DE MXA AIR FORCE SLUIT ZICH AAN DE AMERIKAANSE LUCHTMACHT: HET WAS DE ENIGE MANIER WAAROP WE EEN F-16 KUNNEN TESTEN

MXA heeft eerder fotoshoots op luchthavens gedaan, maar dit was de eerste keer op een actieve Air National Guard-basis. De beveiliging was veel strenger.

MXA GAAT VLIEGEN IN EEN F-16 STRAALJET

DOOR JOSH MOSIMAN

Generaal-majoor Randy Efferson groeide op in een luchtmachtfamilie waar zijn vader en opa allebei vlogen en hun land dienden. Op 55-jarige leeftijd heeft hij meer dan 3700 vlieguren bij de luchtmacht, waarvan 600 in gevechtsmissies. Hij verloor zijn vliegprivileges in 2018, maar niet omdat hij een fout maakte of te oud of uit vorm was; het is omdat hij werd gepromoveerd tot de algemene status. Hij is ver genoeg in de rangen gevorderd tot waar zijn vaardigheden en kennis te waardevol voor hem zijn om een ​​jet te blijven bemannen. Randy heeft meerdere keren uitgelegd dat hij zou willen dat hij nog steeds kon vliegen, en ik wou dat hij dat ook kon; maar als dat het geval was, zou ik niet de kans van mijn leven hebben gekregen. 

“HET WAS EEN LANGE VLUCHT VAN SOCAL NAAR ALABAMA, MAAR EEN KORTE RIT VANUIT HET HUIS VAN DE GENERAAL DOOR ENKEL BOS OM BIJ ZIJN PRIVÉ-WEGEN TE GAAN. OORSPRONKELIJK WAS ONZE ENIGE DOELSTELLING OM IN EEN F-16 TE VLIEGEN, DUS KUNNEN RIJDEN IN ALABAMA WAS EEN BONUS.”

Hoewel de generaal een hoge officier is en veel belangrijke onderscheidingen en onderscheidingen heeft, is hij ook net als jij en ik: hij houdt van racen met motorfietsen. Randy begon met paardrijden toen hij een kind was, en hij begon te lezen Motorcross actie tijdschrift in de jaren 1970. Hij bleef de sport volgen en las MXA door de jaren heen, hoewel hij zelf moest stoppen met rijden toen hij jachtpiloot werd. Nu, nadat hij generaal is geworden, zijn Randy's straaljagerdagen voorbij (hij heeft nog steeds een privévliegtuig), en nu is hij terug op twee wielen om zijn adrenalinekick te krijgen op crossmotoren met zijn 17-jarige zoon Ethan. 

Het MXA De sloopploeg heeft sterke banden met het Amerikaanse leger. Jody's vader vloog in de Tweede Wereldoorlog 25 gevechtsmissies in een B-17-bommenwerper boven Duitsland en vloog de volgende 97 jaar met KC135- en KC25-tanktankers voordat hij met pensioen ging als kolonel. De grootvader van onze videograaf Travis Fant was ook een kolonel die de dag na Pearl Harbor in dienst trad en in de Tweede Wereldoorlog vloog. De vader van Travis is een dierenarts van de Vietnamese marine die op een mijnenveger heeft gevaren (het kleinste schip van de marine), en hij heeft veel linten voor gevechtsacties. Mijn opa Tom vloog “zwaar” in Vietnam en bleef daarna dienen. Hij bestuurde KC135 tankers evenals C-7 Caribou vliegtuigen en C5 Cargo vliegtuigen (het grootste vliegtuig in de luchtmacht). 

“ROND DE BASIS LOPEN MET DE VOORMALIGE VLEUGELCOMMANDANT WAS ALSOF ROND LOPEN BIJ EEN SUPERCROSS MET TRAVIS PASTRANA.”

MXA heeft hardgelopen "MXA Air Force” stickers op onze fietsen als eerbetoon aan de Achtste Luchtmacht. Onder het motto 'Peace Through Strength' is de Mighty Eighth aangewezen als de Task Force 204 van het US Strategic Command. Het is zijn missie om de belangen van Amerika te beschermen door middel van strategische afschrikking en wereldwijde gevechtskracht met nucleaire bommenwerpers met een groot bereik. De flexibele, conventionele en nucleaire afschrikkingsmissie biedt de mogelijkheid om overal en altijd troepen in te zetten en vijandelijke dreigingen aan te pakken. Jody's vader maakte deel uit van de Achtste Luchtmacht, en dit leidde tot de connectie die Randy voelde met... MXA, wat leidde tot een uitnodiging voor de rit van je leven. 

