HET MXA INTERVIEW: COOPER WEBB OP ZIJN NIEUWE STILERE VERTROUWEN

Cooper stond tot nu toe vijf keer op de bovenste trede van het podium dit 450 Supercross-seizoen.

Door Jim Kimball

COOPER, IN 2016, WANNEER JE JE TWEEDE 250 SUPERCROSS & NATIONALE KAMPIOENSCHAPPEN WONNEN, HEB JE AL JE 450 YAMAHA DEAL GETEKEND? Ja, eigenlijk voordat ik in 2016 zelfs ging racen, was mijn deal gedaan en getekend. Dus ik had het geluk dat toen 2016 kwam, ik alleen maar hoefde te gaan racen; het was best cool.

HEEFT U MEERDERE TEAMS DIE VOOR U VECHTEN? Eind 2015 won ik mijn eerste 250-kampioenschap, maar wat ik denk dat me het meest heeft geholpen, was toen ik de USGP racete op een 450 en vervolgens de Motocross of Nations op een 450. Ik bewees aan veel mensen dat Ik kon op een 450 put rijden, wat me hielp. Toen ik het seizoen 2016 inging, kreeg ik veel aanbiedingen en had ik een paar verschillende opties. Yamaha bleef me vertellen dat ze hun fabrieksteam in 2016 met Chad Reed zouden terugbrengen, en dat Monster Energy erbij betrokken zou zijn. Dat zou het fabrieksteam worden, terwijl JGR waarschijnlijk van fabrikant zou veranderen. Destijds had JGR Justin Barcia op een grote, meerjarige deal. Maar ze waren geïnteresseerd. Ik heb hun fiets eigenlijk ooit getest. Destijds was Factory Yamaha echter de beste beslissing.

Cooper worstelde met de Yamaha YZ450F - zo erg zelfs dat zijn Yamaha-contractaanbod voor 2020 ernstig werd ingekrompen.

YAMAHA WILDE U NIET VERLIEZEN, HEBBEN ZE? Ze zouden het hebben Tsjaad Riet wees mijn teamgenoot en mentor en doe veel testen. Monster Energy zou erbij betrokken zijn en het was een overeenkomst voor twee jaar. Het was een heel mooie kans voor mij. Ik reed eigenlijk de fabrieks-Yamaha en begon de 450 te racen op een paar evenementen. Ik heb genoten van die fiets, dus hebben we een deal voor twee jaar gesloten.

JE HEBT VOOR JGR ALS AMATEUR GEBOREN, ZO VEEL MENSEN GEDACHTEN DAT JE ER NAAR ZOU GAAN. Ik kan dat begrijpen. De mogelijkheid om daarheen te gaan was spannend, want in die tijd zou het ook een deal van Yamaha zijn geweest. In feite wilde Yamaha mij, en ze wilden niet dat JGR mij had. Ze gingen hun steun voor JGR stopzetten, dus ze wilden me echt in hun team. JGR zou een geweldige kans zijn geweest om in North Carolina te zijn. Dat was waar ik wilde zijn. Als amateur had ik voor JGR gereden en ze deden mijn vering en motoren een paar jaar, dus het klopte allemaal.

Cooper worstelde nooit met zijn Star Yamaha YZ250F. Hij bezat de 250-klasse.

NEEM ONS HET HELE JAAR 2016. 2016 was een goed jaar. Maar ik had een fiets uitgeschakeld en brak mijn pols. Dus ik moest Vegas racen met mijn scafoïde, een klein botje in je pols, gebroken. 90% van de tijd duurt herstel eigenlijk een operatie, maar gelukkig had ik geen operatie nodig. Dus ik had mijn pols twee weken voor de Vegas-finale gebroken, maar ik ging nog steeds racen met een gebroken pols. Mijn moeder en mijn vader waren daar en ik wilde het kampioenschap winnen. Na Vegas reed ik niet en overwoog om het eerste paar buiten niet te racen om mijn pols te laten genezen, maar een paar weken later stond ik in de rij in Hangtown. Ik kon racen en stond die dag op het podium. Ik reed niet tijdens de week, ik racete alleen in het weekend. Na Colorado hadden we een weekend vrij, en toen kon mijn pols genezen en kon ik weer gaan rijden. Het was dus zeker een bijzonder kampioenschap. Ik heb het eigenlijk heel goed gedaan met mijn gebroken pols. Op dat moment had ik de AMA 250-buitentitel nog nooit gewonnen, dus het betekende echt veel voor mij. Ik wilde echt dat kampioenschap in de buitenlucht winnen, vooral met mijn teamgenoot Jeremy Martin versloeg me in het kampioenschap de afgelopen twee jaar. Ik wilde heel graag winnen, dus het was gaaf om dat te kunnen bereiken. Het was echt een goede manier om mijn 250-carrière te beëindigen.

