ENTREVISTA MXA: JOEL SMETS EM SEU MAIOR MOMENTO E SEU MAIOR ERRO

JIM KIMBALL

É VERDADE QUE VOCÊ FOI NOMEADO DEPOIS DE JOEL ROBERT? Está correto. Meus pais eram definitivamente amantes de esportes com preferência por motocross. Morávamos no mesmo bairro que a família Geboers. Antigamente, Sylvain Geboers estava tendo suas lutas com Joel Robert. Meus pais eram fãs e achavam que era um nome legal. 

COM TODO O SEU SUCESSO POSTERIOR, VOCÊ RECORDA AS PRIMEIRAS CORRIDAS DE MOTOCROSS? Claro. Lembro-me de tudo muito bem. Não entrei no motocross com o desejo de ser campeão do mundo. Eu estava nas nuvens apenas por ter uma motocicleta. Eu tinha 17 anos quando ganhei minha primeira bicicleta; meu único objetivo era aprender e melhorar a cada dia. 

TIPICAMENTE, NA AMÉRICA, VOCÊ COMEÇA A CORRER COM UM MINI OU 125. VOCÊ SEGUE ESSE PADRÃO? Não, eu nunca corri com nenhuma bicicleta pequena por causa do meu orçamento limitado. Escolhi o 500 imediatamente por motivos de manutenção. Foi a maneira mais barata de fazer isso. Comecei na Yamaha YZ490 e depois  um Honda CR500. Essa foi a minha única chance de ser um piloto.

QUANDO VOCÊ GANHOU SEU PRIMEIRO GP? O ano de 1990 foi meu primeiro no Campeonato Mundial; Eu era um corsário em CR500s. Em 1993, ano em que ganhei o meu primeiro GP, era um piloto semi-fábrica com um Husaberg sueco.  

Smets em sua fábrica Husaberg.

APÓS A PRIMEIRA VITÓRIA, VOCÊ TEM A SENSAÇÃO “EU CHEGUEI”? Eu estava progredindo rapidamente. Em 1990, terminei em 46º no campeonato. Em 1991, terminei em 17º no campeonato, e em 1992, subi para 4º no campeonato. Eu estava progredindo, mas não queria pensar em ganhar um Campeonato Mundial. Se você começar tarde, não só começou tarde, como também deve definir metas realistas, e esse foi o meu ponto forte. Eu era bom em estabelecer metas realistas e não colocar muita pressão sobre mim mesmo. Meu único objetivo era que "o amanhã precisa ser melhor do que hoje". Eu acreditava que se pudesse ganhar um GP, poderia ganhar mais. E se ganhasse mais, quem sabe um dia, poderia ganhar um campeonato. Foi assim que aconteceu.

"CLARO. LEMBRO DE TUDO BEM BEM. EU NÃO ENTREI EM MOTOCROSS COM UM ANO PARA ME TORNAR CAMPEÃO MUNDIAL. ” 

Naquela época, 500 DUAS CURSOS ERAM O PADRÃO, MAS AS NOVAS QUATRO CURSOS ESTÃO VINDO. É POR ISSO QUE VOCÊ MUDOU? Não foi uma escolha tática; foi uma escolha financeira. Depois de terminar em 4º e ser o primeiro privado em 1992, esperava obter algum apoio da Honda. Meus primeiros dois anos no campeonato foram com CR500s, mas não tive nenhuma ajuda da Honda. Então veio uma oferta de Husaberg, que estava em um quatro tempos. Testei a moto e apaixonei-me pela quatro tempos, pelo que foi uma feliz coincidência. Recebi uma oferta onde poderia ganhar a vida com o esporte e, ao mesmo tempo, andar com uma bicicleta que me caísse bem. Eu adorei aquela bicicleta e era única porque apenas Jacky Martens e eu estávamos em quatro tempos. Lutar contra todos os dois golpes foi incrível; você se sentiu como o azarão.