MXATrevor Nelson vergezelde me om de actie van onze vijfdaagse ervaring in Alabama vast te leggen. Hij bracht ook zijn rijkleding mee en we begonnen onze reis met tweetaktmotoren met de generaal, zijn zoon Ethan en collega-racer Dillon Luttrel op de Efferson-compound. Dillon ontmoette Randy toen hij de afbeeldingen met het luchtmachtthema herkende met zijn bijnaam "Juicy Boy" op Randy's radiatoromhulsels tijdens een lokale race. Dillon en Randy strijden op de baan en, ironisch genoeg, is Dillon eigenlijk een Crew Chief die parttime werkt bij de 187th Fighter Wing van de Air National Guard op Dannelly Field, dezelfde basis waar Randy de Wing Commander was. Op 20-jarige leeftijd onderhoudt Dillon F-16 straaljagers terwijl de Air National Guard (samen met financiering van de staat Alabama) al zijn collegegeld dekt. Dillons parttime baan bij de Air National Guard zorgt ervoor dat hij één weekend per maand en twee weken per jaar werkt. Hij is een voltijdstudent met zijn eigen grasmaaibedrijf erbij. Hij racet motorcross, en als hij afstudeert, heeft hij geen schulden. 

“WE MAG GEEN FOTO'S MAKEN IN DE COCKPIT, MAAR DE ALGEMEEN HEEFT ONS EEN VOLLEDIG OVERZICHT GEGEVEN VAN HET GEBRUIK VAN ELKE KNOP, KNOP EN HENDEL. NATUURLIJK BEGONNEN WE TE PRATEN OVER DE STOEL, EN RANDY WAS DE EERSTE DIE MIJ UITLEGDE
BLIJF WEG VAN DE GROTE GELE 'EJECTIE' KATROL.”

Het was een lange vlucht van SoCal naar Alabama, maar een korte rit van het huis van de generaal door een bos en over een kleine kreek om bij zijn twee privésporen te komen. Randy en Ethan hebben prachtige oranje Alabama-leem op hun landgoed van 120 hectare. Oorspronkelijk was ons enige doel om in een F-16 te vliegen, dus het was een bonus om in Alabama te kunnen rijden. We waren er niet voor het testen van motorfietsen, maar we hadden wel de KTM 125SX van de generaal gekleed met luchtmachtthema MXA afbeeldingen en mijn voormalige nationale nummer 71. Het moeten zijn jarenlange vliegpatronen in de lucht zijn geweest die de generaal zijn vaardigheid hebben gegeven bij het ontwerpen van een baan. Ik heb eerder mijn eigen tracks gebouwd, en het is niet gemakkelijk. De baan van de Efferson had uitgestrekte bochten en rolsecties, waarbij de baan over een kleine heuvel was aangelegd. Een gedeelte was super gaaf; we haakten een scherpe linkshandige en gingen verder naar links totdat hij naar rechts begon te draaien terwijl we de heuvel beklommen en bijna een volledige cirkel maakten voordat we je over een sprong uitspuugden. De rechterhoek was in de heuvel uitgehouwen, zodat je in het midden van de bocht tegen de muur kon lopen of in de sleur beneden kon blijven. Het deed me denken aan bochten die ik sloeg bij de Budds Creek National - niet gevaarlijk, maar technisch en super leuk om op te rijden. 

Josh zit op de passagiersstoel met een MXA oranje helm. Hij en Brian deden een extra pass langs de basis voordat ze landden om deze foto te maken.

Na zijn laatste inzet in een gevecht in 2018, toen hij bommen liet vallen in Syrië, werd Randy gepromoveerd van Wing Commander tot een eenster-generaal en de commandant van de gehele Alabama Air National Guard. Vervolgens werd hij in 2020 gepromoveerd tot een tweesterrengeneraal en werd hij naar het Air Force Central Command gestuurd op de Shaw Air Force-basis in South Carolina. Nu zit hij in een programma waar Air National Guard Generals adviseurs zijn van genummerde Air Forces en Component Commands. Hij legde uit: "Ik ben hun expert op het gebied van Air National Guard-aangelegenheden, maar ik dien bij alles wat ze nodig hebben." Randy en de andere generaals zijn verantwoordelijk voor de verdeling van de luchtmacht over het Central Command, ze beslissen hoeveel vliegtuigen ze naar elk land sturen, evenals de gevechtsoperaties en waar ze op mikken. 

"De mensen met wie ik te maken heb, zijn verantwoordelijk voor de dagelijkse oorlog in Afghanistan, Irak en Syrië", zegt Randy. “We beheren het personeel en de vloot, doen alle ondersteunende logistiek, werken samen met de andere landen voor luchtruim, ruimte en overvluchtrechten, evenals oefeningen. We zijn er niet alleen om gevechtsoperaties te bestrijden; we zijn daar om samen te werken met de andere landen die ons verwelkomen. We doen oefeningen en trainingen met de Saoedi's, Irakezen, Egyptenaren, Jordaniërs, Verenigde Arabische Emiraten, Bahreinse, Koeweitse en Qatarezen.' 

