ENTRETIEN MXA: LA DERNIÈRE SAISON D'UN SUZUKI LIFER - LEE McCOLLUM

PAR JIM KIMBALL

COMMENT AVEZ-VOUS TROUVÉ CHEZ SUZUKI IL Y A 30 ANS? Avant Suzuki, j'ai travaillé en Europe pendant deux ans dans le Grand Prix Road Racing, qu'ils appellent aujourd'hui Moto GP. Je travaillais pour Dunlop quand ils m'ont demandé si je voulais aller travailler en Europe. Je l'ai fait pendant deux ans, et quand je suis rentré à la maison après la deuxième année, mon plan était de revenir pour une troisième année, mais j'ai reçu un appel de Pat Alexander chez Suzuki me demandant si je voulais un emploi. Au départ, j'ai dit non, mais il a rappelé plusieurs fois jusqu'à ce que je cède finalement et dis oui. Ils avaient un fourgon sur la côte est et un fourgon sur la côte ouest pour leur programme de soutien aux amateurs. Je voulais faire le travail sur la côte Est parce que c'était de là que je venais, mais ils l'avaient déjà promis à quelqu'un d'autre, alors j'ai dû prendre le poste sur la côte ouest. C'est en fait la raison pour laquelle j'ai d'abord dit à Pat non. Je ne voulais pas déménager sur la côte ouest, mais j'ai fini par le faire. Je suis content de l'avoir fait, comme il s'est avéré.

QU'AVEZ-VOUS FAIT CHEZ SUZUKI? J'ai commencé dans le support amateur en 1993. Le travail consistait à aller aux courses amateurs et à aider quiconque conduisait une Suzuki. Si vous conduisiez une Suzuki et que vous aviez des problèmes, je la réparerais ou je pourrais vous donner les pièces pour vous aider à traverser la course.

Lee avec Travis Pastrana sur son usine RM125.

COMBIEN DE TEMPS AVEZ-VOUS FAIT CELA? Au milieu de l'année, le responsable du département Racing de Suzuki m'a vu un jour travailler sur le parking. Il m'a demandé: «Voulez-vous changer pour l'équipe de course?» J'ai dit: "Oui, bien sûr." Ce serait ce à quoi tout le monde aspirerait. Il a simplement dit: «D'accord, vous serez dans une équipe de course l'année prochaine.» Alors, c'est comme ça que ça s'est passé. J'ai terminé cette année-là avec le poste de soutien, puis à la fin de la saison, ils m'ont transféré dans l'équipe de course.

«LES VANS BOX ÉTAIENT FRAIS. NOUS AVONS ÉTÉ COMME UNE ÉQUIPE DE DEUX HOMMES (MÊME SI SUZUKI AVAIT SIX PILOTES). C'ÉTAIT VOUS ET VOTRE RIDER CONTRE TOUT LE MONDE. »

QU'ÉTAIT-IL DANS UNE ÉQUIPE D'USINE COMME EN 1994? Nous avons conduit des fourgons et tout fait par nous-mêmes. C'était vous et votre cavalier dans une fourgonnette. Roger DeCoster est arrivé chez Suzuki en 1995. Roger partageait son temps entre tous les fourgons. 

À quoi ressemblait une camionnette BOX? Les fourgons étaient cool. La plupart des pilotes et mécaniciens modernes n'ont jamais eu cette expérience. Nous étions comme une équipe de deux (même si Suzuki comptait six pilotes). C'était vous et votre cavalier contre tout le monde. Tous les camions Suzuki s'alignaient dans la zone des stands le jour de la course, mais pendant la semaine, nous nous sommes tous séparés. Certains mécaniciens ont voyagé ensemble, mais lorsque nous étions dans notre fourgon, nous pouvions travailler sur la moto où nous le voulions. Vous pouviez travailler chez votre petite amie, à un relais routier, dans un sympathique concessionnaire local… nous n'avons pas pris l'avion pour rentrer dans un grand magasin de course à l'époque.

