INTERVIEW MXA : DANNY LAPORTE SUR LA VIE COMME AVENTURE

PAR JIM KIMBALL

DANNY, VOUS AVEZ GRANDI AU DÉBUT DU MOTOCROSS EN AMÉRIQUE, N'EST-CE PAS ? Oui c'était super. Je me souviens avoir été dans la cour de ma maison et mon père s'est arrêté dans son camion de travail avec une Montesa à l'arrière. Je ne savais pas ce que c'était. J'avais probablement 9 ou 10 ans. Quand vous êtes un enfant et que vous voyez quelque chose comme ça, vous vous dites simplement : « Oh mon Dieu, qu'est-ce que c'est ? » C'était tellement bizarre, mais ça avait l'air tellement amusant, presque effrayant. Après cela, il possédait probablement toutes les motos espagnoles de la planète.

VOUS A-T-IL ACHETÉ UN MINIBIKE ? J'ai un petit minibike Bonanza avec démarrage par traction. Derrière la maison, nous avions ce lot, et j'ai fait des cercles autour de la maison toute la journée. C'est comme ça que ça a commencé. Dans notre région, il y avait déjà quelques gars qui couraient des motos hors route. Il y avait des coureurs du désert locaux qui étaient plutôt bons, et puis il y avait des gars de motocross. Nous avions une piste locale appelée Ascot littéralement à 15 minutes de chez moi. Le premier vélo que j'aie jamais roulé à Ascot était un Hodaka.  

QUAND AVEZ-VOUS DÉCOUVERT LE MOTOCROSS ? Je me souviens de la fois où mon père a dit : « Nous allons faire ce nouveau truc, le motocross. » Ma première course s'est déroulée sur une piste que nous appelions « Five Corners ». Puis il y a eu Ascot, et un an ou deux plus tard, Saddleback. Tout le sport grandissait. Il semblait littéralement que tous les quelques mois, il y avait de nouvelles pistes autour.

Y AVAIT-IL DE NOMBREUSES OPPORTUNITÉS DE COURSE ? De chez moi, nous pouvions parcourir cinq ou six pistes différentes. Quand j'ai eu une vraie moto tout-terrain, une Rickman 125, j'ai commencé à courir trois jours par semaine. Je courais le mercredi soir, puis à nouveau les vendredis et samedis. Ma mère m'emmenait. Les motos hors route étaient toujours à l'arrière de la camionnette et ma mère préparait des sandwichs. Quand nous n'étions pas à l'école ou en course, nous étions dans le garage à travailler sur des motos tout-terrain. J'étais sur un Rickman, un Zundapp et plus tard un Penton 125.

Danny dans sa première année sur le circuit pro.

QUELLE A ÉTÉ VOTRE PREMIÈRE GRANDE PAUSE ? J'ai commencé à devenir bon quand je suis devenu un coureur officiel de Mettco Penton. Vous vous souvenez peut-être du nom de Chuck Bower ; il faisait aussi partie de l'équipe. J'ai eu un maillot quand nous avons acheté ce vélo, et c'était la vraie affaire. Ces vélos étaient tellement cool. Le propriétaire de l'entreprise a développé différentes pièces pour eux. C'était un gars pointu, alors il a pris le Penton 125 et a travaillé sur les points faibles pour qu'il reste ensemble.

« Je me souviens du moment où mon père a dit : « NOUS ALLONS FAIRE CETTE NOUVELLE CHOSE : LE MOTOCROSS ». MA PREMIÈRE COURSE A ÉTÉ SUR UNE PISTE QUE NOUS APPELONS « FIVE CORNERS ». PUIS IL Y AVAIT ASCOT, ET UN AN OU DEUX PLUS TARD, SADDLEBACK.

Danny (7) et Bob Hannah (2).Danny avec la plaque numéro un du championnat du monde 250.

