy desafiante, pero aprendí muchísimo. En ese momento, Husqvarna era propiedad de un conglomerado sueco llamado Electrolux, por lo que había muchas oportunidades de aprender sobre cómo se manejaban las empresas.

PERO DEJÓ HUSQVARNA Y REGRESÓ A SUZUKI EN UNA POSICIÓN DE GESTIÓN ESTA VEZ.

Sentí un apego por Husky porque gané Daytona con un Husky. Enseñé las escuelas de motocross con Rolf Tibblin, y sentí lealtad incluso cuando volví a Suzuki.

Después de colgar sus botas, Mark trabajó en las Escuelas de Motocross Husqvarna y Suzuki y finalmente se convirtió en el gerente del equipo de Suzuki.

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Después de colgar sus botas, Mark trabajó en las Escuelas de Motocross Husqvarna y Suzuki y finalmente se convirtió en el gerente del equipo de Suzuki.

¿Cómo surgió el trabajo de Suzuki?

El objetivo de Electrolux era rentabilizar el negocio de motocicletas para poder venderlo. Y como estábamos alcanzando los objetivos de rentabilidad de Electrolux, tuvieron la oportunidad de vender el negocio a Cagiva. Electrolux quería utilizar la planta de motocicletas Husqvarna para montar cortadoras de césped.

El presidente de la junta dijo: “Tienes tres días para armar un terreno de juego. Estos tipos quieren comprar el negocio. Haz tu mejor trabajo. Fue un poco triste. Estaba literalmente sentado en mi escritorio el día después de la presentación cuando recibí una llamada para reunirme con el presidente de Suzuki. Fue muy triste, pero sabía que tenía que seguir adelante. Era hora de irse.

 

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