MXA-INTERVIEW: HEIKKI MIKKOLA DE MAN VAN STAAL


DOOR JIM KIMBALL

HEIKKI, HOE BEGON UW INTERESSE IN DIRT BIKES? Ik begon op de motor van mijn vriend te rijden in het bos bij mijn huis. Ik heb er drie races op gereden en daarna heb ik hem voor mezelf gekocht. Het was een Greeves en oké voor offroad, maar geen echte crossmotor. Toen ik begon met motorcrossracen, maakte Husqvarna destijds de beste motor ter wereld. Uiteindelijk kon ik wat geld sparen en toen verkocht ik de Greeves om een ​​Husqvarna te kopen.

HOE ONTWIKKELDE MOTOCROSS VAN EEN HOBBY NAAR ERNSTIG RACEN? Zelfs tijdens mijn allereerste race deed ik het goed en was ik blij met mijn rijden. Tegelijkertijd was ik ook betrokken bij andere sporten, maar ik had het gevoel dat motorcross de sport was waar ik het beste in was. Mijn andere sporten waren schansspringen, honkbal en langlaufen.

WANNEER HEB JE BEWUST DAT MOTOCROSS JOUW BEROEP KON WORDEN? In het begin reed ik alleen voor de lol. Ik racete alleen in Finland, maar al snel won ik alles in mijn thuisland. Ik begon na te denken over het racen van de Grand Prix-races die dicht bij Finland waren. Dat heb ik een paar jaar gedaan voordat ik besloot dat ik klaar was om de hele Grand Prix-serie te racen. 

HEEFT HUSQVARNA U EEN FABRIEKSBEDIENING MAAKT EN U DIRECT BETAALD? Nee. In mijn eerste paar jaar reed ik zelf naar de Grand Prix-races. Het enige geld dat ik kreeg, kwam van het prijzengeld dat ik won. In het begin was het moeilijk, omdat ik niet veel geld had. Toen ik aan alle Grand Prix-races begon, begon ik het veel beter te doen en de fabriek zag de mogelijkheid dat ik wereldkampioen zou worden.

JE RACING HUSKYS TOEN DE JAPANSE MERKEN OP DE GRAND PRIX-SCNE VERSCHIJNEN. HOE WAS DAT? Rond 1971 of 1972 kwamen de Japanse merken in de motorcross. Ten eerste was het Suzuki, en ze tekenden snel de Belgische rijders die op CZ's reden, maar Yamaha tekende slechts één rijder. Dat was de Zweedse ruiter Hakan Andersson. De Yamaha Monoshock werd in 1972 ontwikkeld en Andersson deed het er erg goed op; maar in 1973 verbeterde het aanzienlijk, en op die fiets was Andersson vrijwel onverslaanbaar. 

“IN HET BEGIN REED IK ALLEEN VOOR DE PLEZIER. IK REEDS ALLEEN IN FINLAND, MAAR EERDER WAS IK WINNEND
ALLES IN MIJN HUISLAND.”

Heikki Mikkola knalt door de biertuin van Namen.

WAS HET MOEILIJK TE ACCEPTEREN DAT HET VERLIES VAN ANDERSON'S YAMAHA MONOSHOCK? Ja, een beetje, maar voor het seizoen 1974 werkten Husqvarna en Suzuki extra hard om competitief te zijn. De nieuwe Husqvarna had achterschokbrekers naar boven verplaatst. Dus terwijl we allemaal op min of meer gelijke machines zaten, kwamen de manches vaak neer op de laatste twee ronden. Hoewel veel van mijn concurrenten moe zouden zijn, was ik niet moe. Het is waar dat mijn motor niet altijd de beste was, dus ik vertrouwde op mijn training in 1974, 1975 en 1976 voordat ik tekende bij Yamaha, wat waarschijnlijk de beste motor was die ik ooit heb gereden.