ESSE UNDERDOG FOUR STROKE FOI LOGO O PADRÃO. Quando surgiu a abertura para a corrida de quatro tempos, pedi conselhos a Roger DeCoster. Eu perguntei a ele o que ele pensava sobre quatro tacadas. Roger disse: “Ouça, na Califórnia, os motores de dois tempos em breve serão proibidos em locais públicos”. Não fui tão longe, mas de alguma forma aquele conselho de Roger me ajudou a fazer a ligação. Como sempre, Roger estava certo.  

EM 1994, VOCÊ FOI PARA VERTEMATI. COMO FOI ISSO? A equipe Husaberg para a qual eu corria em 1993 era italiana. Algo deu errado lá e os proprietários decidiram construir sua própria motocicleta com base no motor Husaberg. Então, embora a moto tenha se tornado uma Vertemati, eu ainda estava competindo pela mesma equipe. Vertematis eram bicicletas feitas à mão, caseiras. Não era exatamente a mesma moto da Husaberg, mas em termos de pilotagem, parecia semelhante.  

Joel correndo em uma KTM quatro tempos de fábrica.

POR QUE VOCÊ FICOU LÁ SÓ UMA TEMPORADA? O principal motivo foi que eles não obtiveram o apoio de Husaberg, que queriam e precisavam. Além disso, com eles construindo sua própria bicicleta, havia muito pouca prática ou tempo de teste. Eu estava competindo com um protótipo de moto único, e isso geralmente é um mau sinal de confiabilidade. Eu tinha um ou dois DNFs a mais; caso contrário, eu teria vencido o Campeonato Mundial FIM 1994 de 500. Mas, era assim que as coisas eram. O Vertemati era uma equipe tão pequena que eu não via futuro ali. Recebi uma oferta para voltar a Husaberg em 1995 e decidi fazer isso, em vez de ficar inseguro com a equipe Vertemati na Itália. 

VOCÊ E OS OUTROS 500 GP RIDERS BOYCOTT NÃO A SEGUNDA MOTO DE UM GP EM 1994? Sim, esse foi o Grande Prêmio da Eslováquia. Foi um dia muito lamacento e havia uma subida muito íngreme que foi tão difícil que muitos pilotos ficaram presos nela. Você teve que subir com muita velocidade. Os caras que não conseguiram estavam caindo de costas. Ficou muito perigoso na primeira bateria e não queríamos correr esse risco, por isso seis de nós resistimos.

Todos os seis de nós, que incluíam os três primeiros na classificação do Campeonato Mundial de 500 (Jacky Martens, Marcus Hansson e eu), fomos para uma sala no clube da pista e ficamos juntos lá até o início da corrida. Sabíamos que se voltássemos ao paddock nossas equipes nos pressionariam para correr. Ficamos juntos para garantir que nenhum de nós começaria a corrida e somaria pontos.  (Nota do editor: Mervyn Anstie ganhou seu único Grande Prêmio naquele dia).

EM 1995, DEPOIS DE VOLTAR À EQUIPE SUECA HUSABERG, VOCÊ VENCEU O CAMPEONATO MUNDIAL 500. COMO FOI A SENSAÇÃO? Não consigo descrever. Cada vez que conto a história para alguém, ainda é difícil acreditar que aconteceu. Para o resto da minha vida, vai ser difícil de acreditar. Começando aos 17 anos com sua primeira moto e, eventualmente, ganhando cinco campeonatos, você não pode escrever um cenário melhor para um filme.  (Nota do editor: Joel ganhou quatro Campeonatos Mundiais FIM 500 e um Campeonato FIM MX3 650cc). 

Tony Cairoli e Joel.

FOI DIFÍCIL DEFENDER SEU CAMPEONATO EM 1996? Sim, 1996 foi um ano difícil para mim. Até então, desde o dia em que comecei a pilotar, sempre olhei para cima e tentei melhorar e melhorar. Então, de repente, eu era o número um do mundo, e a única coisa que podia fazer era a mesma do ano anterior. Não consegui melhorar mais em termos de resultados, então mentalmente não foi fácil. Além disso, naquela época, se você vencesse o campeonato, era obrigado a pedalar com a placa número um em sua bicicleta.  

