LE VÉLO QUI A TERMINÉ LE RÈGNE DU ROI DU SUPERCROSS

La Kawasaki KX2001 250 a aidé Ricky Carmichael à remporter son premier titre AMA Supercross de première classe. Le championnat le plus prestigieux de notre sport.

Au début des années 2000, Jeremy McGrath était le roi du Supercross. Il était pratiquement imbattable, remportant sept championnats de Supercross en huit ans. Il a remporté 72 événements principaux de Supercross. L'équipe Kawasaki savait qu'un jour, quelqu'un allait battre "Supermac", et ils avaient tout misé sur un petit garçon trapu et roux de Floride nommé Ricky Carmichael. Ricky n'était pas en reste. Avant la saison 2001, Ricky avait remporté trois championnats nationaux de motocross 125 consécutifs (1997-1999), la couronne AMA 1998 East Supercross 125 et le championnat national AMA 2000 250. Mais, Ricky n'était pas sûr de son avenir dans le championnat 250 Supercross, non seulement parce que l'omnipotent Jeremy McGrath venait de remporter son septième titre de Supercross, mais parce que 250 Supercross était un autre animal. Ricky Carmichael doutait qu'il ait ce qu'il fallait en termes de sens de la course, de prouesses physiques ou de longueur de jambe pour remporter le championnat de Supercross.

JEREMY ÉTAIT L'HOMME À BATTRE, ET KAWASAKI A COMPRIS QUE RICKY N'ÉTAIT PAS JELLING AVEC LE 2000 KX250.

Kawasaki a assis Ricky Carmichael et ils ont travaillé sur un plan qui leur permettrait d'obtenir ce qu'ils voulaient. La première étape consistait à construire Ricky un vélo qui pourrait vaincre le roi du Supercross. C'est l'histoire de ce qui s'est passé pour construire Ricky un vélo capable de faire le travail - et croyez-nous, ce n'était pas une tâche facile. 

MXA a rencontré le directeur de l'équipe de course Chevy Trucks Kawasaki 2001, Bruce Stjernstrom, pour détailler l'un des vélos de course les plus emblématiques de l'histoire de l'AMA.

Ricky Carmichael a eu quelques aperçus de grandeur lors de la saison de Supercross 2000 avec Kawasaki, remportant le Daytona Supercross et montant six fois sur le podium dans la série de 16 courses sur le KX250. Mais, Jeremy a remporté 10 épreuves principales et était sur le podium dans toutes les 16 courses sauf deux. Jeremy était l'homme à battre, et Kawasaki a compris que Ricky ne gélifiait pas avec le 2000 KX250. Après la fin de la saison 2000, Ricky, Bruce et Norm Bigelow se sont rencontrés au siège SoCal de Kawasaki. Ils ont demandé à Ricky ce dont il aurait besoin pour réussir en Supercross. Ricky était très clair sur ce qu'il voulait. "Nous devons abaisser l'arrière de ce vélo, car le siège n'arrête pas de me frapper dans les fesses et de me faire tomber des repose-pieds", a déclaré Ricky. Kawasaki s'est immédiatement mis au travail pour résoudre les problèmes de Ricky.

KAWASAKI AVAIT DES CHARGES DE VIDÉOS, ET ILS ONT REGARDÉ LA TECHNIQUE ET LE VÉLO DE McGRATH POUR VOIR COMMENT SON VÉLO FONCTIONNE ET POURQUOI IL ÉTAIT SI BON. CERTAINS DES CHANGEMENTS APPORTÉS PAR L'ÉQUIPE ONT ÉTÉ DIRECTEMENT LIÉS AU REGARDER LA VIDÉO DE McGRATH.

À cette fin, Kawasaki a embauché Craig Decker comme pilote d'essai. Decker et Ricky ont beaucoup roulé ensemble jusqu'à ce que Craig sente qu'il pouvait imiter le style de conduite de Ricky. Le plus drôle, c'est que Craig Decker mesure 6 pieds et RC mesure 5 pieds 6 pouces. Au cours de la saison nationale de motocross AMA 2000, alors que Ricky et l'équipe Chevy Trucks Kawasaki étaient aux courses, Norm et Decker ont travaillé à la construction d'un vélo Supercross compétitif pour que Ricky coure en 2001.