LATEN WE UW EERSTE JAREN SAMENVATTEN. IN 1973 WON JE HET 250 INTER-AM KAMPIOENSCHAP. WAT ZIJN UW HERINNERINGEN AAN DIE SERIE? Ik dacht dat dat in 1971 was (lacht). Maar ja, dat was de eerste keer dat ik in Amerika verbleef. De tracks waren oké, en vergelijkbaar met Europa. We reisden overal met de auto. Ik denk dat Supercross eraan kwam, maar we hebben nooit een echte race gezien.

WAAROM RACEN JE NIET IN DE GROTERE TRANS-AMA-SERIE? Ik heb in 1971 en 1972 met de Trans-AMA gereden, maar de Inter-AMA-serie was in de zomer en de Trans-AMA was na het GP-seizoen in de herfst. Dat was de tijd dat ik genoot van de jacht thuis in Finland. Jagen was een grote passie voor mij. Tegen die tijd van het jaar had ik genoeg van motorcross. Ik had er genoeg van mijn tijd aan gegeven.

1974 WAS EEN HEEL GROOT JAAR ALS JE DE 500cc WERELDKAMPIOEN WERD. WAT IS ER UIT 1974? Alle geweldige concurrentie, vooral alle gevechten die ik had met Roger DeCoster. Roger was zo'n goede concurrent, fel en toch geen vuile rijder.

“IK HAD PROBLEMEN MET MIJN FIETS, VOORAL MET DE SCHOKKEN. IK HAD ENGELSE MEISJESHOCKS, EN ZE braken BIJNA
ELKE KEER. IK ZOU WINNEN, EN DAN GEEN SCHOKKEN MEER.”

Heikki Mikkola overlegt met Husky-teamgenoot Bengt Aberg wat te doen met die nieuwerwetse Suzuki's.

WAT GEBEURDE ER IN HET SEIZOEN 1975? Ik had problemen met mijn fiets, vooral met de schokken. Ik had Engelse Girling-schokken en ze braken bijna elke keer. Ik zou winnen, en dan geen schokken meer. Bij veel races leidde ik met een ruime marge en na 30 minuten zou Roger DeCoster me passeren omdat mijn schokken waren opgeblazen. Voor de laatste drie races kocht ik Hulco-schokken van Nederlandse makelij en begon opnieuw te winnen, maar het was te laat voor het kampioenschap.   

IN 1976 VERHUIS JE NAAR DE 250 KLASSE EN WON JE HET KAMPIOENSCHAP! Ik werd gevraagd om over te stappen op de 250 omdat Husqvarna zei dat ze meer 250's verkochten dan de 500's, en het was beter voor het bedrijfsleven. Ja, ik heb het Wereldkampioenschap 250 gewonnen en het zorgde voor een grote marketingcampagne voor Husqvarna, aangezien niemand ooit zowel het Wereldkampioenschap 250 als 500 had gewonnen. Het was leuk om te winnen, maar ik was liever in de 500-klasse gebleven.  

WAS DAT TOEN DE JAPANSE FIETSEN MEER VERBETERD DAN DE EUROPESE FIETSEN? Ja, de vooruitgang was zeker veel beter op de Japanse fietsen. Yamaha vroeg me om bij hen te tekenen voor 1977, 1978 en 1979. Ik wist al dat de Yamaha een geweldige motorfiets was. Het Yamaha-team was ook zeer professioneel, met veel verschillende ingenieurs die daar werkten. Voor het seizoen 1977 zou Husqvarna het racebudget verlagen. En Yamaha was vastbesloten om Suzuki een lesje te leren, dus staken ze veel in het produceren van de beste motor. 

WAS HET EEN DRASTISCHE VERANDERING VAN HUSKY NAAR YAMAHA? Toen ik bij Yamaha kwam en de motoren voor het eerst begon te testen, was het heel anders dan bij Husqvarna. Bij Husqvarna hadden we één monteur voor vijf verschillende rijders, en bij Yamaha was het het tegenovergestelde; we hadden vijf monteurs voor elke rijder. We hadden een monteur voor de motor, een monteur voor de ophanging, een racemonteur en een oefenmonteur. 

