INTERVISTA MXA: GRAHAM NOYCE SULL'UPS & DOWN DEL GRAND PRIX RACING

DI JIM KIMBALL

GRAHAM, COSA TI HA PORTATO AL MOTOCROSS? Mio padre era molto interessato al motocross, o scrambling come lo chiamavano inizialmente molti anni fa. Un giorno ha detto: "Stanno facendo delle corse scramble giù nel paese occidentale, e ho intenzione di dare un'occhiata". Più tardi abbiamo comprato una piccola bici da cross e siamo partiti. È così che abbiamo iniziato. Era molto grande qui in Inghilterra e avevamo dei piloti fantastici. La scena dello scolaro iniziò e iniziò a decollare. Potresti iniziare a correre a 6 anni fino a 16 anni, e poi potresti fare domanda per andare a gareggiare nelle cose senior. In realtà ho vinto i British Schoolboy Championship quando avevo 14 anni su una Zundapp.

NON SEI DIVENTATO APPRENDISTA CON I FRATELLI RICKMAN COSTRUTTORI DI MOTO? Sì, ho lasciato la scuola a 15 anni e sono andato alla Rickman Engineering. Era a mezz'ora da dove abitavo. Prendevo il treno ogni mattina alle 6:30 per andare lì e prendere il treno per tornare a casa. È stato molto interessante e molto istruttivo. All'inizio ero nel dipartimento di ingegneria, poi ho lavorato nella stanza di sviluppo con Don Rickman, che era il progettista di sviluppo. C'erano delle persone davvero, davvero brave, e ci siamo divertiti. I fratelli Rickman, Don e Derek, avevano un nome molto prestigioso per tutta la grande tecnologia che avevano realizzato.

“SONO PASSATO IN PRIMO PIANO, E C'ERANO 40,000 PERSONE CHE ERANO ASSOLUTAMENTE BANANE. NON ERO NESSUNO;
HO AVUTO UNA BICI COMPLETAMENTE STANDARD.”

QUANDO HAI DAVVERO INIZIATO LA TUA CARRIERA PROFESSIONALE DI MOTOCROSS? Non riesco a ricordare quando sia stato effettivamente, ma stavo saltando i piedi prima in ogni gara che potevo. Penso che fosse il 1975 nella classe 500, sulla mia Maico 400, quando ho corso per la prima volta un evento del Campionato del Mondo ad Hawkstone Park in Inghilterra. È stato piuttosto divertente, dato che in realtà ho guidato la prima manche, con Heikki Mikkola in seconda. Avevo 30,000 persone che mi facevano il tifo e correvo con l'adrenalina. Stavo guidando molto bene ed è stato fantastico. Il meccanico di Heikki all'epoca, Pele, disse: “Non sapevo chi fossi. Ho dovuto guardare il programma". Non sapeva chi fossi. È stato piuttosto divertente e ci siamo fatti una bella risata. Sono arrivato terzo o quarto in quella prima gara. Non avevo mai fatto una manche di 40 minuti prima di allora, quindi ero molto stanco verso la fine.

SEMBRAVA CHE LE BICI PI GRANDI O LE BICI PI GRANDI E POTENTI VERAMENTE ADATTA A TE. Ho corso per Maico nella classe 125 Schoolboy, ma non l'ho fatto bene. Non mi piaceva per niente la bici più piccola. Ho odiato la 250 durante tutte le mie corse. La 500 era molto meglio per me. Non so perché, ma mi stava molto meglio.


I GRANDI BOSS C'ERANO DA HONDA. SI AVVENGONO E HANNO DETTO: "VUOI GUIDARE PER HONDA NEL 1977?"
HO DETTO NO."