À VOTRE JOUR, IL Y AVAIT BEAUCOUP D'INGÉNIERIE D'ARRIÈRE-COUR. Oui. Il n'y avait pas une partie sur ces vieux vélos qui ne pouvait pas être améliorée. Tout le monde commençait à aller plus vite sans que l'équipement ne suive. Les chaînes éclataient, les bras oscillants fléchissaient, les guides-chaîne se cassaient et nous allions plus vite et sautions plus loin, de sorte que les fourches se pliaient. Vous deviez faire attention à la façon dont vous sautiez. Vous deviez courir en douceur, garder le vélo près du sol et ne jamais le poser à plat. Il n'y avait aucun inconvénient aux sauts; ils étaient tous des atterrissages plats.

QUAND AVEZ-VOUS FAIT LA PROCHAINE ÉTAPE ? J'avais 17 ans en 1974. C'est l'année où Marty Smith a remporté le Evel Knievel Snake River Motocross. J'ai vu Marty gagner et gagner beaucoup d'argent. Il m'a vraiment motivé. J'avais battu Marty lors de certaines courses locales et je me suis dit : « Wow, ça pourrait être moi. » J'ai littéralement conduit de Snake River à Los Angeles et j'ai acheté une Honda CR125.

AVEZ-VOUS OBTENU DE L'AIDE ? J'ai eu un autre vélo de Kelvin Franks. Kelvin a été l'un des fondateurs de CMC. Le vélo s'appelait un Franks. Kelvin a construit les cadres, et j'avais un moteur Honda dans mon 125 et un moteur Suzuki dans mon 250. Ils étaient rapides ! J'ai couru Carlsbad et Saddleback semaine après semaine. J'ai commencé à gagner beaucoup de courses, et Suzuki et Yamaha en ont eu marre que Marty Smith retienne toute l'attention. Ils sont intervenus et ont scalpé des talents californiens locaux. En 1976, j'ai obtenu mon contrat avec Factory Suzuki et Yamaha a embauché Broc Glover. Chaque équipe cherchait des coureurs.

ÉTAIT BOB HANNAH ALORS? Oui. Yamaha a obtenu Hannah, et il y avait un gros assaut à attaquer Honda. C'était le plan pour 1976. Après trois ou quatre mois d'essais de la Suzuki, je suis allé à mon premier National à Hangtown et mes fourches se sont cassées. Ils se sont simplement cassés, et c'était la même année que les fourches de DeCoster se sont cassées à Livermore. Hannah a remporté Hangtown et j'ai terminé à un point de Marty, même avec mes fourches cassées. Mais, nous avons tous perdu quelques motos à l'époque.

FINIR TROISIÈME DU CHAMPIONNAT LORS DE VOTRE PREMIÈRE ANNÉE EN TANT QUE PRO ÉTAIT INCROYABLE. J'étais vraiment content. C'était drôle, parce que la toute première Suzuki que j'ai testée était une 250. J'ai également cassé un jeu de fourches sur ce vélo et j'ai eu une commotion cérébrale. À Hangtown, je devais non seulement courir, mais je faisais du vélo dont j'avais peur.

QU'AVEZ-VOUS APPRIS AU COURS DE CETTE PREMIÈRE ANNÉE DE COURSE EN TANT QUE PRO ? Probablement l'aspect conditionnement ; apprendre à être en meilleure forme. Les motos duraient 40 minutes à l'époque, et il semblait qu'il y avait 20 gars meilleurs que moi sur la ligne de départ. Je me souviens d'être passé de la classe Junior à la classe Intermédiaire et d'avoir pensé : « Bon sang, ces gars sont rapides. Ensuite, de la classe Intermédiaire à la classe Pro a été un autre grand saut. Ce n'était pas qu'ils étaient plus rapides ; c'était juste qu'il y en avait tellement plus.

EN 1977, ÉTAIT-ELLE L'ANNÉE CONTROVERSÉE, N'EST-CE PAS ? Oui, j'ai gagné les deux premières courses de 125 cette année-là. Puis, dans le tout dernier tour de la toute dernière course à San Antonio, c'est là que la grande histoire s'est développée. Pour moi, c'était juste la course et ça faisait partie du sport. J'étais en colère contre moi-même. Je pensais que j'avais le championnat dans le sac. Je devais juste atteindre la ligne d'arrivée. La pire chose qui me soit arrivée ce jour-là, c'est que j'ai eu deux départs minables sur une moto que je n'avais jamais pilotée auparavant. C'était la RA125 pleine usine de Gaston Rahier qu'ils m'ont expédiée d'Europe pour que je participe à la finale 125 AMA National. Je n'aurais jamais dû faire du vélo auquel je n'étais pas habitué.