HOE HEEFT HET IN 2017 HET TOEVOEGING ALS JE TEAMMATE? Het was leuk, maar het werkte absoluut niet zoals we het wilden. Hij was in Florida en ik was in Californië aan het testen. Ik voelde me Yamaha, om de een of andere reden hielden we ons apart. We werkten niet echt zoveel mogelijk samen. Hij wilde nog steeds races winnen, op het podium staan, me verslaan en zijn baan beschermen. Dus ik denk niet dat het helemaal gelukt is zoals iedereen het wilde, maar hij was echt een geweldige teamgenoot. Ik had veel respect voor hem en het was cool om hem in de buurt te hebben om vragen te stellen.

TSJAAD ZEGDE DAT HIJ NAAR JOU KIJKT, MAAR YAMAHA HOUDT JE TWEE GESCHEIDEN. WAAROM WAS DAT? Ik wou dat ik het wist (lacht).

JE EERSTE JAAR OP DE YZ450F BEGONNEN GOED, MAAR JE LIJKT TE STRIJDEN. Veel mensen wisten het niet, maar ik werd geraakt door een steen van Jeffrey Herlings achterband op de Charlotte USGP. Ik ging met een gebroken hand naar de Motocross des Nations. Na de Nations reed ik pas eind oktober. De fiets was helemaal nieuw en ik was er niet meteen mee bezig. Ik had alleen november en december tussen het testen, de training en het rijden die ik moest doen. Ik kon gewoon geen goede balans vinden, het was veel testen, maar zonder veel goede testen, als je wilt.

IN DE SUPERCROSS-SERIE 2017 KRIJG JE KWETS, toch? Bij Minneapolis crashte ik en scheidde mijn schouder. Het was een race-deal en het was niemands schuld. Ik heb vijf weken van de fiets gehaald en had eigenlijk moeten wachten tot het volledig genezen was voordat ik weer op de fiets stapte. Maar veel mensen dwongen me om te gaan racen. Dus keerde ik terug naar racen toen ik nog niet klaar was, nog steeds niet genezen was, en gewoon echt worstelde. Uiteindelijk is mijn schouder nooit echt beter geworden. Ik ging dat jaar naar buiten met die zeurende schouderblessure. Het was een moeilijke start voor mijn rookie 450 jaar. Het hele 2017-jaar dat binnenkwam, worstelde ik met testen en had ik niet de juiste voorbereiding.

Blessures hinderden Cooper Webb de hele tijd dat hij op de Yamaha YZ450F zat.

ZOU JE ZEGGEN DAT 2018 BETER OF SLECHTER WAS? Helaas was 2018 eigenlijk erger. Yamaha vertelde me dat ik na vier ronden de YZ2018F van 450 zou racen. Ze bleven me vertellen "de volgende ronde ga je ermee racen, de volgende race ga je ermee rijden." Dat ging de hele zomer door. Ik was gestopt met het testen van mijn YZ2017F uit 450, omdat ik dacht dat ik de 2018 zou rijden, maar dat gebeurde nooit. Eindelijk, het weekend na de laatste 450 National kreeg ik te horen dat ik de YZ2018F 450 zou rijden op de USGP in Florida. Maar Yamaha kwam opdagen met vrijwel een standaardfiets. Ik crashte en scheurde het ligament in mijn duim dat je duim bij elkaar houdt, ik moest uiteindelijk geopereerd worden. Ik zat twee maanden in een cast, zodat ik in de herfst maar een bepaalde hoeveelheid training kon volgen omdat ik een cast had. Ik reed eigenlijk pas op de crossmotor in de week van Thanksgiving.

MAAR JE WAS OP HET PODIUM OP DE DAYTONA SUPERCROSS 2018. Ik heb mijn best gedaan. Ik was veel in Californië, deed veel testen en kwam niet echt weer ergens. Ik ging naar North Carolina toen het seizoen naar het oosten ging en toen begonnen de zaken om te draaien. Ik pakte een zesde in Dallas, een vierde in Tampa, een tweede en een derde in twee van de drie manches op de Atlanta Triple Crown-race en op Daytona stond ik op het podium. Alles klikte en toen gaf Yamaha me een kans om te proberen dat ze dachten dat het beter was, maar dat was het niet (lacht). Ik stak mijn schouder weer uit. Ik heb een ongeluk gehad in St. Louis waardoor het weer een klap kreeg. Daarna ging ik naar Indy en behaalde een zevende en in Seattle kreeg ik een vijfde. Toen bij het eerste hoofdevenement op de Triple Crown in Minnesota, kreeg ik een startcrash en brak mijn been op drie verschillende plaatsen.

De beste finish van Cooper op de Yamaha YZ450 was de derde op de Daytona Supercross n 2018.