COME È STATA LA STAGIONE 1976? È stato un anno sciocco. Ho vinto la prima manche del Gran Premio di Gran Bretagna, spuntando dal nulla. Ricordo che Pierre Karsmakers era davanti a me sulla Factory Honda. È caduto nei salti al traguardo e la molla dell'ammortizzatore posteriore si è rotta. Sono entrato in testa e c'erano 40,000 persone che andavano assolutamente pazza. non ero nessuno; Avevo una bici completamente standard. Sono andato come un inferno e ho vinto la gara. Nella seconda manche sono stato preso davvero male alla prima curva. Non ho finito la seconda gara, ma la prima è stata davvero molto buona. Mi è servito bene, perché i grandi capi erano lì dalla Honda. Si avvicinarono e dissero: "Ti piacerebbe correre per la Honda nel 1977?" Ho detto no."

HAI RIFIUTO UN GIRO HONDA DI FABBRICA? Non volevo farlo perché la Maico era così bella nel 1976. Il motore di quella moto era fantastico. Avevamo una bici completamente di serie, perché in qualunque paese avessimo corso, mi era permesso andare da tutti i concessionari e prendere i pezzi che volevo. Non ero nemmeno un pilota ufficiale Maico. Ero solo un pilota che è stato firmato dall'importatore britannico Maico. Poi, la fabbrica ha iniziato a essere un po' più coinvolta, ma ho detto: "Mantienilo standard". Abbiamo avuto un paio di piccoli problemi con la moto che mi hanno fatto perdere un paio di GP, e credo che se non fosse stato per loro avrei potuto vincere il titolo mondiale della 1976 nel 500. Tuttavia, sono arrivato quarto ai Campionati del Mondo quell'anno.

I MARCHI EUROPEI ERANO ANCORA BUONI NEGLI ANNI '1970, MA POTRESTI VEDERE ARRIVARE I MARCHI GIAPPONESI. I giapponesi sono persone molto intelligenti. I marchi europei avevano sviluppato tutto. I giapponesi hanno semplicemente copiato, perfezionato e reso molto migliore. Il Maico era molto, molto buono. Il motore e le sospensioni erano incredibili e andava molto bene. Come dicevo, nel 1976 avrei dovuto vincere quel campionato, ma non è successo. Ma, tornando alle moto, la Bultaco e la Montesa sono state grandi nella classe 250, mentre Husqvarna è stata grande sia nella 250 che nella 500. Maico era al vertice della classe 500.


IN SEGUITO HAI FIRMATO CON HONDA. COSA TI HA CAMBIATO MENTE?
Nel 1977, esattamente nella stessa pista in cui Honda mi aveva contattato l'anno prima, il Team Manager Honda Steve Whitelock si avvicinò e disse: "Graham, vorremmo che tu corressi per la Honda l'anno prossimo". Questa volta ci ho pensato davvero. Il 1977 per me non è stato un anno molto buono sul Maico. Tutti gli altri stavano facendo cose migliori. Ero ancora tra i primi cinque o sei, ma non tra i primi tre e non dove volevo essere. 

Ho chiesto a mio padre: "Cosa ne pensi?"

Ha detto: "Non credo che avrai molte più possibilità come questa".

Ho detto alla Honda: "Ok, lo farò".

Sono andato alla Honda nel 1978, ed è stato l'anno peggiore che abbia mai avuto. Il 1976 è stato fantastico, il 1977 mediocre, e poi nel 1978, sulla nuova Honda ufficiale, è stato orribile. Ho passato quattro meccanici; semplicemente non riuscivano a tenere insieme la cosa. Non credo che la meccanica che avevo fosse all'altezza, quindi non era proprio la moto; erano le persone che ci stavano lavorando. Brad Lackey era lì con me nel 1978 e ci sono stati dei bei momenti. Brad stava andando molto bene. Spesso potrebbe essere qualcosa di piccolo come la caduta della mia catena, anche se questo non è mai successo alla bici di Brad.