Lee debout avec l'usine RM-Z250 de Nico Izzi.

QUI ÉTAIENT LES PILOTES AVEC QUI VOUS AVEZ TRAVAILLÉ DANS LES BOX VAN DAYS? Ma première année dans l'équipe de course, j'ai travaillé avec Phil Lawrence. En 1995, 1996 et 1997, j'ai travaillé avec Tim Ferry (quand il a remporté le championnat de Supercross 1997 de la côte Est de 125). En 1998 et 1999, j'ai travaillé pour Larry Ward. C'est à ce moment-là que nous avons fait la transition de la fourgonnette à semi-remorque, juste entre travailler pour Timmy Ferry et Larry Ward. 

«ROGER DECOSTER EST UN GARÇON TRÈS INTELLIGENT ET SAIT TOUT SUR LA COURSE. JE NE PENSE PAS QU'IL NE SAIT RIEN SUR MOTOCROSS. »

COMMENT ÉTAIT LA TRANSITION DES VANS BOX AU SEMI? C'était un grand changement. Avec les fourgons fourgons, nous devions les conduire de course en course. Nous devions préparer la moto chaque semaine. Nous devions faire les courses et même la lessive. Nous devions laver le camion avant chaque course. Nous avons fait tout ce que fait notre semi-conducteur tout en étant toujours les mécaniciens.

QUEL A ÉTÉ LE PLUS GRAND CHANGEMENT? Le plus grand impact du passage au transporteur de course a été que l'équipe a déclaré: «Vous devez maintenant vous rendre au magasin de course tous les jours.» Dans les fourgons, nous avions notre liberté. Du lundi au jeudi, nous pouvions aller où nous voulions. Vous pouvez préparer votre vélo le lundi et aller pêcher le mardi. Tout cela s'est arrêté lorsque nous avons obtenu les demi-finales. Tout le monde devait se rendre au magasin de course et travailler du lundi au jeudi, puis se rendre à la course et travailler un peu plus. Ensuite, nous prenions l'avion pour rentrer chez nous, nous retournions au magasin de course lundi matin et nous recommençions. Je pense que c'est le plus gros changement entre la fourgonnette et le transporteur de course.

C'ÉTAIT MIEUX OU PIRE? Cela a changé nos vies. Toutes les équipes souhaitaient que les pilotes et les mécaniciens soient plus proches du magasin de course. Ainsi, au lieu de vivre n'importe où dans le pays, les équipes ont dit: «Vous devez vivre en Californie maintenant.» Vous vous retrouveriez à travailler sur des vélos d'entraînement, puis à vous rendre sur les pistes d'essai avec les coureurs. Donc, au lieu d'être occupés trois ou quatre jours, nous étions occupés sept jours par semaine.

QU'EN EST-IL DE TOUS LES RIDERS VIVANT EN FLORIDE MAINTENANT? Je me souviens encore que Roger DeCoster a dit à Tim Ferry: «Vous devez vivre en Californie.» Timmy et moi avons loué un condo à Corona, en Californie, et c'est là que nous vivions. Nathan Ramsey et son mécanicien Bundy nous ont loué une chambre. Maintenant, tous les gars vivent en Floride où se trouvent les camps d'entraînement. C'est beaucoup plus cher pour les équipes, car elles expédient des vélos d'entraînement à travers le pays toutes les quelques semaines. Les coureurs ont maintenant des mécaniciens de vélo de pratique pour changer de moteur et faire ceci et cela, mais quand la moto est «épuisée», elle revient au magasin californien pour être reconstruite comme neuve. 

Roger DeCoster (à gauche) et Lee (à droite) tenant un maillot de Tim Ferry.