Randy werkt momenteel voor de luchtmacht, maar hij organiseerde MXAzijn reis naar de Air National Guard-basis in Montgomery, Alabama, waar hij vier jaar Wing Commander was. Het was op zich al cool om op de Dannelly Field-basis te zijn. VIP-toegang hebben was geweldig. Maar rondlopen op de basis met de voormalige Wing Commander was nog beter. Het was alsof ik met Travis Pastrana rondliep op een Supercross. Mensen houden van en respecteren Randy om hoe knap hij is, maar ook om wat een ongelooflijke piloot en leider hij is. Zelfs zonder de generaal die ons begeleidde, waren de mensen van de Nationale Garde buitengewoon aardig voor Trevor en mij, nooit te druk om onze voortdurende vragen te beantwoorden. Er waren tijden dat ik me zorgen maakte over de hoeveelheid informatie die we ontvingen, hoewel ik betwijfel of we iets geheims hebben gehoord. 

Josh rijdt op het 120 hectare grote landgoed van de generaal.

Onder de 187th Fighter Wing bevinden zich verschillende squadrons die specifieke taken uitvoeren. Het 100th Fighter Squadron is de enige straaljagereenheid op de basis op Dannelly Field, en hun geschiedenis gaat terug tot de 'Redtails' uit de Tweede Wereldoorlog, zoals de Tuskegee Airmen bekend stonden. De Tuskegee Airmen waren de eerste militaire vliegeniers van kleur die vlogen in wat toen het Army Air Corps heette. De Redtails onderscheidden zich met hun heldhaftigheid tijdens de Tweede Wereldoorlog, en de staarten van enkele van de F-100-jets van de 16e zijn rood geverfd om hulde te brengen aan dat erfgoed. 

Dannelly Field draagt ​​bij aan het prestige en ligt op slechts 15 minuten van Dexter Avenue in het centrum van Montgomery, dat amper anderhalve kilometer lang is en boordevol geschiedenis. Aan de oostkant van de weg begint Dexter Avenue aan de voet van het Alabama State Capitol-gebouw. Naast de deur is de Dexter Avenue King Memorial Baptist Church, een aangewezen nationaal historisch monument ter nagedachtenis aan Martin Luther King Jr., die daar predikant was. Aan de westkant van de straat is de plek waar Rosa Parks werd gearresteerd omdat ze weigerde haar stoel af te staan ​​aan een blanke man. Om nog meer historische context aan ons avontuur toe te voegen, bijna 1 jaar voorafgaand aan de Montgomery Bus Boycot in 2, en aan de overkant van het Rosa Parks-standbeeld, werd een telegram gestuurd naar generaal Beauregard die hem het bevel gaf om op Fort Sumter te schieten en de burgeroorlog beginnen. Het was allemaal op korte loopafstand van het hotel waar Trevor en ik verbleven. Verbazingwekkend genoeg was mijn vriend Jason Powell net met zijn gezin verhuisd van Zuid-Californië naar Montgomery, Alabama, om een ​​kerk te beginnen. Nog gekker, zijn kerk, genaamd 'Jesus City', ligt pal in het midden van Dexter Avenue. 

Dillon Luttrell ving wat schaduw onder de vleugel van een F-16 terwijl hij wachtte op zijn volgende piloot.

De Nationale Garde werd gevormd in 1775, een jaar voordat de Verenigde Staten hun eigen land werden. De theorie was dat ze wilden dat de gemeenschap de effecten zou voelen als het land ten oorlog trok. Actieve basissen hebben supermarkten, kerken, bioscopen en meer; het zijn eigenlijk kleine steden. Op de post van Dannelly Field National Guard werken 1000 mensen op de basis, 30 procent fulltime en 70 procent parttime. De deeltijders hebben naast hun werkzaamheden op de basis een reguliere baan. Het idee is dat het hen meer betrokken maakt bij de gemeenschap. De 187th Fighter Wing heeft 40 piloten, waarvan 10 fulltime en 30 parttime. Sommige piloten hebben banen buiten de Nationale Garde, vliegen voor bedrijven zoals Delta of FedEx, en anderen hebben hun eigen bedrijf buiten de basis. Van de 1.4 miljoen mensen in het leger maakt de eigenlijke luchtmacht ongeveer 334,000 uit en de Air National Guard 107,000 van het totale aantal. 

De Nationale Garde heeft een hoog retentiepercentage bij hun personeel. Een van de redenen is dat ze thuis wonen, naar de basis pendelen en hun land fulltime of parttime dienen, en dat ze zich geen zorgen hoeven te maken over overplaatsing. Bovendien werken mensen graag voor de Nationale Garde en voelen ze zich goed over hun baan als ze naar huis gaan. Het lage verloop bij de Garde betekent meer ervaren personeel. Er is een groot aantal mensen op de basis die er het grootste deel van hun carrière zijn geweest, en ze blijven rondhangen. Negentig procent gaat daar met pensioen. Het is gunstig voor de actieve Amerikaanse luchtmacht om hun mannen te sturen om te leren van de ervaren piloten en monteurs van de Guard.

We vroegen of Josh in zijn O'Neal-uitrusting en 6D-helm kon vliegen, ze zeiden: "Nee."

Nadat we tot het donker hadden gereden en op zondag tot laat in het huishouden van Efferson waren gebleven, zouden we maandag om 8:00 uur onze cockpitbemanning ontmoeten op Dannelly Field. Zoals verwacht was de beveiliging streng en hadden we een escorte nodig om de basis te mogen betreden. Toen de sergeant bij de poort erachter kwam dat we de generaal op onze mobiele telefoon belden, werd ze weggeblazen. De generaal kreeg toestemming om zijn KTM 125SX op de vluchtlijn te brengen (waar alle F-16's geparkeerd stonden). We mochten geen foto's maken in de cockpit, maar de generaal gaf ons wel een volledig overzicht van het gebruik van elke knop, knop en hendel. Natuurlijk begonnen we te praten over de schietstoel, en Randy was de eerste die me uitlegde dat ik weg moest blijven van de grote gele "uitwerp"-poelie. De generaal liet me zien hoe ik in de cockpit kon komen, en het werd pas echt toen ik in de stoel zat. Ik zat eigenlijk op het puntje van een raket. Later glipte ik in mijn O'Neal-uitrusting en 6D-helm voor wat foto's en mocht ik zelfs de 125 naast de jet starten en wegrijden toen we klaar waren. 

Dankzij de 187th Fighter Wing en de Air National Guard kreeg Josh de volledige ervaring van het vliegen in formatie. Hij en “Thud” leidden en volgden beiden in formatie.

Vervolgens hebben we de hoofdhanger bekeken waar andere jets in onderhoud waren. Een van hen werd uit elkaar getrokken en we mochten wat tijd besteden aan het kijken "onder de motorkap" van een F-16. Elke jet wordt volgens een regelmatig onderhoudsschema uit elkaar gehaald en om de 300 vlieguren weer opgebouwd voor inspecties en preventief onderhoud. Als redacteur bij MXA, Ik ben geconditioneerd om te leren over de nieuwste technologie op crossmotoren, zodat ik het aan onze lezers kan uitleggen. Hoewel de F-16 al sinds 1976 bestaat en ons specifieke vliegtuig in 1988 werd gebouwd, was alles nieuw voor mij. Ik was als een kind in een snoepwinkel toen Senior Master Sergeant David Caton, die al meer dan 20 jaar een Onderhouder op de basis is, me alle details vertelde. Een paar coole opmerkingen: het uiteinde van de loop van het pistool bevindt zich naast de cockpit (niet op de vleugel zoals ik had geraden), en wanneer de piloot vuurt, heeft het pistool veel terugslag. Om de terugslag tegen te gaan, fladdert het roer op de staart om de jet recht te laten vliegen. Ook wordt de brandstof opgeslagen in de vleugels en achter de stoel. Brandstofcellen, pompen en sensoren worden gebruikt om het gewicht van de brandstof in evenwicht te brengen om de massa te centraliseren, net zoals we over motorcross praten. Brandstof wordt ook opgeslagen in een soortgelijke bomtank onder het vliegtuig.  

“IEDEREEN GEEFT ME ANDERE ADVIEZEN OVER WAT IK MOET ETEN DE OCHTEND VAN MIJN VLUCHT, EN JODY, DIE AIRBATIC VLIEGTUIGEN VLIEGT,
VERZEKERDE ME DAT IK IN DE F-16 ZOU GOOIEN.”

De standaard tactische luchtsnelheid voor de F-16 is 450 mijl per uur. De F-16 heeft de capaciteit om Mach 2.01 (1540 mph) te gaan, maar het is niet goed voor het brandstofverbruik. Randy legde uit dat jachtpiloten supersonisch gaan als ze extra energie achter een langeafstandsraket moeten steken. Net als Supercross- en motorcross-racers is de 187th Fighter Wing altijd aan het trainen en zich voorbereiden op het volgende gevecht. De piloten trainen het hele jaar door met simulatieoefeningen om hun vaardigheden scherp te houden. Ze oefenen lucht-luchtgevechten, verzetten zich tegen andere straaljagers en lucht-grondoperaties waarbij ze ofwel een doelwit bombarderen of een troef beschermen tegen andere jets. Er zijn twee soorten lucht-luchtgevechten: BVR (buiten het visuele bereik) en hondengevechten met het visuele bereik. De bemanning van Dannelly beoefent 70 procent buiten het visuele bereik gevechten en 30 procent visuele hondengevechten in hun oefeningen. Ik was verrast om te horen dat de Verenigde Staten sinds Desert Storm in 1990 niet meer betrokken zijn geweest bij real-world visuele afstandsgevechten met vijanden. We vroegen naar de uitdagingen van luchtgevechten, wat een van de moeilijkste aspecten is van het zijn van een jachtpiloot , maar Randy zegt dat het niet vaak voorkomt in gevechten en dat is maar goed ook. Onze vijanden draaien zich om als ze onze jagers op de radar zien. Tegenwoordig blijft het lucht-luchtgevecht verder weg met behulp van 'slimme' raketten. Lucht-grondmissies komen vaker voor voor het laten vallen van bommen op doelen en het beschermen van activa.

Voordat het tijd was om vliegtuigbrandstof te verbranden, verbrandden we de pre-mix op de sporen van de Effersons. Hier is Josh Mosiman (71), Ethan Efferson (477), Randy Efferson (852) en Dillon Luttrell (138).

Iedereen gaf me verschillende adviezen over wat ik moest eten op de ochtend van mijn vlucht, en Jody, die met kunstvliegvliegtuigen vliegt, verzekerde me dat ik zou overgeven in de F-16. Toen ik mijn toegewezen piloot, kolonel Brian "Thud" Vaughn, ontmoette, raadde hij aan om op de racedag te eten wat normaal voor mij is. Ik dacht niet dat ik op de vluchtdag vier eieren, drie ons gemalen kalkoen, aardbeien en het zelfgemaakte zuurdesembrood van mijn vrouw zou kunnen vinden, dus ging ik met een latte en bagel uit de plaatselijke coffeeshop. 

Dinsdag was mijn dag om mijn vluchtpak aan te trekken, een fysieke pre-flight te doen, de simulator te besturen en te leren uitwerpen in geval van nood. Het meest besproken onderwerp tijdens onze ambtstermijn bij de Air National Guard was de schietstoel. Ik had eigenlijk maar vijf echte banen in de cockpit. De eerste was om niet aan het uitwerpmechanisme te trekken; ten tweede om niet op de radio te praten terwijl Brian met de luchtverkeersleiding sprak; ten derde, niet overgeven totdat ik mijn radio uitzette (Brian hoefde het niet te horen); ten vierde, om nergens over te geven behalve in de daarvoor bestemde barfzak en, vijf, om op geen enkele knop te drukken tenzij daartoe geautoriseerd. 

Terwijl we in Alabama waren, brachten we een dag door met rijden en drie dagen op de basis. De piloten van de 187th Fighter Wing pronkten zelfs voor ons tijdens hun trainingen.

Op woensdagochtend, twee uur voor de vlucht, ontmoetten Brian Vaughn en ik elkaar om ons 'vluchtplan' door te nemen. Hij gaf me het overzicht van alles wat we zouden doen en beantwoordde al mijn vragen. Ik heb meer geleerd over de schietstoel; deze keer was het echter niet zo grappig. Toen Brian sprak over het gebruik ervan, droeg het meer gewicht. Brian legde uit dat als er iets zou gebeuren en we zouden vertrekken, hij het me zou laten weten. Hij zou eraan trekken, en ik zou automatisch eerst gaan en dan hij. De enige keer dat ik eraan mocht trekken, en hij was hier heel specifiek over, was als hij duidelijk bewusteloos was en er overal bloed was. 

'Alles aan de jet is explosief', vertelde Trevor me nadat ik alles had geleerd over de schietstoel. Bij het uitwerpen van de F-16 breken explosieven bijvoorbeeld de veiligheidsgordel. Ze blazen de luifel af en een raket onder de stoelbasis blaast de stoel uit de cockpit. De zuurstoftank die in de jet wordt gebruikt, is verbonden met de stoel, dus hij gaat met je mee. De stoel weet of je op grote hoogte bent uitgeworpen en geeft je lucht door je masker om je te laten ademen. Eenmaal lager zal de stoel je uit zichzelf werpen en zal je parachute worden ingezet. Als het vliegtuig vlam begint te vatten of als je andere problemen hebt terwijl je nog op de grond bent en je moet uitwerpen, schiet de raket op de stoel je hoog genoeg zodat de parachute voldoende hoogte heeft om in te zetten zodat je veilig kunt landen. Van alle technologie die in de stoel gaat, is mijn favoriete onderdeel de gyro die erin is ingebouwd die de hoek detecteert waarin je bent uitgeworpen en de stoel vlak voordat je de parachute ontvouwt. Zelfs als de F-16 ondersteboven ligt terwijl je uitwerpt, zal de stoel zichzelf onmiddellijk in de lucht rechtzetten en vervolgens de parachute inzetten. Het is ongeloofelijk. 

Hier zijn enkele van onze nieuwe vrienden van de Air National Guard en het leger (en hun kinderen) die racen en rijden in Alabama. Deze foto geeft ook een goed perspectief voor hoe groot de F-16 is.

Het op één na populairste gespreksonderwerp was de G-loads die ik zou ervaren. Ik maakte me geen zorgen over de snelheid, de hoogte, claustrofobisch zijn of overgeven. Ik maakte me echt alleen zorgen over het bloed dat onder zware G-krachten uit mijn hoofd liep en flauwviel. Ik wist niet wat ik kon verwachten met hoge niveaus van aanhoudende G-krachten, en ik dacht dat als ik flauw zou vallen, mijn vlucht zou worden afgebroken. Ik heb geleerd mijn benen en kernspieren te buigen onder belasting en ook hoe ik moet ademen, zodat ik niet flauwval door een gebrek aan zuurstof naar mijn hersenen. De ademhalingstechniek was om in een oogwenk lucht te laten ontsnappen en terug te ademen. Ik had nog nooit zoiets gedaan, maar ik zorgde ervoor dat ik veel oefende voor de vlucht.

 Ik had geen idee dat vliegen met de F-16 een optie voor mij zou zijn, maar ik hoorde een van de jongens het zeggen toen ik dinsdag mijn vlieguitrusting ging monteren. Het werd bevestigd door Randy en Brian terwijl ik de simulator bestuurde. Ik stond versteld! Ze zeiden allebei dat ik het goed deed tijdens onze virtuele oefenlandingen, dus dat hielp mijn vertrouwen voor het echte werk. We waren ook in staat om de landingsbaan op te lopen terwijl de jets opstegen voor hun trainingssessies. Dankzij het verzoek van de generaal kon elk vliegtuig onbeperkt opstijgen. Ze zouden opstijgen, naar het einde van de landingsbaan vliegen, verticaal gaan en recht omhoog schieten tot 10,000 voet. Het was geweldig om getuige te zijn. De hele week werd mij gevraagd of ik een verticale start wilde krijgen voor mijn vlucht. Het antwoord was ja, en ik was erg enthousiast! Het enige waar ik aan kon denken was dat ik bovenop een raket zou zitten die recht omhoog ging. Op dat moment vliegt het niet eens, toch? Je gebruikt de vleugels niet om van de grond te komen, je gebruikt de pure kracht van de naverbrande turboventilatormotor, die 27,000 pond stuwkracht kan produceren, om je rechtstreeks de lucht in te lanceren. 

Het correct passen van het vliegpak is belangrijker dan je zou denken. Het is zijn taak om je te helpen wakker te blijven onder zware G-krachten.

Eindelijk kwam de tijd om te vliegen en terwijl we over de landingsbaan schoten, begon alles echt voor mij te voelen. Een paar seconden daarvoor was alles rustig, daarna waren we op snelheid en in de lucht voordat ik het wist. We bleven ongeveer 100 voet boven de grond vliegen tot het einde van de landingsbaan. We waren er snel. Brian "Thud" Vaughn ging vol gas en stopte. De G-krachten waren intens en mijn hartslag schoot omhoog toen we verticaal gingen. Ik kreeg van tevoren de opdracht om uit het bladerdak te kijken en "te kijken hoe de aarde wegpelde" terwijl we naar 10,000 voet klommen. Brian was onvermurwbaar dat ik dit moment niet heb gemist door recht in de wolken te staren. Ik voelde mijn lippen terugzuigen op mijn gezicht terwijl de G-krachten toeslaan en mijn G-pak mijn benen en buik samenknijpte. We bereikten ongeveer 5G's bij de eerste pull-up, maar toen we eenmaal verticaal waren, kon ik over de grond kijken en het groene platteland van Alabama onder me zien krimpen. 

'Het enige waar ik aan kon denken, was dat ik bovenop een raket zou zitten die recht omhoog gaat. OP DAT PUNT IS HET NIET EENS VLIEGEN? JE GEBRUIKT NIET DE VLEUGELS OM UIT DE RONDE TE KOMEN, JE GEBRUIKT DE PURE KRACHT VAN DE NAVERBRANDENDE TURBOVENTILATORMOTOR.” 

Toen we eenmaal op 10,000 voet waren afgevlakt, kon ik op adem komen en ontspannen terwijl we pendelden naar een nabijgelegen luchtruim waar we konden spelen. Brian begon met simpele bochten, maar ik voelde me niet helemaal op mijn gemak. Mijn G-suit zou me laten schrikken. Het kneep in je als een bloeddrukmanchet zodra je 2G raakte en bleef in druk toenemen totdat het uitkwam bij 4G. Het pak deed me denken dat de G-loads erger waren, maar uiteindelijk besefte ik dat ik in orde was. Brian verhoogde de intensiteit en nam strakkere bochten, wat de G-krachten verhoogde. Ik amuseerde me, maar worstelde tegelijkertijd. Het was leuk dat ik de G-load die we raakten kon volgen, samen met onze snelheid, hoogte, brandstofniveaus en andere statistieken op het scherm voor me. Brian heeft de hele vlucht met me gepraat. Vervolgens gingen we voor een aantal lussen en rollen. De rollen waren gemakkelijk en leuk, maar de lussen creëerden enkele knoestige G-krachten. Mijn manier van denken was om halverwege een race te zijn als je moe bent, maar niet kunt opgeven. De G-krachten sloegen me in elkaar en er waren meerdere keren dat ik moeite had om te ademen. In plaats van korte luchtstoten te laten ontsnappen, liet ik al mijn lucht ontsnappen terwijl ik in mijn stoel werd verpletterd. Brian leerde me om tussen de ademhalingen drie seconden in te houden. Het was geen groot probleem als ik 4 seconden niet goed ademde terwijl ik onder de 5 of 15G's zat. Maar toen we eenmaal meer G's begonnen te raken gedurende dichter bij 30 seconden, was de korte ademhaling met drukontlasting belangrijker.

Brian "Thud" Vaughn neemt zijn checklist voor de vlucht door terwijl Josh de knoppen bewondert die hij niet kan aanraken en ervoor zorgt dat zijn veiligheidsgordel strak zit.

Voordat het mijn beurt was om met de F-16 te vliegen, ontmoetten we twee andere F-16's om in formatie te vliegen. Ik kreeg nieuw respect voor formatievliegen. Een van de piloten gaf me een duim omhoog toen hij dichtbij was, maar zodra hun vleugels binnen een meter van de onze waren, speelden ze niet meer. Brian vloog stabiel en maakte een paar bochten, terwijl de andere piloten hun ogen op onze vleugels hadden gericht en elke beweging volgden. Het andere aspect dat je vanaf de grond niet ziet, is hoeveel de vliegtuigen in de lucht oscilleren. Deze jongens waren stabiel, begrijp me niet verkeerd, maar ze dobberden zeker meer rond dan ik had verwacht, terwijl ze hun ogen op onze vleugel gericht hielden. We leidden een tijdje de driemansformatie en toen vloog een van de jets recht over ons heen terwijl we overgingen om op zijn vleugel weg te vliegen. Op dit punt voelde het alsof ik in Star Wars was en een ander vliegtuig zag vlak boven het onze terwijl we terug schuifelden. Het was een overbelasting van de zintuigen en ik begon me misselijk te voelen. Ik was heet, bezweet en had het geluk dat ik een zak van barf aan mijn been had. Het was raar. We zijn net klaar met het vliegen in formatie en we hadden in die tijd geen grote G's getrokken, maar ik voelde me niet goed. Ik heb de intercom uitgezet zoals eerder was opgedragen, maar ik weet zeker dat Brian me nog steeds 'ziek' hoorde worden op de stoel achter hem. Brian liet me een paar minuten rusten en vrij snel was het mijn beurt om te vliegen! 

Josh was uitgeput na de vlucht en zijn braakselzak zit nog steeds op zijn been. Van links naar rechts: Dillon Luttrell (Crew Chief), Josh Mosiman (MXA), Randy Efferson (generaal-majoor), Ethan Efferson (zoon/racer), Mike Bechard (Senior Master Sergeant), David Caton (Senior Master Sergeant).

Randy had me gewaarschuwd niet timide te zijn en te profiteren van mijn vliegtijd. Ik voelde me op mijn gemak om de mogelijkheden van het vliegtuig en de geschiedenis en ervaring van Brian te kennen. En ik had heel veel ervaring met de dag ervoor in de simulator. Brian Vaughn zit al bijna 25 jaar in het leger. Hij is de vice-commandant van de 187th Fighter Wing. Hij heeft meerdere grote onderscheidingen en onderscheidingen ontvangen en heeft in zeven gevechtsimplementaties in het buitenland gevlogen. Brian kondigde aan dat het vliegtuig van mij was en ik zei tegen hem: "Ik heb het vliegtuig", zoals mij was opgedragen. Ik begon klein en werkte me vervolgens op naar een paar koele hoeken, waarbij ik lichte G-krachten raakte voordat ik me opwerkte naar 4G. Het probeerde het vliegtuig moeilijk te besturen terwijl het in mijn stoel werd verpletterd. Hij zei dat ik een broodje moest proberen en dat deed ik geweldig! Het was geweldig. 

Dankzij Kordel Caro had Josh een oranje MXA Air Force-helm om in te vliegen.

Dan, terwijl je ongeveer 400 knopen (460 mph) gaat. Ik probeerde nog een worp te doen, maar ik wilde een beetje liefhebber zijn. Ik rolde omgekeerd, maar ik zag ons neusspoor naar beneden en in plaats van naar rechts te blijven rollen, duwde ik naar voren om te proberen onze oorspronkelijke hoogte te behouden. Een fractie van een seconde hingen we ondersteboven en ik wist dat het niet goed was. Brian nam de besturing over en draaide ons meteen om. Hij lachte erom en legde later uit dat hoogte verliezen normaal is op rollen. Ik legde de nadruk op de vleugels in de tegenovergestelde richting en hij zei dat als hij me door zou laten gaan, ik het vliegtuig overbelast zou hebben. Daarna was het vliegen voorbij, maar ik was dik tevreden. Ik had zelf een paar stevige G-krachten getrokken, een worp gedaan en een fout gemaakt waardoor onze beide hartslagen op gang kwamen. Ik wist dat Randy trots zou zijn, want ik was zeker niet verlegen. Kort na mijn tijd bij de controles werd ik voor de tweede keer ziek. We namen nog 5 minuten adempauze en toen waren we er weer.

“Het voelde alsof ik IN STAR WARS WAS EN EEN ANDER VLIEGTUIG RECHT BOVEN HET ONZE ZIEN TERWIJL WE TERUG SCHUDDEN. HET WAS SENSORISCHE OVERBELASTING EN IK BEGON ZIEK TE VOELEN.
IK WAS HEET, ZWEET EN GELUKKIG OM EEN BARFZAK AAN MIJN BEEN TE HALEN.”

Tegen het einde van onze vlucht van een uur voerde Brian Vaughn het op. Mijn favoriete onderdeel was naar beneden vliegen tot 1000 voet en een tweede verticale klim maken tot 10,000 voet. Maar deze keer was het nog koeler, want toen we de top bereikten, wees Brian ons rechtstreeks terug naar de aarde en we vielen praktisch in vrije val. Dit was veruit mijn favoriete onderdeel van de vlucht. Vervolgens gaf Brian me de heads-up dat hij ons sterk zou afmaken. Ik begon te knijpen en we gingen een rechterhelling in. Tot nu toe had ik 6G bereikt, maar in deze hoek werkten we naar 8G, wat betekende dat ik 1360 pond woog en het volhield voor wat voelde als een minuut. De beste manier om het te beschrijven zou zijn dat mijn vader op me lag toen ik een klein kind was (of dat ik op mijn kleine broertje zat). Ik werd verpletterd! Mijn vader deed het op een leuke manier en met mij ging het goed; in de F-16 had ik een onzichtbare kracht die me in mijn stoel duwde. We hebben in totaal drie keer 8G's geraakt, allemaal achter elkaar zonder veel hersteltijd. Als ik tijdens een van deze laatste bochten was flauwgevallen, zou het me niet hebben verbaasd. Het was brutaal, maar ik hield genoeg bloed en zuurstof in mijn hersenen om bij bewustzijn te blijven en de rit af te maken. Op dat moment was ik gerookt. Het was geweldig en ik had er alle vertrouwen in dat Brian me zou hebben opgegeven als ik wilde dat hij de rit eerder of gemakkelijker zou afmaken, maar dat kon ik niet. Ik wilde de volledige ervaring hebben, ook al was het pijnlijk. 

De "onbeperkte start" was de enige stunt die onze bemanning vanaf de basis kon bekijken. Het vliegtuig trekt tussen 5 en 6Gs en gaat volledig verticaal terwijl het recht omhoog vliegt tot 10,000 voet. Op dit moment is het niet echt vliegen, meer als het rijden op een raket.

Toen ik uitstapte, werd ik opgewacht door Trevor en een groep van mijn nieuwe vrienden met wie we de week hadden doorgebracht. Het was geweldig om de momenten direct na de vlucht te delen met Randy, zijn vrouw Melodie, Ethan, David, Brian, Hayden en zelfs Dillon die zondag met ons meereed en die dag de Crew Chief voor ons vliegtuig was. Mijn nek en borst deden pijn en ik was ook dagenlang extreem moe. Hoe leuk het ook was om de once-in-a-lifetime kans te ervaren om in een F-16 straaljager te vliegen, ik ben nog dankbaarder voor de tijd die we op de basis hebben kunnen doorbrengen, met het ontmoeten van de mannen en vrouwen die werken aan ons land te beschermen en onze vrijheden dag in dag uit te verdedigen. Mijn opa was geen fan van mijn broer en ik race motorcross. Het was zwaar, aangezien mijn familie al racet zolang ik me kan herinneren; hij hield echter van schrijven en was erg trots toen ik de baan kreeg bij MXA. Als hij vandaag in de buurt zou zijn om me over deze ervaring te horen praten, weet ik dat hij trots zou zijn, maar hij zou me ook nog meer dan voorheen aansporen om me in te schrijven voor de luchtmacht.

187e GevechtsvleugelCentraal Commando van de luchtmachtKolonel Brian "Thud" VaughnDannelly FieldAchtste Luchtmachtschietstoelf-16Straaljageralgemene geile effersonjody WeiselJOSH MOSIMANGeneraal-majoor Randy Effersonmxamxa luchtmachtSenior sergeant David CatonDe RoodstaartenTrevor NelsonTuskegee Airmen