INTERVISTA A MXA: JOEL SMETS NEL SUO MOLTO MOMENTO E NEL SUO PIÙ GRANDE ERRORE

DI JIM KIMBALL

È VERO CHE SEI STATO NOMINATO DOPO JOEL ROBERT? È corretto. I miei genitori erano decisamente amanti dello sport con una predilezione per il motocross. Vivevamo nello stesso quartiere della famiglia Geboers. Nel corso della giornata, Sylvain Geboers stava avendo i suoi combattimenti con Joel Robert. I miei genitori erano fan e pensavano che fosse un bel nome. 

CON TUTTO IL TUO SUCCESSO SUCCESSO, RICHIEDI LE PRIME GARE DI MOTOCROSS? Ovviamente. Ricordo tutto abbastanza bene. Non sono entrato nel motocross con il desiderio di diventare un campione del mondo. Ero al settimo cielo solo per avere una moto. Avevo 17 anni quando ho ricevuto la mia prima bici; il mio unico scopo era imparare e migliorare ogni giorno. 

TIPICAMENTE, IN AMERICA, INIZI A CORRERE CON UNA MINI O UNA 125. HAI SEGUITO QUEL MODELLO? No, non ho mai corso con moto di piccole dimensioni a causa del mio budget limitato. Ho scelto subito la 500 per motivi di manutenzione. Era il modo più economico per farlo. Ho iniziato con la Yamaha YZ490 e successivamente  una Honda CR500. Quella era l'unica possibilità per me di essere un pilota.

QUANDO HAI VINTO IL TUO PRIMO GP? L'anno 1990 è stato il mio primo nel Campionato del Mondo; Ero un corsaro su CR500. Nel 1993, l'anno in cui ho vinto il mio primo GP, ero un pilota semi-ufficiale in sella a una Husaberg svedese.  

Smets sulla sua fabbrica Husaberg.

DOPO QUELLA PRIMA VITTORIA, HAI AVUTO LA SENSAZIONE “SONO ARRIVATO”? Stavo facendo rapidi progressi. Nel 1990 sono arrivato 46 ° nel campionato. Nel 1991 sono arrivato 17 ° nel campionato e nel 1992 sono migliorato fino al 4 ° in campionato. Stavo facendo progressi ma non volevo pensare a vincere un campionato del mondo. Se inizi in tarda età, non solo hai iniziato tardi, devi anche fissare obiettivi realistici, e quella era la mia forza. Ero bravo a fissare obiettivi realistici ea non mettere troppa pressione su me stesso. Il mio unico obiettivo era che "il domani deve essere migliore di oggi". Credevo che se avessi potuto vincere un GP, ​​avrei potuto vincere di più. E se avessi vinto di più, chissà, un giorno, potrei vincere un campionato. È così che è successo.

"OVVIAMENTE. RICORDO TUTTO BENE. NON SONO VENUTO IN MOTOCROSS CON UN ANNO PER DIVENTARE UN CAMPIONE DEL MONDO. " 

A quel tempo, 500 DUE COLPI ERANO LO STANDARD, MA I NUOVI QUATTRO COLPI ERANO IN ARRIVO. È PER QUESTO CHE HAI CAMBIATO? Non è stata una scelta tattica; è stata una scelta finanziaria. Dopo essere arrivato 4 ° ed essere stato il primo privato nel 1992, speravo di ottenere un po 'di supporto dalla Honda. I miei primi due anni nel campionato sono stati sulle CR500, ma non ho ricevuto alcun aiuto dalla Honda. Poi venne un'offerta da Husaberg, che era su un quattro tempi. Ho provato la moto e mi sono innamorato del quattro tempi, quindi è stata una fortunata coincidenza. Ho ricevuto un'offerta in cui potevo guadagnarmi da vivere con lo sport e, allo stesso tempo, potevo guidare una bici che mi andava bene. Adoravo quella bici ed era unica perché solo io e Jacky Martens eravamo a quattro tempi. Combattere contro tutti i due tempi è stato sorprendente; ti sei sentito come un perdente.

