MXA INTERVIEW: HET EINDSEIZOEN VAN EEN SUZUKI LIFER - LEE McCOLLUM

DOOR JIM KIMBALL

HOE BEN JE 30 JAAR GELEDEN BIJ SUZUKI EINDIGD? Voordat ik bij Suzuki kwam, werkte ik twee jaar in Europa in Grand Prix Road Racing, wat ze tegenwoordig Moto GP noemen. Ik werkte voor Dunlop toen ze me vroegen of ik naar Europa wilde gaan om te werken. Ik deed dat twee jaar en toen ik na het tweede jaar thuiskwam, was mijn plan om voor een derde jaar terug te gaan, maar ik kreeg een telefoontje van Pat Alexander van Suzuki met de vraag of ik een baan wilde. In eerste instantie zei ik nee, maar hij belde een paar keer terug totdat ik uiteindelijk toegaf en ja zei. Ze hadden een bestelwagen aan de oostkust en een bestelwagen aan de westkust voor hun amateurondersteuningsprogramma. Ik wilde de baan aan de oostkust doen omdat ik daar vandaan kwam, maar ze hadden het al aan iemand anders beloofd, dus moest ik de positie aan de westkust innemen. Dat was eigenlijk de reden dat ik Pat voor het eerst nee vertelde. Ik wilde niet naar de westkust verhuizen, maar ik heb het uiteindelijk gedaan. Ik ben blij dat ik dat gedaan heb, zo bleek.

WAT HEB JE BIJ SUZUKI DOEN? Ik begon in 1993 met amateurondersteuning. De taak was om naar de amateurraces te gaan en iedereen te helpen die op een Suzuki reed. Als je op een Suzuki reed en problemen had, zou ik het repareren of ik kan je de onderdelen geven om je door de race te loodsen.

Lee met Travis Pastrana op zijn fabriek RM125.

HOE LANG HEEFT U DAT DOET? Halverwege het jaar zag de hoofdman van Suzuki's Racing Department me op een dag aan het werk op de parkeerplaats. Hij vroeg me: "Wil je overstappen naar het raceteam?" Ik zei: "Ja, natuurlijk." Dat zou zijn waar iedereen naar zou streven. Hij zei simpelweg: "Oké, je zit volgend jaar in een raceteam." Dus zo is dat gebeurd. Ik sloot dat jaar af met de ondersteunende baan en aan het einde van het seizoen verhuisden ze me naar het raceteam.

“DE BOX-BESTELWAGENS WAREN COOL. WIJ WAREN ALS EEN TEAM VAN TWEE MAN (ZELFS ALTIJD SUZUKI HAD ZES RIJDERS). HET WAS JIJ EN JE RUITER VERSUS IEDEREEN ANDERS. "

WAT GEBEURDE ER IN 1994 IN EEN FABRIEKSTEAM? We reden met busjes en deden alles zelf. Het waren jij en je berijder in een gesloten bestelwagen. Roger DeCoster kwam in 1995 naar Suzuki. Roger verdeelde zijn tijd over alle bestelwagens. 

WAT WAS ER ZOALS UIT EEN BOX VAN? De bestelwagens waren cool. De meeste moderne rijders en monteurs hebben die ervaring nooit gehad. We waren als een team van twee man (ook al had Suzuki zes rijders). Het waren jij en je berijder versus alle anderen. Alle Suzuki-trucks zouden op de racedag in de pitzone staan, maar doordeweeks gingen we allemaal onze eigen weg. Sommige monteurs reisden samen, maar toen we in onze bestelwagen zaten, konden we overal aan de fiets werken waar we maar wilden. Je zou kunnen werken bij het huis van je vriendin, een vrachtwagenstopplaats, een vriendelijke lokale dealer… we vlogen in die tijd niet naar een grote racewinkel.

Lee staat met de fabriek RM-Z250 van Nico Izzi.

MET WIE WAREN DE RUITERS MET JE IN THE BOX VAN DAYS? In mijn eerste jaar bij het raceteam werkte ik met Phil Lawrence. In 1995, 1996 en 1997 werkte ik met Tim Ferry (toen hij in 1997 het 125 East Coast Supercross kampioenschap won). In 1998 en 1999 werkte ik voor Larry Ward. Dat was toen we de overstap maakten van gesloten bestelwagen naar semi, precies tussen werken voor Timmy Ferry en Larry Ward. 