VOUS N'AVEZ PAS BLÂMÉ LES TACTIQUES DE L'ÉQUIPE DE YAMAHA ? Pas vraiment. Je me sentais tellement mal à ma place sur la moto sur laquelle je courais. J'ai réalisé que le vélo n'était pas aussi rapide que mon vélo, et c'était juste gênant pour moi. J'étais juste mal à l'aise. C'était une erreur, mais c'est ainsi que la balle rebondit. Vous n'avez pas besoin d'avoir le meilleur vélo pour gagner, vous devez simplement y être habitué. C'est comme un outil. Lorsque vous le connaissez, vous savez exactement ce qu'il fait, mais mettez un nouvel outil dans votre main et vous ne vous sentez pas bien. C'est tout ce que c'était.

« JE ME SOUVIENS D'ÊTRE PASSÉ DE LA CLASSE JUNIOR À LA CLASSE INTERMÉDIAIRE ET DE PENSER : 'LES FUMÉES SAINTES, CES GARS SONT RAPIDES.' PUIS DE LA CLASSE INTERMÉDIAIRE À LA CLASSE PRO ÉTAIT UN AUTRE GRAND SAUT. CE N'ÉTAIT PAS QU'ILS ÉTAIENT PLUS VITES; C'EST JUSTE QU'IL Y EN A TELLEMENT PLUS. »


La célèbre photo «Let Brock Bye» de Jody en 1977 a forcé l'AMA à enquêter pour savoir si les coureurs de l'équipe équivalaient à fixer le résultat d'une course - bien sûr, ils se sont trompés.

VOUS N'ÉTEZ PAS MÉLANGÉ PAR L'ENSEMBLE DE L'ACCORD « LET BROC BYE » ? Suzuki aurait pu protester, mais ils ne voulaient pas faire de politique. Ils ont juste laissé tomber. D'autres personnes ne voulaient pas lâcher prise, et il y avait des gens qui voulaient protester. Personnellement, je pensais que donner le championnat à Glover était la bonne décision à prendre. Je n'ai jamais voulu me lancer dans une bataille juridique, car je sentais que j'avais des chances d'essayer à nouveau de remporter un titre. C'était une déception. Les fans étaient pour la plupart en colère parce que Yamaha a mis un panneau et c'était bien documenté.

LES TACTIQUES D'ÉQUIPE SONT COURANTES, MAIS LES FANS NE LES VOIENT PAS TOUJOURS. Nous le faisons tous chaque week-end. Yamaha a fait une grosse erreur en mettant le panneau là-bas pour que Jody Weisel prenne une photo. Dans un sens, c'était une belle histoire parce que Bob et Broc ne s'entendaient pas du tout. Même avant la course, Bob m'a dit : « Je ne veux rien faire ; juste battre Broc. J'ai dit: "Ne vous inquiétez pas, je vais essayer, croyez-moi."

Bob s'est toujours senti mal de laisser passer Broc. Après le drapeau à damier, il est parti dans les bois et a regretté ce qu'il avait fait. En fait, c'est pourquoi ils ont sorti le panneau, parce que Bob n'allait pas le faire. Arrivé après la victoire, je ne suis pas sûr que même Broc était aussi heureux. Broc et moi nous entendons bien, et il est l'un de mes meilleurs amis dans l'industrie.

APRÈS CETTE SÉRIE, VOUS AVEZ LAISSÉ LA CLASSE 125 DERRIÈRE ? Je suis allé directement dans la catégorie 500, et j'ai commencé à gagner beaucoup de courses en 1978. Bien sûr, j'ai eu des problèmes mécaniques en même temps. Je gagnais des courses et conduisais bien la plus grosse moto, mais j'ai juste laissé tomber trop de motos pour remporter le championnat.