“SENTI TODOS OS OLHOS EM MIM - QUE TIVE QUE PROVAR QUE MERECEI VENCER O CAMPEONATO. ACHEI QUE TINHA QUE GANHAR TODAS AS CORRIDAS. ESTA NÃO ERA DEFINITIVAMENTE A MANEIRA CORRETA DE PENSAR. ”

ENTÃO, VOCÊ SENTIU O PESO DO NÚMERO UM NA SUA BICICLETA? Eu tive dificuldade em lidar com isso. Senti que todos os olhares estavam em mim - que precisava provar que merecia ganhar o campeonato. Eu pensei que tinha que vencer todas as corridas. Definitivamente, essa não era a maneira certa de pensar. Eu cometi erros. Além disso, minha moto de 1996 não era tão boa quanto a de 1995. A única grande diferença era o garfo. Eu usava garfos de cabeça para baixo WP em 1995, mas em 1996 mudamos para o garfo convencional. Durante todo o ano, lutei com a minha frente. Lidar mentalmente com o fato de ser o número um na minha moto e meus problemas com os garfos me fizeram perder o campeonato.  

COMO VOCÊ PODE VOLTAR TÃO FORTE EM 1997 E 1998? Aprendi muito vencendo o campeonato em 1995 e perdendo-o em 1996. Essa experiência me tornou muito forte - física, mental e tecnicamente. Aprendi que se você quer ganhar um campeonato, precisa estar preparado para perder algumas corridas. Essa força foi mantida pelo resto da minha carreira.  

DEPOIS DE GANHAR 1995 TÍTULOS EM 1997, 1998 E 500, SEUS RESULTADOS SOFRERAM EM 1999. POR QUÊ? Eu era muito forte e acreditava que poderia dominar todas as corridas, mas tinha muitos DNFs. Tínhamos um novo motor. Pensamos que tínhamos um problema de ignição, mas acabou sendo um problema na cabeça do cilindro. Demoramos até o final do ano para resolvê-lo. Isso foi uma pena; Ainda ganhei quatro corridas em 12, mas poderia ter vencido oito ou nove. Eu poderia ter vencido o campeonato, mas terminei em terceiro.

Joel era adorado pelos fãs belgas.

POR QUE VOCÊ MUDOU DE HUSABERG PARA KTM PARA A TEMPORADA DE 2000? Na verdade, eu competia na KTM desde 1996, já que Husaberg era o irmão mais novo da KTM. Esse foi o melhor ano da minha carreira, em termos de resultados e de pilotagem. Era uma moto completamente nova, mas eu adorei. Para mim, a história mais marcante de 2000 foi que, pela primeira vez na minha carreira, consegui vencer meu GP em casa em Namur e, eventualmente, o Campeonato Mundial. Eu fico arrepiada quando falo sobre isso. Havia 30,000 espectadores em Namur. Quando fiz minha volta de honra, fiquei com medo de não voltar para os boxes. A multidão enlouqueceu.  

DIGA COMO É GANHAR NO LENDÁRIO NAMUR? Correr lá e vencer foi uma experiência fenomenal. Se você nunca esteve lá e testemunhou uma corrida, não há chance de você entender do que estou falando. O nível de dificuldade técnica, a atmosfera, o traçado da pista, a floresta, a Cidadela, as descidas íngremes, as subidas íngremes, as rochas e os desníveis eram como nada que você vê no motocross de hoje. Todas essas coisas o tornaram incomparável. Eu gostaria de poder reviver aqueles dias novamente.

COMO FOI CORRER MOTOCROSS NOS PRIMEIROS DIAS? O motocross era muito popular naquela época. Eu morava em uma pequena aldeia com menos de 10,000 pessoas. Lembro-me de correr na Alemanha, e metade da minha aldeia estava lá torcendo por mim. Todos eles poderiam se identificar comigo. Nunca vi tantos adultos chorarem juntos.