QUEL UNDERDOG A QUATTRO TEMPI ERA PRESTO LO STANDARD. Quando si è presentata l'apertura per correre il quattro tempi, ho chiesto consiglio a Roger DeCoster. Gli ho chiesto cosa ne pensasse dei quattro tempi. Roger ha detto: "Ascolta, in California, i motori a due tempi saranno presto vietati nei luoghi pubblici". Alla fine non è andato così lontano, ma in qualche modo il consiglio di Roger mi ha aiutato a fare la chiamata. Come al solito, Roger aveva ragione.  

NEL 1994 SEI ANDATO A VERTEMATI. COSA ERA QUELLO? La squadra Husaberg per cui correvo nel 1993 era una squadra italiana. Qualcosa è andato storto lì ei proprietari hanno deciso di costruire la propria motocicletta basata su un motore Husaberg. Quindi, anche se la moto è diventata una Vertemati, correvo ancora per la stessa identica squadra. Vertematis erano biciclette fatte a mano e fatte in casa. Non era esattamente la stessa bici della Husaberg, ma per quanto riguarda la guida, sembrava simile.  

Joel corre su una KTM ufficiale a quattro tempi.

PERCHÉ SEI STATO LÌ SOLO UNA STAGIONE? Il motivo principale era che non avevano ricevuto il supporto di Husaberg, che volevano e di cui avevano bisogno. Inoltre, con loro che costruivano la propria bici, c'era pochissimo tempo per fare pratica o per i test. Stavo correndo con un prototipo di moto unico, e questo di solito è un brutto segno di affidabilità. Ho avuto uno o due DNF di troppo; altrimenti, avrei vinto il Campionato del mondo FIM 1994 del 500. Ma era così. Vertemati era una squadra così piccola che non vedevo futuro lì. Ho ricevuto un'offerta per tornare alla Husaberg per il 1995 e ho deciso di farlo piuttosto che essere insicuro con il team Vertemati in Italia. 

TU E CINQUE ALTRI PILOTI DELLA 500 GP NON HAI BOICOTTO LA SECONDA MOTO DI UN GP NEL 1994? Sì, quello era il Gran Premio della Slovacchia. Era una giornata molto fangosa e c'era una salita molto ripida che era così difficile che molti ciclisti sono rimasti bloccati su di essa. Dovevi salire con una certa velocità. I ragazzi che non ce l'hanno fatta stavano scendendo all'indietro. È diventato troppo pericoloso nella prima manche e non volevamo correre questo rischio, ecco perché sei di noi hanno preso posizione.

Tutti e sei, che includevano i primi tre nella classifica del Campionato del Mondo 500 (Jacky Martens, Marcus Hansson e io) siamo andati in una stanza nella clubhouse della pista e siamo rimasti lì insieme fino all'inizio della gara. Sapevamo che se tornassimo al paddock le nostre squadre ci avrebbero spinto a correre. Siamo rimasti insieme per garantire che nessuno di noi partisse e prendesse punti.  (Nota del redattore: Mervyn Anstie ha vinto il suo unico Gran Premio quel giorno).

NEL 1995, DOPO IL RITORNO AL TEAM SVEDESE HUSABERG, HAI VINTO IL CAMPIONATO DEL MONDO 500. COME ERA LA SENTENZA? Non riesco a descriverlo. Ogni volta che racconto la storia a qualcuno, è ancora difficile credere che sia successo. Per il resto della mia vita sarà difficile da credere. A partire dall'età di 17 anni con la tua prima moto, e alla fine vincendo cinque campionati, non puoi scrivere uno scenario migliore per un film.  (Nota del redattore: Joel ha vinto quattro campionati del mondo FIM 500 e un campionato FIM MX3 650cc). 

Tony Cairoli e Joel.