HAI VERAMENTE RIMBORSATO NEL 1979 E HAI VINTO IL CAMPIONATO DEL MONDO. Alla fine del 1978 mi sentivo bene, che ci crediate o no. Mi sentivo bene tutto l'anno e stavo guidando bene, ma la moto non stava insieme. All'inizio del 1979 avevo un altro meccanico e avevo provato molto in Giappone. A febbraio e marzo, abbiamo avuto le grandi gare europee di pre-stagione, e tutti gli altri grandi ragazzi, come Heikki Mikkola, Roger DeCoster e Gerrit Wolsink, erano lì. Brad non ha partecipato alle gare europee di pre-stagione, ma io c'ero e tutto stava andando alla grande. Non puoi prevedere cosa accadrà una volta iniziato il Campionato Mondiale di Motocross. Continui ad allenarti e cerchi di andare in bicicletta più forte che puoi. Questo è tutto ciò che puoi fare, ed è quello che ho fatto. Ovviamente, il 1979 è stato un buon anno.


CON ROGER DECOSTER, HEIKKI MIKKOLA, GERRIT WOLSINK E BRAD LACKEY COME LA TUA COMPETIZIONE PI DIFFICILE, SEI STATO ANCHE AMICO.
Sì. Brad e sua moglie Lori erano grandi amici per me. Ho comprato la roulotte da viaggio di fabbricazione americana di Brad. Abbiamo viaggiato insieme e abbiamo passato dei bei momenti. Brad e io ci siamo allenati insieme. Siamo andati a correre e siamo andati in palestra. Heikki era molto sfuggente. Così era Roger; non hai mai saputo cosa stesse facendo. Non ho mai conosciuto veramente Roger. Gerrit stava bene. Si presentava quando voleva ed era piuttosto divertente. Eravamo tutti buoni amici, ma quando eravamo in pista non lo eravamo affatto.

“NON PUOI PREDIRE COSA ACCADRÀ UNA VOLTA INIZIATI I CAMPIONATI DEL MONDO DI MOTOCROSS. CONTINUI SOLO AD ALLENARTI E CERCANDO DI ANDARE IN BICI PI DURO CHE PUOI. QUESTO È QUELLO CHE HO FATTO. OVVIAMENTE, IL 1979 È STATO UN BUON ANNO.”

HONDA NON HA ASSEGNATO IL MECCANICO AMERICANO BILL BUTCHKA A LAVORARE SULLE TUE MOTO? Sì, è andata molto bene con Bill. Aveva lavorato per Bob Hannah per un po', e ovviamente Bob aveva fatto molto bene. Anche Marty Tripes, Tommy Croft e il povero Marty Smith, che purtroppo non c'è più, hanno lavorato con Bill. Ho passato dei bei momenti con Bill. La Honda lo aveva cacciato dalla Yamaha e per noi ha funzionato bene.

Graham Noyce (estrema sinistra), Andre Vromans (centro sinistra), ragazza trofeo (centro destra) e Brad Lackey (destra) sul podio.

DOPO AVER VINTO IL CAMPIONATO DEL MONDO NEL 1979, COSA È ARRIVATO? All'inizio del 1980, ci stavo provando molto, molto duramente. Sono andato alle gare di pre-campionato all'inizio dell'anno e stavo andando forte senza nemmeno pensarci. Ma mi sono rotto un dito del piede, insieme ad alcune ossa nella pianta del piede. Ho provato a correre con uno stivale più grande sul piede infortunato. Poi, mi sono lussato la spalla. Ma sono tornato da quello e stavo ancora vincendo alcune gare prima di rompermi una gamba. Quindi, ho passato un periodo orribile nel 1980. Ero ancora lì, ma non potevo guidare con le ferite che avevo. Nel 1981 sono tornato e sono arrivato secondo dietro ad Andre Malherbe. Nella mia testa sentivo di aver vinto tre campionati con il 1976, 1977 e 1979, ma sulla carta ne ho vinto solo uno nel 1979. Poi nel 1982 sono arrivato quarto con la Honda ufficiale. Ho vinto il GP di Svezia ma ho avuto alcuni incidenti e infortuni.