STEFAN EVERTS MUDOU PARA A CLASSE 500 E GANHOU EM 2001 E 2002. ELE FOI MUITO MAIS RÁPIDO DO QUE VOCÊ? Em termos de velocidade, fui tão rápido quanto Stefan, mas ele foi mais consistente. Além disso, eu estava acostumado a andar de bicicletas grandes, enquanto ele estava acostumado a andar de 125s e 250s. Saindo de 500 dois tempos e 650 quatro tempos, eu estava tão acostumado com o grande poder; o 450 exigia um estilo de pilotagem diferente. Stefan, com sua experiência de 125 e 250, adaptou-se melhor.

A FIM MATOU O CAMPEONATO MUNDIAL 500 E O TORNOU O CAMPEONATO MUNDIAL MX3. O QUE SÃO ESSAS BICICLETAS MX3? Muito poderoso. Eu gostava dos grandes motores da classe 450 / MXGP, mas não dos 650. As pessoas não podiam mais pilotá-los; eles simplesmente se tornaram demais. Além disso, os fabricantes não tinham nenhum interesse em bicicletas da sujeira de 650 cc. Eu ganhei o Campeonato Mundial MX2003 de 3, mas decidi mudar para a classe 450 em 2004. 

Smets correu pela equipe italiana Vertemati por um ano.

VOCÊ DEIXOU A KTM EM 2004 E ASSINTOU PARA CORRIDA COM O PROTÓTIPO 2005 SUZUKI RM-Z450. PORQUE? A KTM estava concentrando seus esforços nas corridas de rua, e eu senti que havia muita atenção no acostamento. Senti que minha KTM 450SXF não era competitiva o suficiente para vencer a Yamaha YZ450F de Stefan. A Suzuki me fez uma oferta muito boa, mas a Suzuki nunca tinha feito um quadro de motocross de quatro tempos ou alumínio, então não foi uma decisão fácil, especialmente porque eu nunca tinha visto a moto, muito menos pilotado. Mas Sylvain Geboers estava comandando a equipe e me convenceu a fazer isso.  

“CORRER E VENCER FOI UMA EXPERIÊNCIA TAL FENOMENAL. SE VOCÊ NUNCA ESTAVA LÁ E TESTEMUNHOU UMA CORRIDA, NÃO HÁ CHANCE DE QUE VOCÊ PODE ENTENDER DO QUE ESTOU FALANDO. ”

COMO FORAM OS DOIS ANOS NA SUZUKI? Eles foram o maior erro da minha carreira. É uma pena ter cometido esse erro no final da minha carreira. Quando assinei o contrato com a Suzuki, já tinha 34 anos. Foi um bom negócio financeiramente. Como a RM-Z450 era uma bicicleta nova, Sylvain disse: “Ei, vamos fazer um contrato de dois anos com você. Usaremos o primeiro ano para ajustar a moto e, eventualmente, vencer corridas, se pudermos. Se não pudermos, não é grande coisa. ” Para mim, parecia um bom plano. O problema é que eu ainda queria lutar pelo campeonato daquele ano. 

Joel venceu quatro Campeonatos Mundiais FIM 500 e um Campeonato FIM MX3 650cc em sua carreira.

VOCÊ SENTEU QUE O TEMPO ESTÁ SE ESGOTANDO? Na minha idade, não tinha muito tempo a perder. Durante toda a minha carreira, estabeleci metas realistas, mas a Suzuki foi a única vez na minha carreira em que me enganei. Eu me machuquei antes mesmo de a temporada começar porque tentei andar de moto cada vez mais rápido. Isso atrapalhou meus dois anos com a Suzuki. Ao final do contrato de dois anos, eu sabia que era hora de me aposentar.