Toen Heikki de overstap maakte naar de Yamaha Monoshock met riemtank, was hij de dominante kracht van 1978.

STAAT TEAM YAMAHA OPEN OM UW SUGGESTIES VOOR HET VERBETEREN VAN DE FIETS TE ACCEPTEREN? Ja. Elke keer dat we gingen rijden, testten we de fiets. De fiets is misschien nooit 100 procent perfect geweest, maar we hebben constant geprobeerd hem steeds beter te maken. En dat was mogelijk omdat ik zoveel mensen had die samenwerkten om het te verbeteren. Als ik ze vertelde dat we iets moesten proberen, bleven ze de hele nacht op om eraan te werken. 

IN 1977 WON JE HET 500 WERELDKAMPIOENSCHAP IN JE EERSTE JAAR OP YAMAHA. Ja, het was heel gaaf dat ik in 1977 naar Yamaha ben verhuisd, maar ik wil toch iets opmerken. Bij de allereerste Grand Prix van 1977 in Oostenrijk werd ik derde in de eerste manche. Ik vroeg het Yamaha-team of ze het goed vonden dat ik als derde eindigde. Ik zat tenslotte op een nieuwe fiets. Ze zeiden: "Hé, man, nee; het is niet oké om niet te winnen!” Ik won de volgende zes 500 GP's. DeCoster was zo vaak wereldkampioen geweest dat mensen geloofden dat hij geen fouten kon maken, maar ze hadden het mis.

Team Finland bij de Motocross des Nations. Heikki is nummer 31.

IN 1978 WAS JE OPNIEUW DE 500 WERELDKAMPIOEN EN NIEMAND KON JE VERSLAAN. In 1978 was ik al drievoudig wereldkampioen. Ik had geleerd dat ik om weer kampioen te worden in elke race minimaal 20 punten moest scoren. Dat was mijn doel in 1978. Mijn fiets was geweldig en mijn fysieke conditie was goed. 

JE HEBT EENMAAL DE GRAND PRIX VAN DE VERENIGDE STATEN GEWONNEN. HOE WAS DAT? Ik denk dat ik één race in Carlsbad heb gewonnen. Ik weet het niet zeker, maar ik denk het wel. (Noot van de redactie: Heikki won de USGP van 1978.) Het was Gerritt Wolsink die zo sterk was in Carlsbad. Veel renners wilden Carlsbad winnen, zoals het op ABC werd uitgezonden, maar dat maakte voor mij niet uit. Ik wilde elke race winnen! De Carlsbad GP was erg moeilijk, omdat het zo heet was. ABC had grote problemen met zijn televisieapparatuur en voor een van de manches stonden we 45 minuten aan het starthek. Het was zo heet dat onze monteurs ijsblokjes op de rug van onze truien legden.

 

“IN 1978 WAS IK REEDS DRIEVOUDIG WERELDKAMPIOEN. DAT HAD IK LEERD OM KAMPIOEN TE WORDEN
WEER MOEST IK IN ELKE RACE TEN MINSTE 20 PUNTEN scoren.”
 

JE BENT VIJFDE EINDIGD IN DE 1979  500 WERELDKAMPIOENSCHAP EN GEPENSIONEERD. WAAROM? Nou, in 1979 was ik al 34 jaar oud en ik had het gevoel dat de sport niet voor een oude man zoals ik was. Het is voor de jonge jongens. Ik voelde dat ik geen Wereldkampioenschappen meer zou winnen. Misschien had ik in de top vijf kunnen eindigen, maar ik wilde alleen racen om te winnen. 

JE HEBT NOG STEEDS RACEN, WINNEN EN GELD VERDIENEN. Yamaha bood me een contract voor 1980 aan, maar dat heb ik niet getekend. Ook brak ik mijn been aan het begin van het seizoen 1979 en het was nooit meer hetzelfde. Ik was niet 100 procent en mijn been deed constant pijn. Mijn gevoel was dat mijn tijd voorbij was. Ik stopte gewoon. Als ik niet kon winnen, maakte het me niet uit. Het geld was niet mijn drijfveer. Soms denk ik bij mezelf: "Waarom ben ik zo vroeg gestopt?" Maar dan zeg ik tegen mezelf: "Het is in orde."

