INTERVIEW VAN DE WEEK: BEN TOWNLEY

 

Ben Townley uit Nieuw-Zeeland is daar geweest en heeft dat gedaan. De vertrekkende, meervoudig kampioen begon zijn FIM Wereldkampioenschapcarrière in 2001 als onderdeel van het Phase Suzuki 125-team. In 2004 won hij de 125 wereldtitel als onderdeel van het fabrieks KTM-team. Vervolgens kwam hij in 2006 naar de VS als onderdeel van Mitch Payton's Pro Circuit Kawasaki-programma. Townley's meest gedenkwaardige seizoen voor Amerikaanse fans kwam het jaar daarop, toen hij de 250 East Supercross-titel won en in een knock-down drag-out battle met teamgenoot Ryan Villopoto voor de buitentitel. “BT101” zou die titel uiteindelijk met slechts drie punten verliezen.

Blessures weerhielden Townley ervan meer titels te winnen in de VS en in het buitenland, en een reeks pech dwong zijn pensionering een paar jaar geleden. Ben hoopte echter dat hij op een dag zou terugkeren naar het hoogste raceniveau. Zoals het lot het wilde, kwam hij vorig jaar swingend uit op de Motocross des Nations in Ernee, Frankrijk. Een tweede plaats in de tweede manche, samen met een zesde in de eerste gecombineerde manche, leverde hem een ​​derde overall op in de 450 klasse. Ben Townley was terug! Hij was zo onder de indruk van Suzuki's fabrieksraces dat ze hem meteen een overeenkomst voor een jaar stuurden.

Helaas zorgde Townley ervoor dat een verschrikkelijke griep niet kon racen in Argentinië en Mexico, maar hij komt dit weekend weer aan de gate voor Letland. Lees wat Ben te zeggen heeft over zijn pensionering, zich uitspreken tegen de organiserende instantie en wat zijn toekomst zou kunnen brengen (als zijn vrouw hem dat toestaat!).   

Door John Basher
Afbeeldingen door Suzuki Factory Racing

Ben Townley is na enkele jaren terug in de raceplooi. Hij heeft bewezen dat hij races kan winnen, als hij maar de zwarte wolk kan schudden die hem lijkt te volgen. 

Ben, het is goed om je weer te zien racen. Welke redenen waren er voor uw beslissing om met pensioen te gaan en weer te racen?
Nou, ik ging met pensioen omdat ik een hele reeks zware verwondingen had. Het was een vreselijke tijd van ongeveer drie jaar en het brak me. Ik beschouw mezelf mentaal behoorlijk sterk, maar die reeks verwondingen was zwaar. Ik was twee jaar verwijderd van professioneel racen, maar ik reed nog steeds veel voor de lol. Ik bleef betrokken bij de sport thuis [in Nieuw-Zeeland]. Naarmate ik gezonder werd en weer zo van het rijden genoot, bleef ik weer aan racen denken. Ik reed een race in Nieuw-Zeeland en daarna een stel in Australië om te zien of ik het nog had. Daarna heb ik me aangemeld voor Nieuw-Zeeland bij de Motocross of Nations om te zien of ik het echt nog had! De MXoN bevestigde dat ik nog steeds een goede snelheid had, en ook dat ik weer op dat niveau wilde racen.

Hoe kwam de fabrieksrit van Team Suzuki MXGP tot stand?
Ik kwam naar de MXoN wetende dat ze nog een plekje hadden. Ik had Stefan [Everts] verteld waarom ik racete, dus hij wist wat er aan de hand was. Ik moest daar op dat niveau racen om te zien of ik zelfs aanzienlijk was om weer voor een fabrieksteam te racen.

Je had een geweldige run in Thailand, maar kwam toen ziek te liggen. Hoe erg was dat griepvirus?
Het was echt heel erg! De ziekte sloeg me ruim 10 dagen plat op mijn rug, afgezien van de twee dagen dat ik probeerde te rijden in Valkenswaard. Zoiets heb ik nog nooit meegemaakt. Ik sliep meer dan 10 dagen wakker. Het was een zware pil om niet te slikken en niet naar twee rondes te reizen en te racen, maar we besloten dat dat de beste beslissing was. Ik verloor 5 kilo [let op: iets meer dan 11 pond] in die 10 dagen!