QUANDO VOCÊ INSCREVEU A KTM PARA TRABALHAR COM A EQUIPE DE CORRIDAS MXGP? Comecei na KTM como Diretor de Esportes de Corrida no final de 2015. Aconselho os pilotos sobre o treinamento, pilotagem, táticas e técnicas de corrida. Planejei campos de treinamento e ajudei os cavaleiros nos treinos. Eu lhes dei conselhos diários. Temos um responsável técnico responsável pelas motos. E, na minha posição, se os pilotos não estão rodando bem ou fisicamente não estão bem, a culpa é minha. Depois de começar a trabalhar com um jovem piloto, você precisa ver como é o personagem dele. Ele aceita conselhos? Ele aprende rápido? Como está sua situação familiar? Depois de considerar tudo isso, podemos pensar: “Ei, este pode ser um bom pacote”.

TOM VIALLE ACONTECEU ATRAVÉS DO SEU PROGRAMA. O QUE FEZ TOM UM CAMPEÃO MUNDIAL TÃO RAPIDAMENTE? Esse garoto aprende rápido. Ele não fala muito, mas é um ouvinte muito bom. Tom foi excepcional e superou nossas esperanças.

FREDERIC VIALLE, O PAI DE TOM, ERA UM GP RACER. ISSO AJUDOU? Frederic foi um vencedor múltiplo de 125 GPs, mas Fredric me disse: “Joel, não quero mais ser seu professor e treinador. Eu quero ser pai, e a mãe dele quer ser mãe. Queremos que você e a KTM façam a parte das corridas. ” Isso foi notável, porque muitos pais não entendem isso.

“EU RESPEITO OS CAVALEIROS AMERICANOS. VOCÊ TEM GRANDES CAMPEÕES E A EUROPA TAMBÉM. EU REALMENTE NÃO GOSTO DA COMPARAÇÃO. VOCÊ NÃO PODE DIZER QUE CARAS COMO WEBB, BARCIA OU TOMAC NÃO PODEM ANDAR DE MOTOCICLETA. ”

POR QUE A BÉLGICA NÃO ESTÁ PRODUZINDO GRANDES MOTOCROSS RIDERS COMO NO PASSADO? A Bélgica foi o país líder do motocross por muito tempo, mas não ganhava o Motocross des Nations há 14 anos, principalmente porque a equipe dos EUA venceu por 13 anos consecutivos. Então, em 1995, eu era um membro da equipe e vencemos! Isso me deixou muito orgulhoso, pois foi minha primeira aparição pelo Team Belgium. Depois que meus dias de corrida terminaram, fui Gerente de Equipe da Bélgica por 11 anos.

Quarenta anos atrás, quando o motocross era grande na Europa, muitos dos melhores pilotos estavam na Bélgica porque estávamos no centro da Europa. Os cavaleiros escandinavos e ingleses, todos fortes, tinham base na Bélgica para evitar viagens. Quando os jovens pilotos belgas saíam para treinar em pistas, eles sempre tinham os melhores pilotos para competir. Se você quer ser o melhor, tem que treinar com os melhores. Mas, com o aumento da população, nossas pistas desapareceram e isso prejudicou os pilotos belgas.

QUAIS SÃO AS SUAS OPINIÕES SOBRE O HIPO “EUROPE-VERSUS-AMERICA”? Eu respeito os pilotos americanos. Você tem grandes campeões, e a Europa também. Eu realmente não gosto da comparação. Você não pode dizer que caras como Webb, Barcia ou Tomac não podem andar de motocicleta. Você foi derrotado no Motocross des Nations recentemente, mas no passado, nós também fomos derrotados. 

OLHANDO PARA TODAS AS SUAS REALIZAÇÕES, O QUE MAIS SE DESTACA? Provavelmente é clichê, mas meu primeiro Campeonato Mundial se destaca mais. Mas, eu sinto que é o mesmo com tudo na vida. Só uma vez você pode ter o primeiro beijo, o primeiro filho e assim por diante. Com a experiência e as emoções que você passa ao vencer aquele primeiro campeonato, o segundo e o terceiro sempre parecerão um déjà vu.

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