HET KAN NIET VEEL ERGER WORDEN, KAN HET? Ik kwam eigenlijk eerder terug voor 2018 450 buitennationals dan ik zou moeten hebben. Ik had pas drie weken gelopen, dus het waren domme beslissingen als ik terugkijk. Ik ging naar buiten, probeerde te racen en worstelde. Uiteindelijk werd ik een beetje beter in de buitenlucht, maar het was gewoon veel frustratie voor die twee jaar en veel blessures. Sommige waren mijn schuld, sommige niet mijn schuld, maar het waren zware twee jaar.

Het was duidelijk dat jij en Yamaha het breekpunt hadden bereikt. HEEFT U VEEL AANBIEDINGEN? KTM toonde nog steeds interesse. Ik had een aantal contractbepalingen van Yamaha waarin stond dat ik niet met andere teams kon onderhandelen voordat aan bepaalde voorwaarden was voldaan. Ik gaf Yamaha eigenlijk de kans om me opnieuw te ondertekenen, maar het was een eenjarige deal, voor veel minder geld dan ik had verdiend, en veel minder geld dan wat KTM me bood. Ik heb een tweejarige deal met KTM voor meer geld.

ELKE SPIJT OP UW CONTRACTKEUZEN? Als ik terugkijk, zou ik gemakkelijk kunnen zeggen dat ik wou dat ik oorspronkelijk naar KTM was gegaan. Na mijn worstelingen in 2017 en 2018 was ik echt verrast dat KTM nog steeds in mij geïnteresseerd was. Ze schreven me niet af zoals de anderen deden. Ze hebben er het beste van gemaakt, en hier ben ik dan.

Het is mentaal moeilijk om te zien hoe je gekozen carrière wegglijdt, vooral als je weet dat je de klus zou kunnen klaren.

JE HEEFT EEN SUCCESVOLLE CARRIÈRE, MAAR 2018 MOET MOETEN GEHARD ZIJN OM TE BEHANDELEN.  Ja, het was moeilijk vanuit het standpunt van de blessure, het gebrek aan voorbereiding, het gebrek aan vertrouwen en alles. Het is moeilijk om te racen als je twijfelt.

GAAT NAAR YAMAHA SAVED JUSTIN BARCIA'S CARRIÈRE, DENKT U DAT HET GAAN NAAR KTM U HEEFT GERED? Op het moment dat ik erop sprong, vond ik het geweldig. Het was geweldig. Ik voelde me binnen drie ronden en ik zeg het niet graag, maar comfortabeler dan ooit tevoren op de Yamaha YZ450F. Dat was echt een heel cool gevoel, op dat moment geloofde ik weer in mezelf en wist dat het de juiste beslissing was.

Terwijl iedereen wachtte tot Ken Roczen zijn spullen in 2019 liet zien, kreeg Cooper Webb een vuur onder hem aangestoken ... en oranje vuur.

VERHUIZEN NAAR KTM VERSTERKT UW CARRIÈRE? Destijds denk je dat je op de bodem zit en dat was ik zeker, maar ik was door geloof gedreven en wist dat het allemaal op de een of andere manier zou werken. Het was cool om gewoon weer op de fiets te stappen, het team te omzeilen, dat kleine beetje verandering te hebben en die overtuiging meteen weer te hebben. Op het moment dat ik op de KTM sprong, vond ik het geweldig. Het was geweldig. Ik voelde het binnen drie ronden en ik zeg het niet graag, maar in drie ronden voelde ik me comfortabeler dan ooit op de Yamaha YZ450F. Dat was echt een heel cool gevoel, op dat moment geloofde ik weer in mezelf en wist dat het de juiste beslissing was.

JE BENT ALTIJD UITGESPROKEN, vaak tot je eigen schade, NU LIJK JE EEN STILLE VERTROUWEN TE HEBBEN. Bedankt, dat waardeer ik. Leeftijd helpt daarbij, samen met veel downs van de afgelopen jaren. Ook hebben de mensen die ik nu ben met mijn monteur Carlos Rivera, een van hen, samen met het hele KTM-team in het algemeen, mij veranderd. Ik heb het gevoel dat ze me veel hebben geholpen om respectvol en nederig te zijn.

HEEFT U EEN IDEE DAT U ZO DIT SEIZOEN ZOU DOEN? Helemaal niet. Ik wist dat ik een stuk beter zou zijn, maar zeker niet zo goed. Het is een behoorlijke aanpassing geweest. Ik had niets beters kunnen vragen. Het is een lang seizoen en ik leer nog steeds en word beter. Er zijn nog veel dingen waar ik beter in kan zijn, dus ik neem het een week per keer, waarbij ik aanpas wat ik kan, en probeer dat in het weekend toe te passen. Maar nee, ik had niet verwacht dat ik het zo goed had gedaan als ik, dat is zeker.

Foto's: Brian Converse, Daryl Ecklund, MXA-archief

Tsjaad rietcooper webbJGRjgrmxJUSTIN BARCIAktmmotorcrossmotorcross des NationsmxaRoger Decosterster yamahaSupercrossyamaha