QUEL ÉTAIT-IL DE TRAVAILLER POUR ROGER DECOSTER? C'était bon. Roger DeCoster est un gars très intelligent et sait tout sur la course. Je ne pense pas qu'il y ait quelque chose qu'il ne sache pas sur le motocross. Roger est très pratique. Il ne s'assoit pas seulement dans un bureau. Il travaille dans l'atelier de course. Il a toujours les mains sur la moto ou fabrique des pièces. Il aime vraiment ça. Je lui ai même fait fabriquer des pièces pour mes vélos vintage. C'est un gars formidable avec qui travailler et j'ai apprécié toutes les années que j'ai passées avec lui. 

«JOHNNY O'MARA ÉTAIT L'ENTRAÎNEUR DE JAMES ET JE ME RAPPELLE QU'IL AIT DIT:« QUOI QUE VOUS FAITES, NE LAISSEZ PAS JAMES COMMENCER À CHANGER LE VÉLO. MAIS C'EST CE QUE JAMES VOULAIT FAIRE.

EST-CE QUE CELA FAIT MAL DE VOIR SON NOM BIEN CONNECTÉ À KTM? Oui. Pour moi, en grandissant, il était le visage du motocross Suzuki. Il était «l'homme». Beaucoup de gens le considèrent encore comme étant avec Suzuki car il a remporté beaucoup de championnats sur Suzukis.

QUELS SONT LES PROGRÈS DU DÉVELOPPEMENT EN QUATRE TEMPS CHEZ SUZUKI? La première année du quatre temps était 2004, et c'était l'année où Suzuki et Kawasaki avaient un accord et ils ont fait la moto ensemble. Nous n'avions pas de 450 vélos à quatre temps cette année-là. Lorsque nous avons eu la première RM-Z250 dans l'atelier de course, j'ai dit à Roger: «Je n'ai aucun intérêt à travailler sur un quatre temps.» Nous étions des gars à deux temps purs et durs, et un quatre temps était un vélo de rue ou un vélo de trail. Mais par hasard, j'ai fini par travailler pour Broc Hepler en 2004. Davi Millsaps faisait également partie de l'équipe, nous avons donc laissé le choix aux pilotes entre la RM125 à deux temps et la RM-Z250 à quatre temps. Nous avons emmené les deux vélos sur la piste d'essai du Supercross; ces enfants les montaient tous les deux. Millsaps a choisi le deux temps et Hepler a choisi le quatre temps. Plus tard, Davi est passé au quatre temps pour l'extérieur. J'ai été le premier à travailler sur cette moto chez Suzuki. 

LE SUZUKI A ÉTÉ LE PREMIER MOTOCROSS DE PRODUCTION À INJECTION DE CARBURANT. ÉTAIT-IL BEAUCOUP MIEUX QUE LES GLUCIDES? Avec des carburateurs sur les 450 et 250, lorsque les gars faisaient des sections marche / arrêt en Supercross, les moteurs s'enlisaient à l'atterrissage à cause du carburateur. Les coureurs n'aimaient pas du tout ça. L'injection de carburant était une énorme amélioration. Chaque année, l'injection de carburant s'améliore de plus en plus. Cela réduit également le temps de travail d'un mécanicien. À l'époque des carburants, je pouvais passer deux heures à travailler sur un carburateur. Maintenant, nous lavons le corps de papillon avec du savon et de l'eau, le séchons au sèche-cheveux, le remettons et il est prêt. Il n'y a presque rien à cela, c'est donc une assez grande amélioration. Quand Chad Reed est venu chez Suzuki, il était enthousiasmé et, bien sûr, il a fini par gagner cette année-là en 2009, donc il en avait de bons souvenirs.

Lee et Larry Ward.