À la fin de la saison de motocross (que Ricky a remportée), l'équipe a demandé à Ricky de venir en Californie pour tester ce qu'ils avaient construit. Après le premier jour, Carmichael a déclaré à l'équipe : "Je peux gagner sur ce truc." L'équipe a mentionné en plaisantant l'US Open d'après-saison à Las Vegas comme un essai pour la moto. Une chose en entraînant une autre, l'équipe est partie en course. Ricky était dominant et a montré qu'il était beaucoup plus près d'être un concurrent en 2001. Il y avait une mise en garde : Jeremy McGrath n'était pas à l'US Open, et Jeremy était le seul gars que Kawasaki visait.

D'autres changements ont été apportés de l'US Open à Anaheim 1. Carmichael se sentait extrêmement confiant avant les courses. Lors de l'ouverture de la saison 2001 à Anaheim, Ricky a terminé troisième, mais Jeremy a gagné. Le week-end suivant à San Diego, Ricky a gagné et McGrath a terminé troisième. La troisième course, de retour au stade d'Anaheim, McGrath a de nouveau gagné, mais Ricky a terminé deuxième. La quatrième course était à Phoenix et Ricky a gagné avec Jeremy deuxième. Le vrai test viendrait à Anaheim 3, car Jeremy McGrath a gagné huit fois à Anaheim. L'Anaheim 2001 de 3 a été le tournant pour Carmichael. Il a gagné, ce qui a renforcé sa confiance. A partir de ce moment, Ricky et l'équipe savaient qu'ils pouvaient gagner ! La semaine suivante, il a terminé premier et a dû revenir du fond du terrain. Vers la fin de la course, il a affronté McGrath pour la victoire. Il a remporté les 13 courses suivantes d'affilée ! Il a remporté 14 des 16 courses de Supercross cette saison.

Kawasaki a montré à Ricky des vidéos du YZ250 de Jeremy McGrath traversant les whoops en 2001. En 2002, lorsque Ricky a déménagé chez Honda, ils lui ont montré des vidéos du YZ250 de Chad Reed traversant les whoops.

Ricky Carmichael a remporté le championnat de Supercross 2001 et l'équipe avait l'impression d'avoir mis en place un bon programme. Kawasaki avait plein de vidéos, et ils ont regardé la technique et le vélo de McGrath pour voir comment son vélo fonctionnait et pourquoi il était si bon. Certains des changements apportés par l'équipe étaient directement liés au visionnage des vidéos de McGrath. Bruce se souvient d'être allé aux courses et d'avoir dit: "Ricky va gagner à moins que nous ne le gâchions." L'objectif était de s'assurer que la moto était parfaite pour Ricky à chaque course. Ce n'était pas seulement McGrath qui roulait bien. Windham, Larocco, Tortelli et Vuillemin roulaient tous très bien. C'était un champ empilé.

Ricky a mûri en tant que pilote cette saison-là. Il a embauché Aldon Baker pendant la saison en plein air et a décidé d'être le plus en forme de tous. Parce que Ricky n'est pas un très grand pilote, il devait être plus fort. Améliorer sa force lui a permis de manœuvrer le vélo comme il le voulait. Cela et les améliorations de Kawasaki ont conduit à des victoires sur le circuit.

Ricky Carmichael

LE JAPON A DIT À L'ÉQUIPE QUE LE CADRE DE 1998 AVAIT UNE PETITE DIFFÉRENCE PAR RAPPORT AUX CADRES DE 1999 À 2001. PLUS NOTAMMENT, LA SUSPENSION AVAIT UNE HAUTEUR DE ROULEMENT INFÉRIEURE AUX CADRES PLUS RÉCENTS.