È STATO DIFFICILE DIFENDERE IL TUO CAMPIONATO NEL 1996? Sì, il 1996 è stato un anno difficile per me. Fino a quel momento, dal giorno in cui ho iniziato a correre, ho sempre guardato in alto e ho cercato di migliorare e migliorare. Poi, all'improvviso, ero il numero uno al mondo e l'unica cosa che potevo fare era la stessa dell'anno prima. Non potevo più migliorare in termini di risultati, quindi mentalmente non è stato facile. Inoltre, a quei tempi, se vincevi il Campionato, eri obbligato a guidare con la targa numero uno sulla tua moto.  

“HO SENTITO TUTTI GLI OCCHI SU DI ME - CHE DOVREI DIMOSTRARE DI MERITARE DI VINCERE IL CAMPIONATO. PENSAVO DI AVER VINTO OGNI GARA. QUELLO NON ERA SICURAMENTE IL MODO GIUSTO DI PENSARE ".

Dunque, HAI SENTITO IL PESO DEL NUMERO UNO SULLA TUA MOTO? Ho avuto difficoltà a farcela. Sentivo che tutti gli occhi erano puntati su di me, che dovevo dimostrare di meritare di vincere il campionato. Pensavo di dover vincere ogni gara. Non era decisamente il modo giusto di pensare. Ho fatto degli errori. Inoltre, la mia moto del 1996 non era buona come quella del 1995. L'unica grande differenza era la forcella. Avevo usato le forcelle rovesciate WP nel 1995, ma nel 1996 siamo passati alla forcella convenzionale. Per tutto l'anno ho lottato con il mio front-end. Affrontare mentalmente il fatto di avere il numero uno sulla mia moto e dei miei problemi alla forcella mi ha fatto perdere il campionato.  

COME HAI FATTO A TORNARE COSÌ FORTE NEL 1997 E NEL 1998? Ho imparato molto vincendo il campionato nel 1995 e perdendolo nel 1996. Quell'esperienza mi ha reso davvero forte, fisicamente, mentalmente e tecnicamente. Ho imparato che se vuoi vincere un campionato devi essere pronto a perdere alcune gare. Quella forza ha attraversato il resto della mia carriera.  

DOPO LA VITTORIA DI 1995 TITOLI DEL 1997, 1998 E 500, NEL 1999 I TUOI RISULTATI SONO SOFFERTI. PERCHÉ? Ero davvero forte e credevo di poter dominare ogni gara, ma avevo troppi DNF. Avevamo un nuovo motore. Pensavamo di avere un problema all'accensione, ma si è rivelato essere un problema alla testata. Ci è voluta fino alla fine dell'anno per risolverlo. È stato un peccato; Ho comunque vinto quattro gare su 12, ma avrei potuto vincere otto o nove. Avrei potuto vincere il campionato, ma sono arrivato terzo.

Joel era adorato dai fan belgi.

PERCHÉ SEI PASSATO DA HUSABERG A KTM PER LA STAGIONE 2000? In realtà, guidavo per KTM dal 1996, da quando Husaberg era il fratello minore di KTM. Quello è stato l'anno migliore della mia carriera, in termini di risultati e di guida. Era una bici completamente nuova, ma mi piaceva. Per me, la storia più straordinaria del 2000 è stata che, per la prima volta nella mia carriera, sono riuscito a vincere il mio GP di casa a Namur e alla fine il campionato del mondo. Mi viene la pelle d'oca quando ne parlo. C'erano 30,000 spettatori a Namur. Quando ho fatto il mio giro d'onore, avevo paura di non riuscire a tornare ai box. La folla è semplicemente impazzita.  

DICCI COME È STATO VINCERE AL LEGGENDARIO NAMUR? Gareggiare lì e vincere è stata un'esperienza così fenomenale. Se non sei mai stato lì e hai assistito a una gara, non c'è alcuna possibilità che tu possa capire di cosa sto parlando. Il livello di difficoltà tecnica, l'atmosfera, il layout della pista, la foresta, la Cittadella, le ripide discese, le ripide salite, le rocce e le discese non erano come niente che si vedesse nel motocross di oggi. Tutte queste cose lo rendevano incomparabile. Vorrei poter rivivere quei giorni di nuovo.