QUANDO HAI INIZIATO A PENSARE AL RITIRO DAL MOTOCROSS? Nel 1983, il grande capo si avvicinò e disse: "Graham, in questo momento, non ho un contratto per te per il prossimo anno". Ha detto che stavano considerando di assumere Andre Vromans. Ho iniziato a parlare con Alec Wright, che era il team manager della Kawasaki, ed era interessato. Sono andato a trovarlo, ma l'accordo non era affatto buono. Così, sono andato su una bella vacanza. Honda stava cercando di raggiungermi ma non ci è mai riuscito. Era un periodo molto diverso allora. Ora puoi raggiungere chiunque, ovunque. Alla gente in Giappone è piaciuto molto il modo in cui ho aiutato a sviluppare la moto e mi ha voluto nella squadra. Alla fine, hanno firmato Vromans. Avrei firmato con loro per un altro anno. Quindi, quella era la fine di quello. È stato un peccato come è andata a finire.

Graham (156) e Pierre Karsmakers (34) si danno battaglia.

COSA È SUCCESSO? Ho parlato con l'importatore KTM in Inghilterra che ha detto che avrebbe visto cosa avrebbe fatto per me la fabbrica KTM in Austria. Sono andato lì e ho guidato la moto che avevano corso l'anno precedente. Era spazzatura. Ho detto: "Non voglio gareggiare su questo". Non aveva kickstart su di esso. Dovevi far partire la moto per farla funzionare, ma il motore era molto potente. Quindi, ho firmato per un anno. La moto guidava davvero bene e si sentiva benissimo, ma non aveva ancora il pedale di avviamento. Mi dissero che ne avevano fatta una, ma si rompeva sempre. È stato un vero peccato, perché la moto aveva una fascia di potenza così fantastica e le sospensioni WP erano fantastiche. Quindi, l'accordo KTM si è chiuso a metà stagione. 

Successivamente Kurt Nicoll ha preso le redini e ha fatto molto bene sulla moto. Quando ho guidato la moto, non era lontano dal vincere un campionato. Era molto, molto buono. La potenza era buona, sterzava bene e le sospensioni erano brillanti. Sfortunatamente, ci siamo separati prima che potessimo davvero gareggiare.  

“SONO ANDATO LÀ E HANNO GUIDATO LA MOTO CHE HANNO CORSO L'ANNO PRECEDENTE. ERA SPAZZATURA. HO DETTO, 'NON VOGLIO CORRERE IN QUELLO.' NON HA AVUTO KICKSTART SU DI ESSO. DOVEVI AVVIARE LA MOTO PER FARLA FUNZIONARE.”

COSA È SUCCESSO DOPO LA CHIUSURA DELL'AFFARE KTM? Ho comprato una Honda CR500 di produzione e ho ricevuto aiuto da WP. L'ho guidato per un anno, ma non sono andato molto bene. Ero ancora forte, però, e provavo più che potevo. Mi sono perso un po' d'animo, e non è andata così bene. Cominciavo a pensare di non poter vincere. Ho avuto tempo per pensarci e ho deciso di smettere di correre.


SEI STATO COINVOLTO O SEI SOLO PASSATO A QUALCOSA DI DIVERSO?
Ho iniziato a lavorare con un paio di piloti, tra cui Mervyn Anstie e Carl Nunn, che correva per un tipo di nome Steve Dixon che era fantastico nel costruire grandi moto da cross. Steve veniva dall'Inghilterra e andavamo d'accordo. Stavamo guidando la serie del Campionato del Mondo e battendo tutti. Ma ho imparato presto che puoi consigliare un giovane pilota, ma faranno ancora le loro cose. Non puoi mettere una "testa vecchia" su spalle giovani.

Non fraintendermi, però. Carl Nunn sapeva davvero andare in bicicletta. Come ho detto, eravamo in testa al campionato dopo cinque round. In Francia abbiamo vinto entrambe le gare e lui ha battuto Grant Langston. Stava andando molto bene, ma poi è svanito. Yamaha UK ha abbandonato il suo supporto per la squadra. Quella era la fine di quello, purtroppo. Avevamo un buon rapporto e per un po' è andata alla grande.

“NELLE CORSE D'EPOCA CI SONO BELLE MOTO E PERSONE COMPETITIVE; TUTTAVIA, LE PERSONE MENTONO SEMPRE SULLA LORO ETÀ PER POTER CORRE NELLE CLASSI PI VECCHIE. A UNA CORSA, IL SECONDO POSTO DIETRO DI ME AVEVA 20 ANNI. AVEVA 20 ANNI E IO HO 60 ANNI, QUINDI È STATO ABBASTANZA DIVERTENTE".