Alors que la moto passait par ses tests et son développement, Kawasaki a eu de nombreuses discussions avec les ingénieurs japonais de KHI (Kawasaki Heavy Industries). Le Japon a déclaré à l'équipe que le cadre de 1998 avait une petite différence par rapport aux cadres de 1999 à 2001. Plus particulièrement, les positions de suspension sur le cadre de 1998 avaient une hauteur de caisse inférieure à celle des nouveaux cadres. Craig Decker a testé le cadre KX1998 de 250 et était convaincu que c'était une meilleure configuration pour Ricky. L'équipe a également utilisé des tiges de traction plus longues pour abaisser encore plus la hauteur de caisse, et la hauteur de l'amortisseur a été raccourcie tandis que le sous-châssis a été réduit de 5 mm. Une fois l'équipe terminée, Ricky pouvait s'asseoir sur le vélo avec ses pieds presque à plat sur le sol !

Cependant, ces changements de cadre ont entraîné des complications avec d'autres zones du vélo. Tout d'abord, le siège n'allait pas bien du tout. L'équipe a dû fabriquer une nouvelle base de siège. La mousse du siège a également dû être coupée. Norm coupait la mousse avec un couteau à découper électrique avant les courses. Il n'y avait presque pas de mousse dans la chose. Bruce a déclaré que Ricky retirerait le siège du vélo de course et le ramènerait avec lui en Floride. Il montait sur le siège toute la semaine et le ramenait le week-end suivant aux courses. Il aimait ce qu'il ressentait. Il s'agissait d'abaisser l'arrière du vélo. De plus, Ricky a couru un énorme affaissement de 112 mm !

Avec le vélo haut à l'avant et ultra bas à l'arrière, il a été beaucoup plus facile pour Ricky de traverser les whoops. Il était toujours bon dans les virages et se sentait aussi rapide que le prochain dans ce domaine. Mais, il pensait que gérer les whoops et les zones les plus accidentées de la piste le désavantageait. En ce qui concerne la configuration de la suspension arrière de Ricky Carmichael, l'équipe a effectué beaucoup d'amortissement de rebond. Il descendrait et resterait bas ! Une fois que le siège, le sous-châssis et l'amortisseur plus court étaient tous montés, il n'y avait plus de place pour la boîte à air. Kawasaki devait avoir une boîte à air en fibre de carbone spécialement moulée pour s'adapter à l'espace qu'ils s'étaient laissé. Bruce a dit MXA que de toutes les modifications qu'ils ont apportées à un pilote d'équipe Kawasaki spécifique au fil des ans, le KX2001 de Ricky 250 avait le plus de personnalisations. Et, lorsque Ricky a rejoint l'équipe Honda, il n'a pas fallu longtemps pour que le vélo rouge soit abaissé et que le guidon recule.

Le moteur 2001 KX250 de Ricky a pompé (à l'époque) un énorme 47 poneys.

Kawasaki a estimé que l'ensemble moteur était vraiment bon. Ils n'ont pas passé beaucoup de temps à s'inquiéter du pouvoir. Ils ont obtenu des pièces SR de travail du Japon, dont l'une était un carburateur TPS. Il avait un CDI programmable, et l'équipe pouvait le cartographier pour obtenir la puissance au bon endroit pour le style de conduite de Ricky. On craignait qu'ils ne poussent les règles de l'AMA sur ce qu'un vélo de «production» légal AMA exigeait. Kawasaki a parlé à l'AMA de chaque modification qu'ils effectuaient parce qu'ils voulaient s'assurer que le KX2001 de Ricky 250 était approuvé et qu'il n'y avait aucun risque de protestation ou de pénalité. Des attaches en titane jonchaient le vélo et aidaient à réduire le poids à seulement 2 livres au-dessus de la limite de poids légale de l'AMA. L'équipe a utilisé des valises latérales en magnésium et des pinces triples (avec un décalage de 22 mm). Bruce nous a dit que l'usine KX250 de Ricky produisait 47 chevaux‚ il y a 21 ans, mais le KX2022 de l'équipe 450 produit bien plus de 60 chevaux.