PARLONS DE QUAND RICKY CARMICHAEL A REJOINT SUZUKI. Nous étions au Pontiac Supercross l'année précédente et Roger a dit: «Je veux vous dire que nous allons embaucher Ricky pour l'année prochaine. Je pensais qu'il plaisantait. J'ai dit: "Vraiment, pas question, allez." Mais c'était vrai. Ricky ne se contenterait de rien de moins que de gagner. Malheureusement, lors de sa toute première course à l'US Open de Vegas, cela ne s'est pas bien passé. Il était sur un RM250 à deux temps, et il a roulé si fort que les cannelures du panier d'embrayage se sont cisaillées. Nous étions tous debout à le regarder comme, "Qu'est-ce qui s'est passé?" Suzuki du Japon a fait des changements, et cela a vraiment bien fonctionné par la suite. Ricky était une machine gagnante. Il ne prendrait pas non pour réponse. Il disait: «Je gagne aujourd'hui. Je me fiche de ce que font les autres.

ET PUIS VOUS AVEZ AVOIR RYAN DUNGEY POUR RAMASSER LÀ O LE RICKY S'ÉTEINT. Je n'ai jamais travaillé directement avec Ryan. Il a été trié sur le volet par DeCoster. Ryan a fait ses débuts Pro à Millville en 2006. Nous avons eu une double victoire ce jour-là avec RC et Hepler, pour qui je travaillais, remportant leurs deux motos. Ryan était juste un bon enfant qui était très intelligent et voulait apprendre. Il a certainement pris son envol et deviendrait l'un des 450 meilleurs coureurs du sport.

APRÈS ROGER GAUCHE, L'IMAGE SUZUKI SEMBLE SOUFFRIR. Il y a eu une grande récession et les ventes de vélos étaient incroyablement faibles. Les fabricants de motos pensaient qu'ils devaient reculer, et c'est essentiellement ce qu'ils ont fait. Ils ont juste tout mis en attente. C'était frustrant, mais je pense que l'époque où l'on fabriquait un tout nouveau modèle tous les trois ans était révolue. Il n'y a tout simplement pas assez de ventes de motos hors route. Quand nous étions de jeunes enfants, vous pouviez acheter un minibike pour quelques centaines de dollars et rouler dans le champ en bas de la rue de chez vous. Je ne sais pas si les enfants peuvent plus faire ça.

ET QUAND JAMES STEWART EST VENU À SUZUKI? C'était une affaire folle. Je conduisais dans la voiture de location en revenant d'Unadilla, et Mike Webb, qui était le manager de l'équipe après le départ de Roger, a déclaré: «Je ne sais pas si vous avez entendu ou non, mais je vais embaucher James Stewart.» Encore une fois, comme l'accord Carmichael, j'ai dit: «Vous plaisantez, n'est-ce pas?» Il a répondu: "Non, pour de vrai."  

Je pensais à la structure de l'équipe à ce moment-là. Je faisais d'autres tâches à l'atelier, et nous n'avions pas vraiment d'autre mécanicien disponible pour être un gars de la course. J'ai demandé à Mike: «Qui allez-vous avoir du travail pour lui?» 

«Il a dit:« Vous »» et a ri. 

Je n'avais pas vraiment envie de reprendre la route, mais je n'avais pas le choix. Je suis retourné au magasin et j'ai construit un vélo de course, un vélo d'entraînement, un vélo d'essai et quatre moteurs de course. Quand James est arrivé en Californie, nous l'avons emmené à cheval pendant trois ou quatre jours et James a dit: «Wow, faisons quelques championnats nationaux.» Voilà comment cela s'est passé.

Lee avec Craig Decker en 1989.

COMMENT ÉTAIENT CES PREMIÈRES COURSES AVEC JAMES? Il a remporté les deux motos à Hangtown, puis à nouveau à Freestone. Nous pensions tous: «C'est génial!» En équipe, nous avions besoin de ce coup dans le bras.

