MXA INTERVIEW: DANNY LAPORTE OVER HET LEVEN ALS EEN AVONTUUR

DOOR JIM KIMBALL

DANNY, JE GROEIDE OP BIJ HET BEGIN VAN MOTOCROSS IN AMERIKA, hè? Ja het was geweldig. Ik herinner me dat ik in de achtertuin van mijn huis was en mijn vader stopt in zijn werktruck met een Montesa achterin. Ik wist niet wat het was. Ik was waarschijnlijk 9 of 10. Als je een kind bent en zoiets ziet, ga je gewoon: "Oh mijn god, wat is er?" Het was zo bizar, maar het zag er zo leuk uit, bijna eng. Daarna bezat hij waarschijnlijk elke Spaanse motorfiets op de planeet.

HEEFT HIJ EEN MINIBIKE VOOR JOU GEBODEN? Ik heb een kleine Bonanza minibike met trekstart. Achter het huis hadden we dit perceel, en ik deed de hele dag rondjes om het huis. Zo is het begonnen. Bij ons in de buurt waren er al een paar jongens die op crossmotoren raceten. Er waren enkele lokale woestijnracers die behoorlijk goed waren, en dan waren er enkele motorcrossers. We hadden een lokale baan genaamd Ascot, letterlijk 15 minuten van mijn huis. De eerste fiets die ik ooit in Ascot heb gereden, was een Hodaka.  

WANNEER HEB JE MOTOCROSS ONTDEKT? Ik herinner me de tijd dat mijn vader zei: "We gaan dit nieuwe ding doen - motorcross." Mijn eerste race was op een circuit dat we 'Five Corners' noemden. Dan was er Ascot en een jaar of twee later Saddleback. De hele sport groeide. Het leek letterlijk alsof er om de paar maanden nieuwe tracks waren.

WAREN ER VEEL RACEMOGELIJKHEDEN? Vanuit mijn huis konden we vijf of zes verschillende circuits rijden. Toen ik een echte crossmotor kreeg, een Rickman 125, begon ik drie dagen per week te racen. Ik zou op woensdagavond racen en dan weer op vrijdag en zaterdag. Mijn moeder nam me altijd mee. De crossmotoren stonden altijd achter in het busje en mijn moeder maakte broodjes. Als we niet op school waren of aan het racen waren, waren we in de garage aan het werk aan crossmotoren. Ik zat op een Rickman, een Zundapp en later een Penton 125.

Danny in zijn eerste jaar racen op het professionele circuit.

WAT WAS JE EERSTE GROTE PAUZE? Ik begon goed te worden toen ik een officiële Mettco Penton-rijder werd. Misschien herinner je je de naam Chuck Bower; hij zat ook in het team. Ik kreeg een trui toen we die fiets kochten, en dat was het echte werk. Die fietsen waren zo gaaf. De eigenaar van het bedrijf ontwikkelde verschillende onderdelen voor hen. Hij was een scherpe kerel, dus nam hij de Penton 125 en werkte aan de zwakke punten om hem bij elkaar te houden.

'IK HERINNER DE TIJD DAT MIJN VADER ZEI: 'WE GAAN DIT NIEUWE DING DOEN - MOTOCROSS.' MIJN EERSTE RACE WAS OP EEN BAAN DIE WIJ "VIJF HOEKEN" HEBBEN GENOEMD. Toen was er ASCOT, EN EEN OF TWEE JAAR LATER, SADDLEBACK.

Danny (7) en Bob Hannah (2).Danny met de nummer één plaat van het 250 Wereldkampioenschap.

IN UW DAG WAS ER VEEL TECHNIEK IN DE ACHTERTUIN. Ja. Er was geen onderdeel op die oude fietsen dat niet kon worden verbeterd. Iedereen begon sneller te gaan zonder dat de apparatuur het bijhield. Kettingen braken, achterbruggen bogen, kettinggeleiders braken en we gingen sneller en sprongen verder, zodat de vorken zouden buigen. Je moest oppassen hoe je sprong. Je moest soepel rennen, de fiets laag bij de grond houden en hem nooit plat laten landen. Er waren geen nadelen aan sprongen; het waren allemaal vlakke landingen.

