ÉÉN FOTO & ÉÉN VERHAAL: JEFFREY HERLINGS VS. AMERIKA

Door John Basher

Een recente wijziging in de regels dwingt drievoudig 250-wereldkampioen Jeffrey Herlings tot de 450-klasse in 2017. De 21-jarige Herlings, winnaar van 60 Grand Prix-overalls, is al lang KTM's 250-aas in de hole. Zonder een gebroken dijbeen en een ontwrichte heup zou Herlings een vijfvoudig opeenvolgende 250 wereldkampioen zijn. Hij is een type-in-een-generatie rijder. En hoewel het vergelijken van de macht van Herlings met de beste en helderste sterren van Amerika bijna onmogelijk is, zorgde de MXGP of the Americas van afgelopen weekend in Charlotte voor een glimp.

Nadat ik vorig jaar “The Bullet” over het circuit van Valkenswaard had zien scheuren, wist ik dat Cooper Webb, Adam Cianciarulo en Austin Forkner zaterdag hun handen vol zouden hebben. Herlings is op zijn best in het zand, maar tijdens zijn ambtsperiode in 250 GP-races heeft hij geleerd om onder alle omstandigheden te domineren. Net als Ricky Carmichael en zijn afkeer van modderraces tijdens de vroege jaren, heeft Jeffrey tegenslagen te verduren gekregen en alle obstakels overwonnen. Herlings kampt de afgelopen jaren echter met een uitbarsting van zwaargewonden. Het laatste - een gebroken sleutelbeen opgelopen bij de Dutch Masters begin juli - hield hem drie ronden buiten GP-actie. Zijn voorsprong in punten kromp, aangezien het twee voorgaande seizoenen had. Alleen deze keer was Jeffrey in staat om te genezen en sterk terug te komen.

Vóór de MXGP van Amerika won Jeffrey Herlings 24 van de 26 manches in deze serie. Dylan Ferrandis en Thomas Covington speelden twee nederlagen. Bij binnenkomst in Charlotte hoefde Jeffrey alleen maar voor Jeremy Seewer te eindigen om de titel af te ronden. Dat besef weerhield sommige fans ervan te geloven dat Herlings het naar Charlotte zou sturen. Dat is duidelijk niet gebeurd. Jeffrey ging in de eerste manche van de derde naar de eerste in één ronde. Hij won uiteindelijk met vier seconden op Cooper Webb en had 29 seconden op Austin Forkner gezet.

HERLINGS VERSCHILDE HOE SNEL DE AMERIKAANSE RUITERS IN HET VROEGE SPRINT. DE SCHILDPAD VERSUS DE STRATEGIE VAN DE HAAS HEEFT BIJNA JEFFREY BIJGEWERKT, WANNEER HIJ VOORUIT IN DE WILDE STADIA VAN DE MOTO SLUIT. ALLEEN COOPER WEBB, DE GESCHIKT GENOEMDE "BEAST VANUIT HET OOSTEN" NA EEN FELLOW NORTH CAROLINIAN DAMON BRADSHAW, WERD SNELLER SNELLER ALS DE NACHTHEMEL GROTE DONKERDER.

De tweede manche van 250 in Charlotte was ronduit magisch. De verloren zoon van North Carolina, Cooper Webb, werd terug in het peloton begraven. Jeffrey Herlings stond op de tweede plaats, terwijl Austin Forkner in de tweede bocht de leiding nam en de nabranders opzette. Het verzengende tempo van Forkner kon niet worden geëvenaard door Jeffrey. Het was een site die zelden werd gezien als de # 84 Red Bull KTM op de baan is. Later, tijdens de persconferentie na de race, leek Herlings geschokt over hoe snel de Amerikaanse renners in de beginfase sprintten. De schildpad versus de haasstrategie werkte bijna voor Jeffrey, toen hij Forkner naderde in de richting van de afnemende fasen van de manche. Alleen Cooper Webb, de toepasselijke bijnaam 'Beest uit het Oosten' naar collega North Carolinian Damon Bradshaw, werd steeds sneller naarmate de nachthemel donkerder werd. Webb greep de leiding in ronde 15 en sprintte weg. De jonge rookie Austin Forkner had zijn handen vol aan Herlings en werd kort gepasseerd, maar pakte de tweede plaats rechtsback.

Jeffrey Herlings eindigde de tweede manche op de derde plaats - zijn slechtste finish van het seizoen. Het was ook de enige Grand Prix van 2016 die hij verloor (van de 14 wedstrijden waaraan hij deelnam). Dit roept de vraag op: is Cooper Webb beter dan Jeffrey Herlings? Herlings besefte dat velen er zich zorgen over maakten en sprak na de race met de pers: 'Iedereen zal zeggen, wie is nu de snelste man? Is het Cooper, is het Jeffrey? Ik denk dat je dat niet kunt vergelijken, want het is maar één evenement. Ik won de eerste manche. Hij won de tweede manche, dus het is een, een. Maar ik denk dat om echt te weten wie de snelste is, je een volledig kampioenschap moet racen op verschillende soorten circuits. ” Jeffrey was perfect in zijn beoordeling.

Dit weekend neemt Herlings het weer op tegen Austin Forkner en in plaats van Cooper Webb krijgt hij te maken met Geico Honda's nieuwste rekruut, tweevoudig 250 Nationaal Kampioen Jeremy Martin. De Amerikanen krijgen een thuisvoordeel bij Glen Helen. Austin Forkner weet dat hij de snelheid heeft om met Herlings te rennen. Natuurlijk zou Jeremy Martin niets liever willen dan het bij de Europeanen en zijn oude team in Star Racing Yamaha te houden. Wat Herlings betreft, de Glen Helen USGP wordt zijn laatste race op een 250. Kan hij 61 GP-overwinningen behalen? Of het nu triomf of nederlaag is, geschiedenis is onvermijdelijk.

250 wereldkampioenAUSTIN ForknerCharlottecooper webbJeffrey HerlingsJOHN BASHERéén foto en één verhaalOPOSusgp van Amerika