QUE SE PASSE-T-IL APRÈS CE GRAND DÉPART? Johnny O'Mara était l'entraîneur de James à l'époque, et je me souviens qu'il disait: «Quoi que vous fassiez, ne laissez pas James commencer à changer de vélo. Mais, bien sûr, c'était ce que James voulait faire. J'ai demandé: «Pourquoi changer de vélo? Vous venez de remporter quatre motos consécutifs. Cela s'est dégradé. Je me souviens avoir été à Thunder Valley en 2013 lorsque ce photographe s'est enfui devant lui et que James a fini par s'écraser. Maintenant, si le photographe l'a fait s'écraser ou non, qui peut dire? Mais il s'est blessé au poignet, et je me souviens m'être assis dans son bus, essayant de savoir s'il allait pouvoir monter ou non. À ce moment-là, le père de James était vraiment impliqué - se mêlant des choses ici et là en cours de route. Je suppose que ce n'est pas vraiment différent de certains des autres parents que j'ai vus au fil des ans. Je pourrais en nommer plusieurs qui ont fait la même chose, mais je ne veux pas faire ça.

Lee au travail.

SUZUKI EST CRITIQUE POUR NE PAS AVOIR TENU AVEC LE TEMPS. QUEL EST TON OPINION? Le vélo est solide. Le plus drôle que vous lirez dans les magazines, c'est qu'ils n'ont pas changé de vélo depuis 10 ans. Mais même si les vélos se ressemblaient, il y avait toujours des mises à jour chaque année. Peut-être un cadre, un changement de moteur, mais il y a toujours eu des changements, même s'il ne s'agissait que de «nouveaux graphismes audacieux». Peut-être que ce n'était pas beaucoup, mais je ne pense tout simplement pas que l'industrie construira de tout nouveaux vélos tous les trois ans comme nous le faisions auparavant, à part la version orange.

MAIS, VOUS ADMETTEZ QUE LE DÉVELOPPEMENT SE TROUVE DERRIÈRE L'ORANGE? La Suzuki est une bonne moto. D'accord, il n'a pas de démarrage électrique, mais ce n'est pas difficile de démarrer; ça commence tout de suite. Mes amis qui participent à la classe vétérinaire demandent toujours: «Quand aurons-nous un démarrage électrique?» Je leur dis simplement: «Nous devrons attendre et voir.» Pour moi, ne pas avoir de démarrage électrique n'est pas la fin du monde. 

COMMENT L'USINE SUZUKI A-T-ELLE CHANGÉ DEPUIS LE CHANGEMENT EN JGR? Ce qui a changé, c'est que je travaille en Caroline du Nord au lieu de Californie. Nous avons toujours affaire aux mêmes ingénieurs, aux mêmes personnes, au même argent, au même tout. Nous pouvons fabriquer des pièces et faire des choses chez JGR que nous ne pouvions en fait pas faire dans notre ancien magasin de course à Chino, en Californie. Avoir les vélos, les pièces et la structure de l'équipe n'est pas la partie la plus difficile. Battre les coureurs de l'autre équipe est la partie la plus difficile.

POURQUOI SUZUKI NE GAGNE PLUS? Tout d'abord, les coureurs doivent être en bonne santé. L'équipe JGR a eu beaucoup de blessures. À part ça, c'est juste une question pour les gars de sortir et de faire ce pour quoi ils sont payés. Ce sont des athlètes de haut niveau et ils doivent être performants. Telle est la ligne de fond. Mais ce n'est pas facile. J'ai travaillé dans la classe 250 avec Alex Martin. Quand je suis allé sur la ligne de départ, il y avait quatre gars Yamaha, quatre gars Kawasaki, quatre gars KTM, quatre gars Honda et ainsi de suite. Ensuite, il y a Alex tout seul sur un RM-Z250. Il semblait souvent que c'était un gars qui se battait contre tout un groupe de gars. 

Lee et Roger avec le vélo de Broc Hepler.