WANNEER HEBT U DE VOLGENDE STAP GENOMEN? Ik was 17 in 1974. Dat was het jaar dat Marty Smith de Evel Knievel Snake River Motocross won. Ik zag Marty winnen en veel geld verdienen. Hij heeft me echt gemotiveerd. Ik had Marty verslagen bij een aantal lokale races en dacht: "Wauw, dat zou ik kunnen zijn." Ik reed letterlijk helemaal van Snake River naar Los Angeles en kocht een Honda CR125.

HEB JE HULP KREEG? Ik heb een andere fiets gekregen van Kelvin Franks. Kelvin was een van de oprichters van CMC. De fiets heette een Franks. Kelvin bouwde de frames en ik had een Honda-motor in mijn 125 en een Suzuki-motor in mijn 250. Ze waren snel! Ik racete Carlsbad en Saddleback week in, week uit. Ik begon veel races te winnen en Suzuki en Yamaha waren het zat dat Marty Smith alle aandacht kreeg. Ze sprongen erin en scalpeerden een lokaal Californisch talent. In 1976 kreeg ik mijn Factory Suzuki-deal en Yamaha huurde Broc Glover in. Elke ploeg was op zoek naar renners.

WAS BOB HANNAH IN DE BUURT? Ja. Yamaha kreeg Hannah te pakken en er was een grote aanval om achter Honda aan te gaan. Dat was het plan voor 1976. Na drie of vier maanden testen van de Suzuki ging ik naar mijn eerste National in Hangtown - en mijn vorken braken af. Ze braken gewoon af en dit was hetzelfde jaar dat de vorken van DeCoster bij Livermore afbraken. Hannah won Hangtown en ik eindigde één punt achter Marty in punten, zelfs met mijn vorken afgebroken. Maar we hebben in die tijd allemaal een paar manches verloren.

DERDE WORDEN IN HET KAMPIOENSCHAP IN JE EERSTE JAAR ALS PRO WAS GEWELDIG. Ik was echt van slag. Het was grappig, want de allereerste Suzuki die ik testte, was een 250. Ik brak ook een set vorken van die fiets en kreeg een hersenschudding. In Hangtown moest ik niet alleen racen, maar ik reed op een fiets waar ik bang voor was.

WAT HEB JE IN DAT EERSTE JAAR ALS PROFESSIONEEL GELEERD? Waarschijnlijk het conditionerende aspect; leren om beter in vorm te komen. De manches waren toen 40 minuten en het leek alsof er 20 jongens beter waren dan ik aan de start. Ik herinner me dat ik van de Junior-klasse naar de Intermediate-klasse ging en dacht: "Holy smokes, deze jongens zijn snel." Toen was er nog een grote sprong van de Intermediate-klasse naar de Pro-klasse. Het was niet dat ze sneller waren; het was gewoon dat er zo veel meer van hen waren.

IN 1977 WAS HET CONTROVERSILE JAAR, toch? Ja, ik heb dat jaar de eerste paar 125 races gewonnen. Toen, in de allerlaatste ronde van de allerlaatste race in San Antonio, ontwikkelde zich het grote verhaal. Voor mij was het gewoon racen en een deel van de sport. Ik was boos op mezelf. Ik dacht dat ik het kampioenschap in de zak had. Ik moest gewoon naar de finish. Het ergste dat me die dag is overkomen, was dat ik twee waardeloze starts had op een fiets waar ik nog nooit eerder op had geracet. Het was Gaston Rahier's full-factory RA125 die ze vanuit Europa voor mij hebben verscheept om te racen in de laatste 125 AMA National. Ik had nooit op een fiets moeten rijden die ik niet gewend was.