COME ERA GARE IN MOTOCROSS NEI PRIMI GIORNI? Il motocross era così popolare allora. Vivevo in un piccolo villaggio con meno di 10,000 persone. Ricordo di aver corso in Germania e metà del mio villaggio era lì a tifare per me. Potrebbero tutti identificarsi con me. Non ho mai visto così tante persone adulte piangere insieme.

STEFAN EVERTS È PASSATO NELLA CLASSE 500 E HA VINTO NEL 2001 E NEL 2002. ERA MOLTO PIÙ VELOCE DI TE? Per quanto riguarda la velocità, ero veloce quanto Stefan, ma lui era più coerente. Inoltre, ero abituato a guidare moto grandi, mentre lui era abituato a guidare 125 e 250. Uscendo da 500 due tempi e 650 quattro tempi, ero così abituato alla grande potenza; la 450 richiedeva uno stile di guida diverso. Stefan, con la sua esperienza in 125 e 250, si è adattato meglio.

LA FIM HA UCCISO IL CAMPIONATO DEL MONDO 500 E LO HA FATTO IL CAMPIONATO DEL MONDO MX3. COME ERANO QUELLE MOTO MX3? Troppo potente. Mi piacevano i grandi motori della classe 450 / MXGP ma non il 650. La gente non poteva più guidarli; sono diventati semplicemente troppo. Inoltre, i produttori non avevano alcun interesse per le moto da cross 650cc. Ho vinto il campionato del mondo MX2003 del 3 ma ho deciso di passare alla classe 450 per il 2004. 

Smets ha corso per il team italiano Vertemati per un anno.

HAI LASCIATO LA KTM NEL 2004 E HAI FIRMATO PER GARE IL PROTOTIPO SUZUKI RM-Z2005 450. PERCHÉ? KTM stava concentrando i suoi sforzi sulle corse su strada e sentivo che ci fosse troppa attenzione sul lato strada. Sentivo che la mia KTM 450SXF non era abbastanza competitiva da battere la Yamaha YZ450F di Stefan. Suzuki mi ha fatto un'ottima offerta, ma la Suzuki non aveva mai realizzato un telaio da motocross a quattro tempi o in alluminio, quindi non è stata una decisione facile, soprattutto perché non avevo mai visto la moto, figuriamoci guidarla. Ma Sylvain Geboers era a capo della squadra e mi ha convinto a farlo.  

“GARE LÀ E VINCERE C'È STATA UN'ESPERIENZA TALE FENOMENALE. SE NON CI SEI MAI STATO E ASSISTITO A UNA GARA, NON C'È POSSIBILITÀ DI CAPIRE DI COSA STO PARLANDO ".

COME SONO STATI I DUE ANNI IN SUZUKI? Sono stati il ​​più grande errore della mia carriera. È un peccato che ho commesso quell'errore alla fine della mia carriera. Quando ho firmato il contratto Suzuki avevo già 34 anni. Finanziariamente era un buon affare. Poiché l'RM-Z450 era una bici nuova, Sylvain ha detto: “Ehi, ti daremo un contratto di due anni. Useremo il primo anno per mettere a punto la moto e alla fine per vincere le gare se possiamo. Se non possiamo, non è un grosso problema. " A me sembrava un buon piano. Il problema era che quell'anno volevo ancora lottare per il campionato. 

Joel ha vinto quattro campionati del mondo FIM 500 e un campionato FIM MX3 650cc nella sua carriera.

HAI SENTITO CHE IL TEMPO STA SCORRENDO? Alla mia età, non avevo molto tempo da perdere. Per tutta la mia carriera avevo fissato obiettivi realistici, ma la Suzuki è stata l'unica volta nella mia carriera in cui ho sbagliato. Mi sono infortunato prima ancora che la stagione iniziasse perché ho provato a guidare la moto sempre più veloce. Questo ha incasinato i miei due anni con Suzuki. Alla fine del contratto di due anni, sapevo che era ora di andare in pensione.

QUANDO SEI ENTRATO IN KTM PER LAVORARE CON IL RACE TEAM MXGP? Ho iniziato con KTM come direttore sportivo da corsa alla fine del 2015. Consiglio ai piloti l'allenamento, la guida, le tattiche e le tecniche di gara. Ho programmato campi di addestramento e assistito i corridori durante gli allenamenti. Ho dato loro consigli quotidiani. Abbiamo un responsabile tecnico responsabile delle bici. E, nella mia posizione, se i piloti non stanno andando bene o fisicamente non stanno bene, è colpa mia. Una volta che inizi a lavorare con un giovane motociclista, devi vedere com'è il suo carattere. Accetta consigli? Impara velocemente? Com'è la sua situazione familiare? Dopo aver considerato tutto ciò, potremmo pensare: "Ehi, questo potrebbe essere un buon pacchetto".

TOM VIALLE È VENUTO GRAZIE AL VOSTRO PROGRAMMA. COSA HA RESO TOM UN CAMPIONE DEL MONDO COSÌ RAPIDAMENTE? Quel ragazzo impara velocemente. Non è un gran chiacchierone, ma è un ottimo ascoltatore. Tom è stato eccezionale e ha superato le nostre speranze.

FREDERIC VIALLE, PADRE DI TOM, ERA UN GP RACER. HAI DATO AIUTO? Frederic è stato un vincitore multiplo della 125 GP, ma Fredric mi ha detto: “Joel, non voglio più essere il suo insegnante e allenatore. Voglio essere un padre e sua madre vuole essere una mamma. Vogliamo che tu e KTM siate voi a fare la parte delle corse ". È stato notevole, perché non molti genitori lo capiscono.

“RISPETTO I PILOTI AMERICANI. HAI GRANDI CAMPIONI E ANCHE L'EUROPA. VERAMENTE NON MI PIACE IL CONFRONTO. NON PUOI DIRE CHE RAGAZZI COME WEBB, BARCIA O TOMAC NON POSSONO GUIDARE UNA MOTO. "

PERCHÉ IL BELGIO NON PRODUCE GRANDI PILOTI DI MOTOCROSS COME IN PASSATO? Il Belgio è stato il paese leader nel motocross per molto tempo, ma non ha vinto il Motocross des Nations per 14 anni, soprattutto perché il Team USA ha vinto per 13 anni consecutivi. Poi, nel 1995, ero un membro della squadra e abbiamo vinto! Questo mi ha reso davvero orgoglioso, dato che era la mia prima apparizione per il Team Belgium. Dopo la fine dei miei giorni di gara, sono stato Team Manager per il Belgio per 11 anni.

Quarant'anni fa, quando il motocross era grande in Europa, molti dei migliori piloti erano basati in Belgio perché eravamo centrali in Europa. Lo scandinavo e l'inglese, tutti forti, avevano una base in Belgio per evitare di dover viaggiare. Quando i giovani corridori belgi sono usciti per provare le piste, avrebbero sempre avuto i migliori piloti contro cui correre. Se vuoi essere il migliore, devi allenarti con i migliori. Ma, con l'aumento della popolazione, le nostre tracce sono scomparse e questo ha danneggiato i motociclisti belgi.

QUALI SONO I TUOI PENSIERI SULL'IPE "EUROPA-VERSUS-AMERICA"? Rispetto i piloti americani. Hai grandi campioni, e anche l'Europa. Non mi piace davvero il confronto. Non si può dire che ragazzi come Webb, Barcia o Tomac non sappiano guidare una moto. Ultimamente sei stato battuto al Motocross des Nations, ma in passato lo siamo stati anche noi. 

Guardando indietro a tutte le tue realizzazioni, cosa risalta di più? Probabilmente è un cliché, ma il mio primo Campionato del Mondo è quello che spicca di più. Ma sento che è lo stesso con tutto nella vita. Solo una volta puoi avere un primo bacio, un primo figlio e così via. Con l'esperienza e le emozioni che provi vincendo quel primo campionato, il secondo e il terzo ti sembreranno sempre un déjà vu.

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