“ROGER DECOSTER IS EEN ZEER SLIMME KEREL EN WEET ALLES OVER RACING. IK DENK NIET DAT ER IETS IS DAT HIJ NIET WEET OVER MOTOCROSS. "

HOE WAS DE OVERGANG VAN DE BOX VANS NAAR DE SEMI? Het was een grote verandering. Met de gesloten bestelwagens moesten we ze van race naar race rijden. We moesten de motorfiets elke week voorbereiden. We moesten de boodschappen doen en zelfs de was. Voor elke race moesten we de truck wassen. We hebben alle dingen gedaan die onze semi-chauffeur doet terwijl we nog steeds de monteur waren.

WAT WAS DE GROOTSTE VERANDERING? De grootste impact van het overschakelen op de racewagen was dat het team zei: "Jullie moeten nu elke dag naar de racewinkel komen." In de bestelwagens hadden we onze vrijheid. Maandag tot en met donderdag konden we gaan waar we maar wilden. Maandag kunt u uw fiets klaarmaken en dinsdag gaan vissen. Dat stopte allemaal toen we de halve finale kregen. Iedereen moest van maandag tot en met donderdag naar de racewinkel en werken, dan naar de race vliegen en nog wat werken. Dan vlogen we naar huis, gingen maandagochtend terug naar de racewinkel en begonnen opnieuw. Ik denk dat dat de grootste verandering is van de gesloten bestelwagen naar de racewagen.

WAS HET BETER OF ERGER? Het heeft ons leven veranderd. Alle teams wilden dat de renners en monteurs dichter bij de racewinkel zouden zijn. Dus in plaats van ergens in het land te wonen, zeiden de teams: "Je moet nu in Californië wonen." Je zou merken dat je aan oefenfietsen werkte en dan met de renners naar de testbanen ging. Dus in plaats van drie of vier dagen bezig te zijn, waren we zeven dagen per week bezig.

HOE ZIT HET MET ALLE RUITERS DIE NU IN FLORIDA WONEN? Ik kan me nog herinneren dat Roger DeCoster tegen Tim Ferry zei: "Je moet in Californië wonen." Timmy en ik huurden een appartement in Corona, Californië, en daar woonden we. Nathan Ramsey en zijn monteur Bundy hebben een kamer bij ons gehuurd. Nu wonen alle jongens in Florida waar de trainingskampen zijn. Het is een stuk duurder voor de teams omdat ze om de paar weken oefenfietsen heen en weer door het land sturen. De rijders hebben nu een oefenfietsmonteur om van motor te wisselen en dit en dat te doen, maar als de fiets 'uitverkocht' is, komt hij terug naar de Californische winkel om weer als nieuw te worden opgebouwd. 

Roger DeCoster (links) en Lee (rechts) met een Tim Ferry-trui.

HOE WERKT HET VOOR ROGER DECOSTER? Het was goed. Roger DeCoster is een erg slimme jongen en weet alles van racen. Ik denk niet dat hij iets niet weet over motorcross. Roger is erg praktisch. Hij zit niet zomaar op kantoor. Hij is aan het werk in de racewinkel. Hij heeft altijd zijn handen op de motor of is bezig met het maken van onderdelen. Daar geniet hij echt van. Ik heb hem zelfs enkele onderdelen laten maken voor mijn vintage fietsen. Hij is een geweldige kerel om mee samen te werken, en ik heb genoten van alle jaren die ik met hem heb doorgebracht. 

"JOHNNY O'MARA WAS DE TRAINER VAN JAMES EN IK HERINNER HEM DAT ZEGGEN: 'WAT JE OOK DOET, LAAT JAMES NIET DE FIETS ROND VERANDEREN.' MAAR DAT WAS WAT JAMES WILDE DOEN. "

DOET HET PIJN OM ZIJN NAAM NAUW VERBONDEN MET KTM TE ZIEN? Ja dat doet het. Toen ik opgroeide, was hij het gezicht van Suzuki motorcross. Hij was "The Man." Veel mensen denken nog steeds dat hij bij Suzuki is, omdat hij veel kampioenschappen heeft gewonnen op Suzukis.