JE HEBT YAMAHA'S TEAM TACTIEKEN NIET DE SCHULD GEGEVEN? Niet echt. Ik voelde me zo niet op mijn plaats op de fiets die ik aan het racen was. Ik realiseerde me dat de fiets niet zo snel aanvoelde als mijn fiets, en het was gewoon onhandig voor mij. Ik voelde me gewoon ongemakkelijk. Het was een vergissing, maar zo stuitert de bal. Je hoeft niet de beste motor te hebben om te winnen, je moet er gewoon aan gewend zijn. Het is als een hulpmiddel. Als je er bekend mee bent, weet je precies wat het doet, maar leg je een nieuw stuk gereedschap in de hand en het voelt niet goed. Dat is alles.

“IK HERINNER me dat ik van de JUNIOR CLASS NAAR DE TUSSENKLASSE GING EN DACHT: 'HOLY ROOKS, THE GUYS ZIJN SNEL.' DAARNA VAN DE TUSSENKLASSE NAAR DE PRO-KLASSE WAS NOG EEN GROTE SPRONG. HET WAS NIET DAT ZE SNELLER WAREN; HET WAS GEWOON DAT ER ER ZOVEEL MEER VAN ZIJN.”


Jody's beroemde "Let Brock Bye"-foto uit 1977 dwong de AMA om te onderzoeken of teamrijders gelijk stonden aan het bepalen van de uitkomst van een race - natuurlijk hadden ze het bij het verkeerde eind.

JE WAS NIET VERSTOORD OVER DE HELE "LET BROC BYE" DEAL? Suzuki had ertegen kunnen protesteren, maar ze wilden niet politiek worden. Ze lieten het gewoon gaan. Sommige andere mensen wilden het niet laten gaan, en er waren mensen die wilden protesteren. Persoonlijk vond ik het de juiste beslissing om het kampioenschap aan Glover te geven. Ik wilde nooit een juridische strijd aangaan, omdat ik voelde dat ik kansen had om opnieuw te proberen een titel te winnen. Het was een spelbreker. De fans waren vooral boos omdat Yamaha een uithangbord plaatste en het goed gedocumenteerd was.

TEAM TACTIEKEN ZIJN VAAK, MAAR DE FANS ZIEN HET NIET ALTIJD. We doen het allemaal elk weekend. Yamaha maakte een grote fout door het bord daar te plaatsen waar Jody Weisel een foto van kon maken. In zekere zin was het een geweldig verhaal omdat Bob en Broc helemaal niet met elkaar overweg konden. Zelfs voor de race zei Bob tegen me: “Ik wil niets hoeven te doen; Versla Broc gewoon." Ik zei: "Maak je geen zorgen, ik ga het proberen, geloof me."

Bob heeft zich altijd slecht gevoeld toen hij Broc voorbij liet. Na de geblokte vlag reed hij het bos in en had spijt van wat hij had gedaan. Sterker nog, daarom hebben ze het uithangbord uitgehangen, omdat Bob het niet zou doen. Toen ik na de overwinning binnenkwam, weet ik niet zeker of zelfs Broc zo blij was. Broc en ik kunnen goed met elkaar overweg, en hij is een van mijn beste vrienden in de branche.

NA DIE SERIE LAAT U DE 125-KLASSE ACHTER? Ik ging rechtstreeks naar de 500-klasse en begon in 1978 veel races te winnen. Natuurlijk had ik tegelijkertijd mechanische problemen. Ik won races en reed goed op de grotere motor, maar ik liet gewoon te veel manches vallen om het kampioenschap te winnen.

WAT WAS DE GEDACHTE ER OM NAAR DE KLASSE 500 EN NIET DE KLASSE 250? Ik sprong op een 500 in een race uit 1978 in Florida, en ik hield gewoon van de kracht. Ik hield van de acceleratie en het was een geheel nieuwe rijstijl. Je moest je echt concentreren op de lijnen. De fabriek 500 was erg licht en had veel vermogen. In mijn achterhoofd wilde ik uiteindelijk ook naar Europa gaan en de 500 Grand Prix-serie racen. Ik dacht dat als ik op een 500 zou stappen, ik ermee kon leren rijden en me kon voorbereiden op Europa.