JE HELPDE MOTOCROSS-UITRUSTING VOOR SINISALO TE ONTWIKKELEN. HEB JE DAARVAN GENOTEN? Ja, Sinisalo was gevestigd in Finland en ze begonnen motorcrosskleding te maken op hetzelfde moment dat ik in de sport kwam. Het was geweldig om betrokken te zijn bij Sinisalo. Later kocht John Gregory uitrusting van Sinisalo onder de naam JT Racing, en ik hielp hem ook. Kortom, de hele tijd dat ik aan het racen was, was ik bij Sinisalo. John Gregory van JT was innovatief en toen ik naar Amerika kwam, ontmoette ik John altijd. Later veranderde de versnellingsbusiness en JT Racing stopte met het maken van zijn versnellingen door Sinisalo. 

IS ER GEEN GEK INCIDENT GEBEURD WANNEER JE VOOR HET EERST SINISALO BROEK DRAAGT BIJ EEN GRAND PRIX? Ja, iedereen reed in de begindagen van de motorcross in leren broeken. Sinisalo was de eerste die nylon broeken introduceerde. Ik droeg ze voor het eerst in België en de wedstrijdorganisatoren zeiden dat ik niet met de broek kon racen omdat het een nylonbroek was. Ik zei: "Oké, als ik niet kan racen in een nylon broek, dan race ik niet." Toen de toeschouwers hoorden dat ik niet ging racen, wilden ze hun geld terug. De organisatoren kwamen naar me toe en zeiden: "Oké, je kunt deze race rijden met die broek, maar niet na dit evenement." Daarna droeg ik ze bij elke race!

Heikki zegt dat hij zich niet kan herinneren ooit een Supercross te hebben gezien, maar dit is Heikki (20) bij de Superbowl.

“IK WAS IN DE EERSTE RONDE IN EEN CRASH MET VEEL ANDERE RIJDERS. TEGEN DE TIJD DAT IK MIJN MOTORFIETS VIND, WAS IK OP DE LAATSTE PLAATS. BIJ DE FINISH, IK WAS OP DE TWEEDE NET ACHTER BRAD LACKEY, DIE DE MOTO WON."

OVER GEKKE INCIDENTEN gesproken, MOEST EEN ARTS NIET UW OOGBALLEN UITKLAPPEN BIJ DE ITALIAANSE huisarts? Ja. Tijdens de Italiaanse Grand Prix van 1974 had mijn motor in de eerste manche geen benzine meer, maar ik duwde hem over de finish en eindigde toch als tweede. Dus in de tweede manche, tegen het einde van de race, stopte ik bij de mechanica om ze genoeg gas te laten geven zodat ik de manche kon afmaken. Op dit punt in de race kon ik niet zo goed zien met alle modder in mijn ogen, en toen spatte mijn monteur per ongeluk benzine in mijn ogen. Ik won de tweede manche en de overall, maar ging meteen naar de baandokter. Hij haalde mijn oogbollen eruit en spoelde ze door. Gerrit Wolsink had zoveel modder in zijn ogen dat ze hem naar het ziekenhuis hebben vervoerd.

NOEM JE SLECHTSTE DEELNEMER, FAVORIETE JAAR EN MEEST HERKENNENDE RACE. Er waren toen veel geweldige rijders, maar Roger was er altijd. Mijn favoriete jaar was natuurlijk 1978. Dat jaar was ik zoveel sterker dan de andere renners. Maar het was ook leuk om in 1974 mijn eerste Grand Prix-overwinning te behalen en vervolgens het 250 Wereldkampioenschap in 1976 met Husqvarna. De enige race die opvalt, is de Britse 500 Grand Prix. Ik kwam in de eerste ronde met veel andere rijders ten val. Tegen de tijd dat ik mijn motorfiets vond, stond ik op de laatste plaats. Bij de finish lag ik als tweede net achter Brad Lackey, die de manche won. Nog één ronde en ik geloof dat ik had gewonnen. Dat was een hele goede race.

Fans waarderen rijders die alles geven, en dat is precies wat Heikki deed.

NA JE PENSIOEN BEN JE BIJ YAMAHA OM DANNY LAPORTE TE HELPEN WERELDKAMPIOEN 1982 250 TE WORDEN. Ja, mijn racer was Danny LaPorte. Ik heb echt genoten van mijn tijd met Danny, en hij wilde alles leren wat hij kon. Hij deed het geweldig om het Wereldkampioenschap te winnen. Ik was erg trots op hem. Ik heb drie jaar voor het Yamaha GP-team gewerkt, maar ben ermee gestopt omdat mijn familie me nodig had om het familiebedrijf te runnen. Nu, op 75-jarige leeftijd, werk ik niet meer. Mijn zoon zorgt voor mijn landbouw. Ik kijk alleen vanuit het raam naar de boerderij [lachend]. Ik heb een geweldige vrouw, samen met mijn zoon en twee dochters. Ik geniet van mijn pensioen met langlaufen en jagen. Mijn knieën zijn niet meer zo goed als vroeger, maar door mijn hobby's is mijn conditie goed gebleven.

Racen in de vroege jaren 1970 was geen fluitje van een cent. Kijk eens hoe het achterwiel van Heikki's Husky tegen een kleine hobbel stuitert als hij over de finish komt.

HEIKKI, HOE IS DE MOTORCROSS IN FINLAND DEZE DAGEN? Het is niet erg groot. We hebben rijders die racen, maar niet zo veel geweldige rijders. De Finnen hebben niet veel interesse meer in motorcross. Vandaag zijn er misschien 200 mensen die een Finse race bijwonen. Toen ik racete, waren er 10,000 mensen aanwezig. 

“DE SPORT IS VERANDERD; DE FIETSEN ZIJN BETER; DE SPOREN  ZIJN NIET MEER NATUURLIJK; EN HET VUIL IS
HEEL GLAD. TOEN 
IK WAS AAN HET RACEN, JIJ MOEST VAN STAAL GEMAAKT ZIJN.” 

VOLG JE DE MOTOCROSS OF SUPERCROSS DEZE DAGEN? Motorcross is in Finland moeilijk te volgen. Er zijn hier niet veel huisartsen meer. Ik zou op de televisie naar de Grands Prix kunnen kijken, maar ik ben liever buiten dan binnen televisie te kijken. De sport is veranderd; de fietsen zijn beter; de sporen zijn niet meer natuurlijk; en het vuil is erg glad. Toen ik aan het racen was, moest je van staal zijn.

ZE noemden je "DE FIERCE FIN" EN "DE VLIEGENDE FIN", WELKE NAAM HEB JE VERKEURD? Ik vond 'The Flying Finn' leuk, maar wat andere mensen gelukkig maakte, vond ik oké. Mijn vrienden noemden me 'Hessu'.

Heikki en Roger waren vrienden buiten de baan, maar dat zag je niet op de baan.

HOE WIL JE ALS EEN VAN DE LEGENDS HERINNERD WORDEN IN MOTOCROSS? Ik hield van motorcross! Ik wijdde mijn leven aan motorcross. Ik heb kampioenschappen gewonnen, maar ik kwam nooit in de feesten, vrouwen of dure auto's. Ik wil wel één verhaal vertellen over de laatste GP van 1974 in Luxemburg. Roger DeCoster leidde de race, maar zijn fiets brak tegen het einde van de manche. Op dat moment werd ik wereldkampioen. In de paddock was Roger er om me te begroeten met een fles champagne. We dronken het samen. Dat is misschien wel mijn favoriete herinnering!

500 wereldkampioenheikki mikkolaHusqvarnamotorcrossRoger Decosterde woeste finde vliegende finnyamaha