HOE GING DE VIER-STAKTE ONTWIKKELINGSVOORUITGANG BIJ SUZUKI? Het eerste jaar van de viertakt was 2004, en dat was het jaar dat Suzuki en Kawasaki een overeenkomst hadden en ze samen de motor maakten. We hadden dat jaar geen 450 viertaktmotor. Toen we de eerste RM-Z250 in de racewinkel kregen, zei ik tegen Roger: "Ik heb geen interesse om aan een viertakt te werken." We waren doorgewinterde tweetaktjongens, en een viertakt was een straat- of trailfiets. Maar zoals het lot het zou hebben, kwam ik in 2004 bij Broc Hepler terecht. Davi Millsaps zat ook in het team, dus gaven we de rijders de keuze tussen de tweetakt RM125 en de viertakt RM-Z250. We namen beide motoren mee naar de Supercross-testbaan; die kinderen reden ze allebei. Millsaps koos voor de tweetakt en Hepler koos voor de viertakt. Later schakelde Davi over op de viertakt voor buiten. Ik was de eerste die bij Suzuki aan die motor werkte. 

DE SUZUKI WAS DE EERSTE MOTORFIETS VAN DE PRODUCTIE MET BRANDSTOFINJECTIE. WAS HET VEEL BETER DAN CARBEN? Met carburateurs op de 450s en 250s, wanneer de jongens aan / uit secties in Supercross zouden doen, zouden de motoren vastlopen bij de landing vanwege de carb. De ruiters vonden dat helemaal niet leuk. Brandstofinjectie was een enorme verbetering. Elk jaar wordt brandstofinjectie steeds beter. Het vermindert ook de werktijd voor een monteur. Vroeger in de carb-dagen kon ik twee uur aan een carburateur werken. Nu wassen we het gasklephuis met water en zeep, föhnen het droog, zetten het er weer op en het is klaar. Er is nauwelijks iets aan de hand, dus het is een behoorlijk grote verbetering. Toen Chad Reed naar Suzuki kwam, was hij erop gepompt en natuurlijk won hij dat jaar in 2009, dus hij had er goede herinneringen aan.

Lee en Larry Ward.

Laten we praten over de tijd dat RICKY CARMICHAEL zich bij SUZUKI voegde. We waren vorig jaar bij de Pontiac Supercross en Roger zei: "Ik wil jullie vertellen dat we Ricky voor volgend jaar gaan inhuren." Ik dacht dat hij een grapje maakte. Ik zei: "Echt niet, kom op." Maar het was waar. Ricky zou met niets minder genoegen nemen dan met winnen. Helaas ging het tijdens zijn allereerste race op de US Open in Vegas niet goed. Hij zat op een tweetakt van RM250 en hij reed zo hard dat de spiebanen van de koppelingsmand eraf scheurden. We stonden er allemaal naar te kijken, "Wat is er in vredesnaam gebeurd?" Suzuki uit Japan heeft wijzigingen aangebracht en daarna werkte het echt prima. Ricky was een winnende machine. Hij nam geen nee als antwoord. Hij had zoiets van: "Ik ben vandaag aan het winnen. Het kan me niet schelen wat iemand anders doet. "

EN TOEN HAD JE RYAN DUNGEY OM OP TE HALEN WAAR RICKY VERLATEN. Ik heb nooit rechtstreeks met Ryan gewerkt. Hij werd uitgekozen door DeCoster. Ryan maakte zijn profdebuut in Millville in 2006. We hadden die dag een dubbele overwinning met RC en Hepler, voor wie ik werkte, die beide manches wonnen. Ryan was gewoon een goede jongen die heel slim was en wilde leren. Hij kwam zeker tot zijn recht en zou een van de beste 450 rijders van de sport worden.

NADAT ROGER LINKS LIJKDE DE SUZUKI-BEELD TE LIJDEN. Er was een grote recessie en de verkoop van fietsen was ongelooflijk laag. De motorfabrikanten dachten dat ze zich moesten terugtrekken, en dat is eigenlijk wat ze deden. Ze hebben gewoon alles in de wacht gezet. Het was frustrerend, maar ik denk dat de dagen dat je elke drie jaar een heel nieuw model moest maken, zoals vroeger, voorbij zijn. Er zijn gewoon niet genoeg verkopen van crossmotoren. Toen we nog jonge kinderen waren die opgroeiden, kon je voor een paar honderd dollar een minibike krijgen en in het veld langs de straat van je huis rijden. Ik weet niet of kinderen dat nog kunnen.

WAT MET HET WANNEER JAMES STEWART NAAR SUZUKI KWAM? Dat was een gekke deal. Ik reed in de huurauto die terugkwam van Unadilla, en Mike Webb, die de teammanager was nadat Roger was vertrokken, zei: "Ik weet niet of je het gehoord hebt of niet, maar ik ga James Stewart inhuren." Nogmaals, zoals de Carmichael-deal, zei ik: "Je maakt een grapje, toch?" Hij antwoordde: "Nee, echt waar."  