COSA HAI FATTO DOPO? Ho iniziato a fare le gare di Twin Shock in Inghilterra su una Maico. L'ho fatto per un paio d'anni, ma solo di recente ho comprato una Honda CR500 con doppi ammortizzatori. Ho anche fatto un po' di corse su strada.


FATE ANCORA GARE D'EPOCA?
Il Twin Shock è grande in Olanda, Belgio e Francia, ma non ci sono più Maicos d'annata più buoni; questo è il guaio. Eppure, nelle corse d'epoca, ci sono delle buone moto e delle persone molto competitive; tuttavia, le persone mentono continuamente sulla loro età, quindi possono gareggiare nelle classi più anziane. Ad una gara, sono arrivato dopo la bandiera del traguardo e il secondo classificato dietro di me si toglie il casco e ha 20 anni.

Ho chiesto: "Perché è nella mia gara?"

Dissero: "Non poteva entrare nella sua altra razza, quindi l'abbiamo messo nella tua".>

Aveva 20 anni e io ne ho 60, quindi è stato piuttosto divertente. Riesco ancora a cavarmela abbastanza bene.

QUAL È LA TUA ASSUNZIONE DELLA SERIE MXGP? Il livello di gara è molto alto. Jeffrey Herlings può far saltare le porte a chiunque. Jeffrey ha uno standard estremamente elevato. Tony Cairoli è stato due gradi sopra tutti gli altri per anni, ma Jeffrey è apparso e ha ottenuto quattro gradi sopra Tony. Il resto dei piloti ha dovuto aumentare la velocità di Jeffrey, e inizialmente non potevano farlo. Ma Tim Gajser è stato all'altezza dell'occasione. La velocità a cui stanno andando ora è super veloce. Ecco perché quando si schiantano si fanno male.

LA SCENA DEL MOTOCROSS IN INGHILTERRA È BUONA? Nel Regno Unito va ancora bene, ma abbiamo bisogno di una base più ampia di piloti. Ben Watson sta andando molto bene nei GP, insieme a Conrad Mewse. Per il 2021, Ben passerà dalla MX2 alla MXGP su una Yamaha Factory. Se hai dei connazionali tra i primi cinque, seguirai la serie un po' di più. Poi arriva la sponsorizzazione e il motocross britannico potrebbe tornare molto, molto grande. Quindi, va bene qui in Inghilterra, ma può essere fantastico se Watson fa bene in MXGP. 

Il campione del mondo 1981 del 250, Neil Hudson e il campione del mondo 1979 del 500, Graham Noyce riflettono sul motocross britannico.

HAI MAI PENSATO DI CORRERE IN AMERICA? Mi è passato per la mente, anche se non ho fatto abbastanza eventi di Supercross americani. Penso che avrebbe potuto essere fattibile. Clement Desalle sta cercando di andare a correre in America. Potrebbe avere un giro all'aperto e fare molto bene. Ma la roba del Supercross è un pesce di colore completamente diverso. Se mi fossi trasferito in America, ci sarebbe voluto molto più tempo per abituarmi alle cose al chiuso. Mi è piaciuto andare negli Stati Uniti perché l'America ha delle belle tracce, tracce veloci e buone tracce.
“IO ENTRO DOPO LA BANDIERA DI ARRIVO, E IL SECONDO POSTO DIETRO DI ME SI TOGLIE IL CASCO E HA 20 ANNI.”

FACCIAMO FINE CON COME E' LA TUA VITA ORA, GRAHAM. Guido un camion per un mio amico, consegnando materiali da costruzione. Sono andato lì un giorno solo per dargli una mano e aiutarlo, e sono lì da 11 anni. È un bene per me, perché posso usare la testa e mi tiene sveglio. Se sono attivo e lavoro, sto bene. Se non avessi questo, starei seduto a non fare nulla. Non voglio farlo. Voglio fare sempre qualcosa.

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