Townley vierde zijn 450 kwalificatierace-overwinning in Thailand met een enorme zweep. Later zou hij doorgaan en de aandacht vestigen op de slechte baanomstandigheden tijdens de persconferentie na de race. 

Over Thailand gesproken: hoe groot was de prestatie om de kwalificatierace te winnen en als tweede te eindigen in de laatste manche?
De raceoverwinning op zaterdag was een persoonlijke bevestiging voor mezelf dat ik op de goede weg was. Ik geloofde dat ik kon strijden, en daarom was het geweldig om in die positie te komen en het te realiseren. De tweede manche in Thailand op die zondag was ook een mooie prestatie.

Je was uitgesproken tijdens de persconferentie op zaterdag in Thailand na je kwalificatieraceoverwinning met betrekking tot de circuitomstandigheden. Welke wijzigingen zou je aanbrengen in de tracks / series / schema / etc?
Nou, ik vind het leuk dat het MXGP-kampioenschap wereldwijd is, maar als we naar een aantal van deze landen gaan, mag de standaard niet minder zijn dan in Europa wanneer we MXGP-rondes hebben. Persoonlijk dacht ik dat de Thailand-track niet aan de juiste normen voldeed.

Was er grote gevolgen als gevolg van uw standpunt en het openbaar uiten van klachten?
Nee, er was geen neerslag. Al mijn concurrenten waren ondersteunend nadat ze hoorden wat ik te zeggen had.

Hoe is het landschap van de MXGP-serie veranderd sinds je het FIM 2004 Wereldkampioenschap 250 won?
Het is zeker gegroeid in de grootte van het kampioenschap. Wereldwijd racen is nu het grootste aspect. Ik ben tot nu toe maar in één Europese ronde geweest, maar het aantal deelnemers in de Europese EMX-klassen is enorm. Dat bestond niet eens toen ik hier 10 jaar geleden was, dus de groei van de euroronden is vertienvoudigd.

Je hebt over de hele wereld zeer succesvol binnen en buiten geracet. Wat was je grootste prestatie in de sport?
My World Championship in 2004 is de grootste. Om eerlijk te zijn, heb ik een aantal ongelooflijke hoogtepunten gehad, vooral tijdens de MXDN gedurende mijn jaren. Ernee, Frankrijk vorig jaar en 2005 op de MXDN [let op: ook in Ernee] rangschikken als mijn twee meest memorabele racedagen.

Zou je er interesse in hebben om terug te keren naar de VS en te racen?
Ja absoluut. Eerst moet ik hier weer op het goede spoor komen en kijken of ik week in week uit vooraan kan racen. Ik heb een contract voor een jaar en met de opoffering van mijn gezin - ik heb drie kinderen - moet ik behoorlijk goede resultaten behalen om nog een jaar toestemming van mijn vrouw te krijgen!

Verdient Nieuw-Zeeland een ronde van de MXGP-serie? Zo ja, welke voorziening is dan het beste?
Absoluut, zonder twijfel! Ik heb veel samengewerkt met de Taupo Motorcycle Club om het voor 2016 mogelijk te maken, maar we konden het niet laten werken, wat echt jammer was. Als het [de MXGP-serie] naar Nieuw-Zeeland kwam, zou het zonder twijfel een van de beste rondes op de kalender zijn.

Townley praat met zijn baas, Sylvain Geboers (rechts).

Wat is ilabb precies?
ilabb is een streetwear-merk uit Nieuw-Zeeland. Het zijn een paar vrienden die in een garage zijn begonnen en het populairste streetwear-merk van NZ hebben opgebouwd. Het is een gaaf verhaal. Ze begonnen met het maken van dirtbike-afbeeldingen en zijn sindsdien uitgegroeid.

Hoeveel jaar racen zit er nog in je tank?
Laten we eens kijken hoe dit jaar gaat en dan zal ik daar antwoord op geven!

Wat zou je willen doen na je pensionering?
Ik zou graag internationaal in de branche blijven, maar helaas is Nieuw-Zeeland mijn thuis. Mijn oudste kind zit al op school en met nog twee kinderen die binnenkort beginnen, moet ik me in de nabije toekomst vestigen. Ik wil ze net als ik de beste kans op het leven geven.

Ben Townleyinterview interview van de weekJOHN BASHERMXGPteam suzuki