Ik dacht toen aan de structuur van het team. Ik deed andere klussen in de winkel en we hadden niet echt een andere monteur beschikbaar om een ​​racejongen te worden. Ik vroeg Mike: "Voor wie ga je werk voor hem hebben?" 

"Hij zei: 'Jij'," en lachte. 

Ik wilde niet echt terug de weg op, maar er was geen keus. Ik ging terug naar de winkel en bouwde een racefiets, oefenfiets, testfiets en vier racemotoren. Toen James naar Californië kwam, namen we hem drie of vier dagen mee en James zei: "Wauw, laten we een paar van de Nationals gaan doen." Dat is hoe dat is gebeurd.

Lee met Craig Decker in 1989.

HOE WAREN DIE EERSTE RACES MET JAMES? Hij won beide manches in Hangtown en daarna weer in Freestone. We dachten allemaal: "Dit is geweldig!" Als team hadden we dat schot in de arm nodig.

WAT GEBEURDE ER NA DIE GEWELDIGE START? Johnny O'Mara was destijds de trainer van James, en ik herinner me dat hij zei: "Wat je ook doet, laat James niet beginnen met het verwisselen van de fiets." Maar dat was natuurlijk wat James wilde doen. Ik vroeg: 'Waarom zou je de fiets veranderen? Je hebt zojuist vier manches op rij gewonnen. " Het ging bergafwaarts. Ik herinner me dat ik in 2013 in Thunder Valley was, toen die fotograaf voor hem uit rende en James crashte. Of de fotograaf hem nu heeft laten neerstorten of niet, wie zal het zeggen? Maar hij bezeerde zijn pols en ik herinner me dat ik in zijn bus zat en probeerde uit te zoeken of hij wel of niet zou kunnen rijden. In die tijd was de vader van James er echt bij betrokken - hij kwam onderweg hier en daar midden in de dingen te staan. Ik denk dat het niet echt anders is dan sommige van de andere ouders die ik in de loop der jaren heb gezien. Ik zou er meerdere kunnen noemen die hetzelfde deden, maar dat wil ik niet doen.

Lee aan het werk.

SUZUKI WORDT GEKRITISEERD OM DE TIJD NIET MEE TE HOUDEN. WAT IS JOUW MENING? De fiets is solide. Het grappige dat je in de tijdschriften leest, is dat ze de fiets in 10 jaar niet hebben veranderd. Maar ook al zagen de motoren er hetzelfde uit, er waren altijd updates per jaar. Misschien een frame, een motorwissel, maar er was altijd wel een verandering, ook al was het maar 'gewaagde nieuwe graphics'. Misschien was het niet veel, maar ik denk gewoon niet dat de industrie elke drie jaar hele nieuwe fietsen gaat bouwen zoals vroeger - behalve de oranje.

MAAR JE GEEFT TOE DAT DE ONTWIKKELING ACHTER DE ORANJE IS GEKOPPELD? De Suzuki is een goede fiets. Oké, het heeft geen elektrische start, maar het is niet moeilijk om te starten; het begint meteen. Mijn vrienden die in de dierenartsklasse rijden, vragen altijd: "Wanneer krijgen we een elektrische start?" Ik zeg ze gewoon: "We zullen moeten afwachten." Voor mij is het niet hebben van een elektrische start niet het einde van de wereld. 

HOE IS DE FABRIEK SUZUKI VERANDERD SINDS DE WIJZIGING NAAR JGR? Wat er veranderd is, is dat ik in North Carolina werk in plaats van in Californië. We hebben nog steeds te maken met dezelfde ingenieurs, dezelfde mensen, hetzelfde geld, hetzelfde alles. We kunnen onderdelen maken en dingen doen bij JGR die we eigenlijk niet konden doen in onze oude racewinkel in Chino, Californië. Het hebben van de fietsen, onderdelen en teamstructuur is niet het moeilijkste. Het is het moeilijkste om de renners van het andere team te verslaan.

WAAROM WINST SUZUKI NIET MEER? Allereerst moeten de ruiters gezond zijn. Het JGR-team heeft veel blessures gehad. Anders dan dat, is het gewoon een kwestie van de jongens die naar buiten gaan en doen waarvoor ze worden betaald. Het zijn topsporters en ze moeten presteren. Dat is waar het om gaat. Maar het is niet gemakkelijk. Ik werkte in de 250-klas met Alex Martin. Toen ik naar de startlijn ging, waren er vier Yamaha-jongens, vier Kawasaki-jongens, vier KTM-jongens, vier Honda-jongens enzovoort. Dan is er Alex helemaal alleen op een RM-Z250. Het leek vaak alsof het een man was die tegen een heel veld jongens vocht. 