QUANT À LA CONFIGURATION DE LA SUSPENSION ARRIÈRE DE RICKY CARMICHAEL, L'ÉQUIPE A COURU BEAUCOUP D'AMORTISSEMENT DE REBOND. IL DESCENDRA ET RESTERA EN BAS !

Chevy Trucks était le sponsor principal de l'équipe à l'époque. Kawasaki a travaillé en étroite collaboration avec Chevrolet sur le look de la moto. À l'origine, le service marketing de Chevy a donné à l'équipe un logo du côté automobile. On pouvait à peine le voir sur le vélo, et c'était un problème. L'équipe Kawasaki ne voulait pas perdre le parrainage de Chevy en ne leur donnant pas suffisamment de visibilité, alors Kawasaki a examiné des tonnes d'échantillons de couleurs pour avoir une idée pour un nouveau design de logo. L'équipe a créé un logo jaune vif et orange avec un contour noir. Chevy a dit: "Ce n'est pas notre couleur." Kawasaki a expliqué qu'ils en étaient conscients, mais a déclaré à l'équipe marketing de Chevy que c'était beaucoup plus facile à voir que le logo actuel sur la moto. Il a fallu un certain temps pour obtenir l'approbation d'une société géante comme Chevrolet, mais, assez drôle, Chevy a finalement adopté le logo conçu par Kawasaki dans certains de ses autres parrainages sportifs. De plus, Factory Effex, le fournisseur graphique de Kawasaki, craignait que s'ils vendaient des graphiques Kawasaki de rechange avec le logo Chevy dessus, les propriétaires de camions Ford et Dodge n'achèteraient pas d'eux des graphiques d'équipe. Cette préoccupation s'est estompée lorsque les graphismes de l'équipe Chevy-logo sont devenus leurs kits les plus vendus en 2001. Et, même aujourd'hui en 2022, vous voyez les graphismes Chevy Trucks sur des constructions vintage à deux temps à travers le pays. Il est devenu iconique.

En 2001, Ricky n'a perdu que deux courses SX cette saison-là. Les deux étaient à McGrath.

En repensant à l'ascension de Ricky, Kawasaki savait que Ricky avait des doutes sur sa qualité au Supercross. Il savait qu'il était bon en motocross mais ne pensait pas que le Supercross favorisait les petits pilotes. Kawasaki a dit à Ricky qu'ils croyaient en lui et savaient qu'il pouvait gagner. L'équipe a estimé que s'il devenait plus fort, il s'améliorerait instantanément à l'intérieur. C'est là qu'Aldon Baker est entré dans l'arène du motocross et s'est fait un nom. 

Lorsque le Kawasaki KX2002 250 a été introduit, il a bénéficié de beaucoup de choses sur lesquelles Ricky a travaillé en 2001, et l'équipe a pu le traduire dans le Kawasaki KX250 de nouvelle génération. Mais, Ricky Carmichael n'était pas là pour profiter des nouveaux vélos de production. Il avait quitté le navire pour l'équipe Honda. L'équipe Kawasaki se concentrait désormais sur sa prochaine étoile montante, James Stewart. Le plan était d'avoir un quatre temps prêt en 2005, mais l'équipe a dû attendre. La Kawasaki KX250 deux temps a eu beaucoup de succès avant d'être mise en pâture. Jeff Emig, Jeff Ward, James Stewart et Ricky Carmichael ne sont que quelques-uns des notables du KX250.

Au début des années 2000, les pneus Bridgestone étaient le pneu de choix des pilotes d'usine.

Bruce a dit MXA que lorsqu'il revient sur l'ère de Ricky Carmichael sur le KX250, il est étonné de voir à quel point Ricky était bon. Bruce a déclaré que Ricky était "un pilote super dévoué et qui ferait n'importe quoi pour gagner. Il détestait absolument perdre. Il a fait de grandes choses pour Kawasaki.

Ricky a déménagé chez Honda l'année suivante, puis chez Suzuki avant d'appeler cela une carrière. Il est devenu le «GOAT» en grande partie à cause de sa domination du championnat sur le KX250 en 2001 contre le roi du Supercross - Jeremy McGrath.

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