QUELLE EST LA PENSÉE DERRIÈRE LE PASSAGE À LA CLASSE 500 ET NON À LA CLASSE 250 ? J'ai sauté sur un 500 lors d'une course de la série en Floride en 1978, et j'ai adoré la puissance. J'aimais l'accélération et c'était un tout nouveau style de pilotage. Il fallait vraiment se concentrer sur les lignes. L'usine 500 était vraiment légère et avait beaucoup de puissance. De plus, au fond de moi, je voulais finalement aller en Europe et participer à la série 500 Grand Prix. Je pensais que si je montais sur un 500, je pourrais apprendre à le piloter et me préparer pour l'Europe.

LA CLASSE 500 N'ÉTAIT-ELLE PAS LA CLASSE PREMIÈRE À L'ÉPOQUE ? Oui, mais beaucoup de gars ne voulaient pas rouler en 500. Finalement, beaucoup de bons gars se sont retrouvés dans la classe 250. Le niveau de la classe 250 est devenu très élevé parce que tant de bons gars ne voulaient pas participer à la classe 500. La classe 250 était la première classe en 1979.

Danny avec ses coéquipiers MXDN 1981; Johnny O'Mara, Chuck Sun et Donnie Hansen.

VOUS AVEZ REMPORTÉ LE CHAMPIONNAT NATIONAL AMA 500 EN 1979. À QUOI RESSEMBLAIT-IL ? Oui, j'ai enfin gagné mon championnat. J'ai eu des résultats décents et j'ai battu Mike Bell de trois points. Penser à Mike, avec son décès plus tôt cette année, est vraiment décevant. J'ai tellement de bons souvenirs de Mike – courir contre lui, voyager ensemble et faire des courses en Europe. Je l'admirais beaucoup. C'est très triste qu'il soit parti maintenant, et c'est la même chose avec Marty Smith. En 1979, je discutais déjà avec Suzuki de me laisser courir en Europe. Donc, quand j'ai finalement obtenu le championnat 500, mon plan était d'aller décrocher un titre en Europe. Je ne me souciais pas vraiment d'être deux fois champion national, trois fois national ou quatre fois champion national. Je voulais essayer quelque chose nouvelle. Au cours de la série nationale AMA 1980, j'ai eu des problèmes de blessures et de vélo. Peut-être que je n'étais pas aussi dedans que j'aurais dû l'être. J'ai quand même gagné la dernière course de la série.

« JE VOULAIS FINALEMENT ALLER EN EUROPE ET COURIR DANS LA SÉRIE 500 GRAND PRIX. J'AI PENSÉ QUE SI JE MOTAIS SUR UNE 500, JE POURRAIS APPRENDRE À LA CONDUIRE ET SE PRÉPARER POUR L'EUROPE. »

EN 1981, ROGER DECOSTER VOUS A SIGNE POUR COURIR POUR LE TEAM HONDA. En 1981, Roger m'a fait passer de Suzuki à Honda. Après cinq ans chez Suzuki, j'ai signé un contrat d'un an avec Honda. Quand j'ai parlé avec Roger, j'avais mentionné que j'aimerais aller en Europe. Je savais que les motos Honda de 1983, 1984 et 1985 allaient être phénoménales. Roger a dit qu'il essaierait de m'aider. Mais, dès le début de la saison 1981, j'étais à une course locale, et j'ai retourné le vélo et me suis luxé le poignet. Je me suis cassé quelques os et j'aurais dû prendre une année sabbatique. Mais, je l'ai sorti du casting et j'ai essayé de le faire fonctionner. Au fil du temps, mon poignet a guéri et j'ai eu l'opportunité de faire le Trophée et le Motocross des Nations 1981 avec Honda.

PARLEZ-NOUS DES COURSES DES NATIONS 1981 ? À l'époque, nous avons couru le Trophée des Nations 250cc un week-end et le Motocross des Nations 500cc le suivant. Johnny O'Mara, Donny Hansen, Chuck Sun et moi avons remporté les deux courses des Nations, les deux ! C'était une grosse affaire à l'époque. Roger m'avait proposé de rester avec Honda aux États-Unis pour 1982, mais j'ai senti que mes victoires au Motocross et au Trophée des Nations étaient ma chance d'arriver enfin en Europe. J'ai hésité pendant que j'étais en Europe, et Heikki Mikkola a fini par me trouver une place chez Yamaha pour 1982. C'est pourquoi j'ai quitté Honda. Mais, je dois dire que sans Roger, je ne serais jamais arrivé en Europe.