"IL Y A TOUJOURS UN CHANGEMENT, MÊME SI C'ÉTAIT JUSTE" DE NOUVEAUX GRAPHIQUES AUDACIEUX ". PEUT-ÊTRE CE N'ÉTAIT PAS BEAUCOUP, MAIS JE NE PENSE PAS QUE L'INDUSTRIE VA CONSTRUIRE DES VÉLOS ENTIERS COMME NOUS AVONS UTILISÉ - AUTRES QUE L'ORANGE. "

QU'EST-CE QUI A SE PASSE AVEC LE DÉBUT PROMETTEUR DE JUSTIN HILL DANS LA CLASSE 450? Justin est génial. J'adore l'enfant. Il marche au rythme de son propre tambour. Il a tellement de talent que c'est incroyable. Il peut être une seconde plus rapide que les gentils. C'est comme de la magie de le voir rouler, mais y arriver le jour de la course avec 20 autres gars sur la piste est quelque chose de différent. Il voulait vraiment être sur un 450, et on lui en a donné un - et un an pour faire ses preuves. Les résultats n'étaient pas là. 

DE VOTRE PERSPECTIVE, QUEL EST L'AVENIR DE L'ÉQUIPE DE COURSE DE SUZUKI? Nous aurions aimé obtenir un financement extérieur. Nous avons eu Auto Trader comme sponsor ces dernières années, mais quelque chose dans leur gestion a changé, alors nous avons perdu cela. En ce qui concerne Toyota, ils nous aident, mais je ne pense pas que ce soit un gros avantage financier. Ce n'est pas comme s'ils faisaient un chèque de 2 millions de dollars, mais ils nous aident. Je pense que nous devions trouver un sponsor pour occuper la place qu'occupait Auto Trader. Cela aurait certainement aidé les choses. À l'heure actuelle, le sport, ce sont toutes les boissons énergisantes. Il y a quelques décennies, c'étaient les compagnies de tabac. Que se serait-il passé si Kawasaki n'avait pas obtenu Monster comme sponsor? Qu'arriverait-il à KTM s'ils perdaient Red Bull? Où serait Husky sans Rockstar? Retirez l'argent des boissons énergisantes de ces équipes et voyez où elles en sont. 

CROYEZ-VOUS QUE SI LES BOISSONS ÉNERGÉTIQUES SORTENT LE SPORT S'ARRÊTERAIT? Ça pourrait. Qui débourserait quelques millions pour faire la course? Mon contrat Suzuki est d'année en année, comme il le fait depuis 25 ans. Je crois qu'il y aura toujours des courses. Je ne sais juste pas ce que ce sera. Nous pourrions revenir à quatre 250 vélos et quelques 450 pour Supercross. Quant à la série outdoor, je ne sais pas. Il y a une grande différence entre le Supercross et l'extérieur. Supercross paie les factures. 

OUI, MAIS C'EST DES MOTOCROSSES LOCAUX QUI ACHETENT LES VÉLOS. Nous aimons tous le motocross. C'est ce que nous avons fait en grandissant, mais nous devons prendre du recul et voir quel est le retour. Je me demande ce que ce sera dans cinq ans. Pouvez-vous imaginer amener votre mère, qui est peut-être dans la cinquantaine ou la soixantaine, à une course de motocross et la faire marcher sur tous les rochers et devoir utiliser un port-a-can. Mais c'est comme ça à l'extérieur, et ça ne devrait pas être comme ça après 50 ans. Je ne sais pas comment le sport va évoluer. Comment allons-nous le faire grandir? Quelle est la formule pour le faire repousser? Cela m'agace de penser à toutes les choses que je viens de mentionner. J'adore le sport, et même quand j'aurai fini, je le regarderai de chez moi sur le canapé.

LEE, COMMENT PENSEZ-VOUS QUE JGR FERME SES PORTES? J'admire Suzuki. Même si nous avons dû abandonner. Nous le faisions toujours sans argent pour les boissons énergisantes. Nous le faisions nous-mêmes. Nous sommes restés pertinents alors que d'autres fabricants se seraient fermés si leur argent pour les boissons énergisantes avait disparu. Je me sens chanceux d'avoir été chez Suzuki pendant toutes ces années. Je ne l'échangerais contre rien.

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