WAS DE 500-KLASSE TOEN NIET DE PREMIER-KLASSE? Ja, maar veel van de jongens wilden geen 500's rijden. Uiteindelijk kwamen veel van de goeden in de 250-klasse terecht. Het niveau van de 250-klasse werd erg hoog omdat zoveel goede jongens de 500-klasse niet wilden rijden. De 250-klasse was in 1979 de koningsklasse.

Danny met zijn MXDN-teamgenoten uit 1981; Johnny O'Mara, Chuck Sun en Donnie Hansen.

JE HEBT HET NATIONALE KAMPIOENSCHAP AMA 500 IN 1979 GEWONNEN. HOE WAS DAT? Ja, ik heb eindelijk mijn kampioenschap gewonnen. Ik had behoorlijke resultaten en versloeg Mike Bell met drie punten. Denken aan Mike, met hem eerder dit jaar overleden, is zo'n spelbreker. Ik heb zoveel goede herinneringen aan Mike: tegen hem racen, samen reizen en races doen in Europa. Ik bewonderde hem erg. Het is heel verdrietig dat hij er nu niet meer is - en hetzelfde geldt voor Marty Smith. In 1979 sprak ik al met Suzuki over het feit dat ik in Europa mocht racen. Dus toen ik eindelijk het 500-kampioenschap behaalde, was mijn plan om een ​​titel in Europa te behalen. Het maakte me niet zoveel uit of ik tweevoudig nationaal, drievoudig nationaal of viervoudig nationaal kampioen werd. Ik wilde iets nieuws proberen. Tijdens de AMA National-serie van 1980 worstelde ik met wat blessures en fietsproblemen. Misschien was ik er niet zo mee bezig als ik had moeten zijn. Toch won ik de laatste race van de serie.

“IK WIL UITSLUITEND NAAR EUROPA GAAN EN DE 500 GRAND PRIX-SERIE RACEGEN. Ik dacht dat als ik op een 500 stapte, ik zou kunnen leren hoe ik ermee moet rijden en me voorbereiden op Europa.

IN 1981 TEKENDE ROGER DECOSTER JE OM TE RACE VOOR TEAM HONDA. In 1981 bracht Roger me van Suzuki naar Honda. Na vijf jaar bij Suzuki tekende ik een eenjarig contract bij Honda. Toen ik met Roger sprak, had ik gezegd dat ik graag naar Europa zou willen. Ik wist dat de Honda-fietsen van 1983, 1984 en 1985 fenomenaal zouden worden. Roger zei dat hij zou proberen me te helpen. Maar zodra het seizoen 1981 begon, was ik bij een lokale race en ik gooide de fiets om en ontwrichtte mijn pols. Ik brak een paar botten en had een jaar vrij moeten nemen. Maar ik haalde het uit de cast en probeerde het te laten werken. Na verloop van tijd genas mijn pols en kreeg ik de kans om de Trophee en Motocross of Nations 1981 met Honda te doen.

VERTEL ONS OVER DE DES NATIONS RACES 1981? Destijds reden we het ene weekend de 250cc Trophee des Nations en het andere weekend de 500cc Motocross des Nations. Johnny O'Mara, Donny Hansen, Chuck Sun en ik wonnen beide des Nations-races - allebei! Dit was destijds een groot probleem. Roger had me een deal aangeboden om in 1982 bij Honda in de VS te blijven, maar ik voelde dat mijn overwinningen bij de motorcross en Trophee des Nations mijn kans waren om eindelijk naar Europa te komen. Ik deed wat voelsprieten terwijl ik in Europa was, en Heikki Mikkola vond uiteindelijk een plek bij Yamaha voor 1982. Daarom verliet ik Honda. Maar ik moet zeggen dat als Roger er niet was geweest, ik nooit in Europa zou zijn gekomen.

“IK WAS IN EUROPA, EN HEIKKI MIKKOLA VINDDE UITSLUITEND EEN PLEK MET YAMAHA VOOR 1982. DAAROM VERLAAT IK HONDA. MAAR IK MOET ZEGGEN DAT ALS ROGER NIET WAS, IK NOOIT NAAR EUROPA ZOU ZIJN GEKOMEN.”

Danny droeg de traditionele blauwe helm met witte strepen bij de Motocross des Nations 1981.

ZOU U NIET MEER GELD VERDIENEN ALS U IN 1982 BIJ TEAM HONDA WAS VERBLIJF? Absoluut. De Honda's uit 1982 en 1983 waren ongelooflijk. In Europa zou ik op een luchtgekoelde Yamaha YZ250 rijden terwijl de Honda's watergekoeld waren en, zoals ik wist, geweldig. Begin jaren 1980 had Honda de ene fantastische motorfiets na de andere. Maar ik wilde naar Europa en had het geluk daar een plekje te vinden.

JE WON HET WERELDKAMPIOENSCHAP 1982 250 IN JE EERSTE POGING MAAR DAT SUCCES NOOIT HERHAALD. WAAROM NIET? Eerlijk gezegd heb ik mijn tweede jaar beter gedaan. Ik was een zeer verbeterde rijder, maar ik won het Wereldkampioenschap 1983 van 250 niet. Ik won nogal wat races en eindigde als tweede voor Georges Jobe, maar tijdens de Franse Grand Prix had ik beide manches DNF. Het was een mysterieuze mislukking, want fietsen vielen niet uit elkaar zoals in de jaren zeventig. Na de eerste manche veranderde Yamaha alles aan de motor en scheurde uiteindelijk de complete motor uit elkaar. Ik reed letterlijk een kwart ronde in beide manches en de motor stopte beide keren op dezelfde plek.

WAT IS ER MIS MET DE FIETS? Het was de gasklep. Het sloot vacuüm, waardoor de brandstof niet meer kon stromen. Kun je het geloven? Ik verloor 50 punten. Ik kwam dichterbij aan het einde van de serie, maar die verloren punten maakten een verschil. Ik had in mijn tweede jaar moeten winnen. Ik zal die tankdop nooit vergeten. Yamaha ontsloeg de monteur en huurde later Bill Butchka in om met mij samen te werken. Ik domineerde de meeste races die dat jaar nog over waren, maar die tankdop kostte me.

Danny gaf nooit veel om Supercross. Hier leidt hij Mark Barnett.

WAT KWAM DE VOLGENDE? Ik stond nog onder contract bij Team Yamaha voor het Grand Prix-seizoen van 1984. Het plan was om in 500 naar de 1984-klasse te gaan, maar Yamaha had een grote financiële crisis en ze stopten met het bouwen van fabrieksfietsen. In Amerika moest Team Yamaha het opnemen met productiemotoren tegen de fabrieks-Honda's. Yamaha zei dat ze geen geld meer hadden en dat ik op de productie YZ490 zou moeten rijden. Ik kreeg een aanbod om met Hakan Carlqvist naar een particulier Yamaha-team te verhuizen, maar ik wees het af. Het was niet goed voor mij. Maar achteraf gezien had ik die deal moeten nemen. Yamaha gaf Carlqvist de YZM500 met aluminium frame om te racen, en ik racete uiteindelijk in de 500-klasse op hetzelfde type aangepaste productiefiets waarmee Broc Glover racete in de 1984 AMA 500 Nationals. Op een productiemotor kon je in die tijd niet op tegen de fabrieksmotoren van Kawasaki, Honda en Suzuki. Ik ben verrast hoe goed Broc het op die YZ490 kon doen. Ik besloot terug te gaan naar Amerika.

HEB JE IN 1985 NIET MET EEN HUSQVARNA GECERTIFICEERD? Dat klopt; Ik ben het vergeten. Mijn eerste teammanager bij Suzuki was Mark Blackwell, die naar Husqvarna was verhuisd, en hij bood me de kans om samen met Husqvarna te testen. Ik reisde heen en weer naar de fabriek. Ik reed de Zweedse en Finse 500 GP's, vijf 500 Nationals en zelfs een paar Supercrosses. De fiets was zwaar en traag. Toch had ik plezier en reisde ik rond. Later, in Lakewood, Colorado, National, spelend op deze grote, bergopwaartse, derde versnelling wegsprong, raakte ik neutraal en ging over de tralies en brak mijn dijbeen. Dus dat was het absolute einde van mijn motorcrosscarrière.

U noemde SUPERCROSS, MAAR U HAD NOOIT VEEL SUCCES IN DE STADIONS. WAAROM? Ik heb er nooit om gegeven om Supercross te racen. Racen in stadions was gewoon vreemd voor mij. Ik hield van motorcross, maar ik moest Supercross racen. Op dat moment raakten jongens gewond en waren de sporen gevaarlijk. In die tijd wisten ze niet hoe ze een sprong moesten maken. Het was niet afgerond. Toen zag de tweede sprong eruit als een piramide zonder nadeel. Nu worden de circuits veiliger, maar ook de jongens gaan sneller, en ze racen eigenlijk weer 500's, wat helemaal grappig is omdat ze de oude Suzuki RM500 hebben weggedaan omdat het te gevaarlijk was.

Heikki Mikkola juicht Danny toe bij een van de GP's.

IN DE RECORDBOEKEN MAAKT JE SLECHTS VIJF KEER DE TOP VIJF IN SUPERCROSS. HEEFT DAT UW CARRIRE NIET GESCHADE? Nee. Het heeft mijn carrière waarschijnlijk een beetje pijn gedaan, maar eerlijk gezegd lag de nadruk van de sport destijds op motorcross. Nu zou het me pijn hebben gedaan, want alles draait om Supercross. In Supercross ging ik gewoon door de bewegingen. Ik zei tegen mezelf: “Ik kom hier veilig doorheen. Ik wil niet gewond raken." Ik vond het leuk om buiten te racen.

LATEN WE HET OVER RALLY RACEN. Nadat ik stopte met motorcross, dacht ik dat het heel leuk zou zijn om de grote offroad-rally's te proberen. Ik probeerde de Africa Rally te rijden, maar kreeg te horen dat ik meer ervaring nodig had. Dus ik reed de Baja 1000 voor Kawasaki en won hem drie keer. Eindelijk kon ik de internationale rally's rijden. Ik deed vijf keer mee aan de Parijs-Dakar Rally en werd tweede in 1992. Ik won ook de Pharaohs Rally in 1991. Deze evenementen interesseerden me en ik heb er erg van genoten.

WAT DOET U NU U MET PENSIOEN BENT? Ik heb de afgelopen 20 jaar met Donny Emler bij FMF gewerkt. Het is geweldig geweest. Ik werk in productie, productie en R&D, en het is erg leuk. Ik woon niet ver van FMF. We starten veel projecten samen. Ik ken Donny al sinds ik 12 jaar oud was, en we zijn close.

Tegenwoordig werkt Danny LaPorte bij FMF voor Donny Emler, die hem destijds steunde.

DANNY, WAT IS JE GROOTSTE PRESTATIE IN HET RACEN? Ik hou gewoon van de sport. Ik heb van alles een beetje gedaan, maar het winnen van het AMA 1979 National Championship 500 en natuurlijk het World Championship 1981 van 250 zijn mijn twee grootste prestaties. Na de motorcross stapte ik over naar de Baja 1000, Parijs-Dakar en de Pharaoh's Rally in Egypte. Ik geniet zo van motoren. Het leven is een geweldig groot avontuur geweest.

Danny LaporteDonny Emlerfmfmotorcrossmotorcross des Nationsmxamxa-interviewmxdnteam suzuzkiTony Distefano