« J'ÉTAIS EN EUROPE, ET HEIKKI MIKKOLA A FINI PAR ME TROUVER UN EMPLACEMENT CHEZ YAMAHA POUR 1982. C'EST POURQUOI J'AI QUITTÉ HONDA. MAIS, JE DOIS LE DIRE QUE SI CE N'ÉTAIT PAS POUR ROGER, JE NE SERAI JAMAIS ARRIVÉ EN EUROPE.

Danny portant le traditionnel casque bleu à rayures blanches au Motocross des Nations 1981.

N'AURIEZ-VOUS PAS GAGNE PLUS D'ARGENT SI VOUS AVEZ RESTE CHEZ TEAM HONDA EN 1982 ? Absolument. Les Honda de 1982 et 1983 étaient incroyables. En Europe, j'allais conduire une Yamaha YZ250 refroidie par air tandis que les Honda étaient refroidies par eau et, comme je le savais, incroyables. Au début des années 1980, Honda avait une moto incroyable après l'autre. Mais, je voulais aller en Europe et j'ai eu la chance de trouver une place là-bas.

VOUS AVEZ REMPORTÉ LE CHAMPIONNAT DU MONDE 1982 250 DANS VOTRE PREMIÈRE TENTATIVE, MAIS N'A JAMAIS RÉPÉTÉ CE SUCCÈS. POURQUOI PAS? Honnêtement, j'ai fait mieux ma deuxième année. J'étais un pilote très amélioré, mais je n'ai pas remporté le championnat du monde 1983 en 250. J'ai gagné pas mal de courses et terminé deuxième derrière Georges Jobe, mais au Grand Prix de France, j'ai abandonné les deux courses. Ce fut un échec mystérieux, car les vélos ne s'effondraient pas comme ils l'étaient dans les années 1970. Après la première course, Yamaha a tout changé sur la moto et a finalement déchiré la moto complète. J'ai littéralement parcouru un quart de tour dans les deux motos et la moto est tombée au même endroit les deux fois.

QU'EST-CE QUI N'ÉTAIT PAS LE VÉLO? C'était le bouchon d'essence. Il se verrouille sous vide, empêchant le carburant de s'écouler. Peux tu croire ça? J'ai perdu 50 points. Je me suis rapproché à la fin de la série, mais ces points perdus ont fait la différence. J'aurais dû gagner la deuxième année. Je n'oublierai jamais ce bouchon d'essence. Yamaha a licencié le mécanicien et a ensuite embauché Bill Butchka pour travailler avec moi. J'ai dominé la plupart des courses restantes cette année-là, mais ce plafond d'essence m'a coûté cher.

Danny n'a jamais beaucoup aimé le Supercross. Ici, il dirige Mark Barnett.

CE QUI EST VENU SUIVANT? J'étais encore sous contrat avec le Team Yamaha pour la saison 1984 du Grand Prix. Le plan était de passer à la classe 500 pour 1984, mais Yamaha a eu une grosse crise financière et ils ont arrêté de construire des motos d'usine. En Amérique, l'équipe Yamaha a dû affronter des motos de série contre les Honda d'usine. Yamaha a dit qu'ils n'avaient plus d'argent et que je devrais conduire la YZ490 de production. J'ai reçu une offre pour rejoindre une équipe Yamaha privée avec Hakan Carlqvist, mais je l'ai refusée. Ce n'était pas bon pour moi. Mais, avec le recul, j'aurais dû accepter cet accord. Yamaha a donné à Carlqvist le YZM500 à cadre en aluminium pour courir, et j'ai fini par courir la classe 500 sur le même type de vélo de production modifié que Broc Glover courait dans les championnats nationaux AMA 1984 de 500. À cette époque, vous ne pouviez pas rivaliser avec les motos d'usine Kawasaki, Honda et Suzuki sur une moto de série. Je suis surpris de voir à quel point Broc a réussi à faire sur ce YZ490. J'ai décidé de revenir en Amérique.

N'AVEZ-VOUS PAS COURÉ UNE HUSQVARNA EN 1985 ? C'est vrai; J'ai oublié. Mon premier team manager chez Suzuki était Mark Blackwell, qui avait déménagé chez Husqvarna, et il m'a offert une chance avec Husqvarna de faire des essais. J'ai fait des allers-retours jusqu'à l'usine. J'ai couru les 500 GP de Suède et de Finlande, cinq 500 Nationals et même quelques Supercross. Le vélo était lourd et lent. Pourtant, je m'amusais et voyageais. Plus tard, au Lakewood, Colorado, National, en train de jouer sur ce grand saut de route en montée en troisième vitesse, j'ai atteint le neutre et j'ai franchi les barres et je me suis cassé le fémur. C'était donc la fin absolue de ma carrière de motocross.

VOUS AVEZ MENTIONNÉ DE SUPERCROSS, MAIS VOUS N'AVEZ JAMAIS EU BEAUCOUP DE SUCCÈS DANS LES STADES. POURQUOI? Je ne me suis jamais soucié de courir en Supercross. Courir dans les stades était tout simplement étrange pour moi. J'aimais le motocross, mais je devais courir en Supercross. À l'époque, les gars se blessaient et les pistes étaient dangereuses. A cette époque, ils ne savaient pas faire la grimace d'un saut. Il n'était pas arrondi. Ensuite, le deuxième saut ressemblait à une pyramide sans inconvénient. Maintenant, les pistes deviennent plus sûres, mais aussi les gars vont plus vite, et ils courent à nouveau des 500, ce qui est complètement amusant parce qu'ils se sont débarrassés de l'ancienne Suzuki RM500 parce que c'était trop dangereux.

Heikki Mikkola encourageant Danny à l'un des GP.

DANS LES LIVRES DE RECORD, VOUS N'AVEZ FAIT QUE CINQ FOIS DANS LE TOP CINQ EN SUPERCROSS. ÇA N'A PAS NU À VOTRE CARRIÈRE ? Non. Cela a probablement un peu nui à ma carrière, mais à l'époque, honnêtement, l'accent était mis sur le motocross. Maintenant, cela m'aurait fait mal, car tout tourne autour du Supercross. En Supercross, je viens de passer en revue les mouvements. Je me suis dit : « Je vais m'en sortir en toute sécurité. Je ne veux pas me blesser. J'aimais courir en extérieur.

PARLONS DE COURSE DE RALLYE. Après avoir arrêté le motocross, j'ai pensé que ce serait très amusant d'essayer les grands rallyes tout-terrain. J'ai essayé de courir l'Africa Rally, mais on m'a dit que j'avais besoin de plus d'expérience. J'ai donc couru la Baja 1000 pour Kawasaki et je l'ai gagnée trois fois. Enfin, j'ai pu courir les rallyes internationaux. J'ai fait cinq fois le Rallye Paris-Dakar, terminant deuxième au général en 1992. J'ai aussi remporté le Rallye des Pharaons en 1991. Ces épreuves m'intéressaient et je les ai beaucoup appréciées.

MAINTENANT QUE VOUS ÊTES À LA RETRAITE, QUE FAITES-VOUS? Je travaille avec Donny Emler au FMF depuis 20 ans. Cela a été génial. Je travaille dans la fabrication, la production et la R&D, et c'est très amusant. J'habite pas loin de FMF. Nous commençons beaucoup de projets ensemble. Je connais Donny depuis que j'ai 12 ans et nous sommes proches.

Aujourd'hui, Danny LaPorte travaille au FMF pour Donny Emler, qui l'a soutenu à l'époque.

DANNY, QUELLE EST VOTRE PLUS GRANDE RÉALISATION EN COURSE ? J'adore le sport. J'ai fait un peu de tout, mais gagner le championnat national AMA 1979 en 500 et, bien sûr, le championnat du monde 1981 en 250 sont mes deux plus grandes réalisations. Après le motocross, je suis passé à la Baja 1000, Paris-Dakar et le Rallye du Pharaon en Egypte. J'aime tellement les motos. La vie a été une grande grande aventure.

danny laporteDonny Emlerfmfmotocrossmotocross des nationsMXAentretien avec mxamxdnéquipe suzuzkiTony Distefano