Lee en Roger met de fiets van Broc Hepler.

"ER WAS ALTIJD ENIGE VERANDERING, ZELFS ALS HET GEWOON" GEWELDIGE NIEUWE GRAFIEK "WAS. MISSCHIEN WAS HET NIET VEEL, MAAR IK DENK NIET DAT DE INDUSTRIE HELE NIEUWE FIETSEN GAAT BOUWEN ZOALS WIJ GEBRUIKEN - ANDERS DAN DE ORANJE. "

WAT ging er mis met de veelbelovende start van JUSTIN HILL IN DE 450 KLASSE? Justin is geweldig. Ik hou van de jongen. Hij marcheert op het ritme van zijn eigen trommel. Hij heeft zoveel talent dat het ongelooflijk is. Hij kan een seconde sneller zijn dan de goeden. Het is als magie om hem te zien rijden, maar om het op de racedag te laten gebeuren met 20 andere jongens op de baan is iets anders. Hij wilde echt op een 450 zitten, en hij kreeg er een - en een jaar om zichzelf te bewijzen. De resultaten waren er niet. 

WAT IS DE TOEKOMST VAN UW PERSPECTIEF VAN SUZUKI'S RACETEAM? We hadden graag wat externe financiering gekregen. We hadden Auto Trader de afgelopen jaren als sponsor, maar er veranderde iets in hun management, dus dat zijn we kwijtgeraakt. Wat Toyota betreft, ze helpen ons, maar ik geloof niet dat het een groot financieel voordeel is. Het is niet alsof ze een cheque van $ 2 miljoen uitschrijven, maar ze helpen ons wel. Ik denk dat we een sponsor moesten vinden om de plek in te nemen die Auto Trader had. Het zou zeker dingen hebben geholpen. Op dit moment is de sport allemaal energiedrankjes. Een paar decennia geleden waren het tabaksfabrikanten. Wat zou er zijn gebeurd als Kawasaki Monster niet als sponsor had gekregen? Wat zou er met KTM gebeuren als ze Red Bull zouden verliezen? Waar zou Husky zijn zonder Rockstar? Haal het energiedrankgeld uit die teams en kijk waar ze aan toe zijn. 

GELOOF JE DAT ALS DE ENERGIE DRANKEN WORDEN UITGETROKKEN, DE SPORT ZOU STOPPEN? Het zou kunnen. Wie zou er een paar miljoen betalen om te gaan racen? Mijn Suzuki-contract is van jaar tot jaar, zoals het al 25 jaar is. Ik geloof dat er altijd zal worden geracet. Ik weet gewoon niet hoe het zal zijn. Misschien hebben we weer vier 250 motoren en een paar 450 voor Supercross. Wat betreft de buitenserie, ik weet het niet. Er is een groot verschil tussen Supercross en buiten. Supercross betaalt de rekeningen. 

JA, MAAR HET ZIJN LOKALE MOTORROSSERS DIE DE FIETSEN KOPEN. We houden allemaal van motorcross. Het is wat we zijn opgegroeid, maar we moeten een stap terug doen en zien wat het rendement is. Ik vraag me af hoe het er over vijf jaar uitziet. Kun je je voorstellen dat je je moeder, die misschien in de vijftig of zestig is, meeneemt naar een motorcrossrace en haar over alle rotsen laat lopen en een port-a-can moet gebruiken. Maar zo is het buiten, en dat zou na 50 jaar niet zo moeten zijn. Ik weet niet hoe de sport zal groeien. Hoe gaan we het laten groeien? Wat is de formule om het weer te laten groeien? Het irriteert me om na te denken over alle dingen die ik zojuist noemde. Ik hou van de sport, en zelfs als ik klaar ben, zal ik ernaar kijken vanuit huis op de bank.

LEE, HOE VOEL JE JE DAT JGR ZIJN DEUREN SLUIT? Ik bewonder Suzuki. Ook al moesten we afhaken. We deden het nog steeds zonder energiedrankgeld. We waren het alleen aan het redden. We bleven relevant wanneer andere fabrikanten zouden hebben ingeklapt als hun energiedrankgeld wegging. Ik heb het geluk al die jaren bij Suzuki te werken. Ik zou het nergens voor inruilen.

Andere klanten bestelden ook: